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Allons-nous reconnaître la vie sur Mars quand nous la verrons?

Percival Lowell n’était pas le premier à penser qu’il avait découvert la vie sur Mars, mais il était parmi les derniers. À la fin du 19e et au début du 20e siècle, l’astronome américain a publié une série de livres faisant la promotion de sa théorie selon laquelle les caractéristiques observables à la surface de la planète rouge étaient l’œuvre d’une espèce intelligente au bord de l’extinction. Les objets de la fascination de Lowell – et le mépris de la communauté astronomique au sens large – étaient les soi-disant «canaux martiens», qui selon lui étaient utilisés pour acheminer l’eau des calottes glaciaires de la planète.

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La NASA explore robotiquement Mars depuis le milieu des années 60, et à cause de ces missions, nous sommes maintenant presque certains que la planète ne abrite aucun ingénieur extraterrestre. (Désolé, Percy.) Mais ces vaisseaux spatiaux ont trouvé une abondance de preuves géologiques que Mars avait peut-être une fois eu de l’eau liquide à sa surface, un champ magnétique et une atmosphère épaisse, qui sont en tête de liste en termes de conditions de vie comme nous le savons il. En d’autres termes, il y a encore une chance que des formes de vie de base existaient autrefois à la surface de la planète rouge. Et plus tard ce mois-ci, la NASA fera son plus grand pas à ce jour pour le découvrir.

Le 30 juillet, la NASA devrait lancer son nouveau rover, Perseverance, lors d’un voyage à sens unique vers Mars. Le géologue robotique de la taille d’une voiture passera sa première année sur la planète à forer des échantillons de carottes à la recherche de signes de vie ancienne. (Une autre mission robotique plus tard cette décennie ramènera les échantillons sur Terre.) Le rover collectera au moins 20 tubes de saleté autour de son site d’atterrissage, le cratère Jezero, qui, selon les scientifiques, était un delta de la rivière il y a près de 4 milliards d’années. Si Mars a jamais hébergé la vie, l’eau stagnante de l’ancien delta de Jezero serait le type de lieu que vous vous attendriez à trouver.

Mais ne vous attendez pas à ce que la persévérance fasse remonter des os ou des coquillages – elle est à la recherche de microbes fossiles, pas de mollusques. Et même trouver une bactérie intacte serait un coup de chance étonnant. «Ce serait un rêve total», explique Tanja Bosak, géobiologiste expérimentale au MIT et membre de l’équipe de 10 personnes qui guidera la sélection des échantillons du rover. Au lieu de cela, le rover recherche des biosignatures potentielles, les faibles traces moléculaires laissées par les microbes il y a des milliards d’années. Si Persévérance découvre la vie sur Mars, ce sera moins comme rencontrer un étranger dans les bois et plus comme découvrir leurs empreintes.

Quand elle ne cherche pas la vie ancienne sur d’autres planètes, Bosak étudie la première vie par nous-mêmes, un processus qu’elle dit est analogue à ce que Persévérance fera sur Mars. Pour traquer les microbes antiques sur Terre, les géobiologistes recherchent des modèles dans des formations rocheuses qui ne pouvaient avoir été formées que par des processus biologiques. Les stromatolites, par exemple, sont des roches infusées de couches de ce que Bosak appelle des «déchets organiques». Ces fines feuilles d’algues fossilisées et d’autres organismes primitifs façonnent les sédiments selon un motif ondulé distinct qui est visible à l’œil nu.

«Avec les microbes, on ne voit jamais vraiment qu’une seule cellule. C’est toujours une communauté macroscopique », explique Bosak. « Les interactions fondamentales entre la matière organique et les minéraux devraient être les mêmes sur Terre et sur Mars, nous allons donc utiliser des caméras pour rechercher ces différents types de formes microbiennes. »

Ce serait un gros problème si Persévérance trouve des stromatolites sur Mars, mais pas assez pour prouver l’existence de microbes extraterrestres. Le rover devrait également trouver une abondance de molécules qui sont généralement associées à la vie au même endroit. «Toutes les cellules se métabolisent», explique Bosak. «Ils absorbent des molécules de l’environnement et vomissent autre chose.» Cela pourrait inclure des éléments de base comme le phosphore et l’azote, ou des molécules organiques plus complexes comme le carbonate de calcium. Dans le meilleur des cas, le rover trouverait des traces fossilisées de lipides ou d’autres biomolécules qui sont essentielles pour les êtres vivants. Le défi pour Persévérance sera de trouver ces molécules fossilisées étalées sur un grain de poussière martienne.

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Written by Naruto Uzumaki

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