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Ce que la science des réseaux d’animaux révèle sur les protestations

Le monde vivant transforme le chaos en ordre en créant de grandes structures à partir de petites unités. La coordination sublime d’une volée d’oiseaux ou d’un banc de poissons – construit de manière itérative à partir des secousses et des bosses d’individus isolés – transforme les comportements instinctifs en quelque chose de vaste et de gracieux. Ce n’est pas seulement pour le spectacle. Une gazelle solitaire ne peut pas échapper à un lion qui se déplace rapidement ni à un troupeau glissant et ondulant.

Dans cet esprit, jetez un œil à cette vidéo d’un camion traversant des manifestants à Minneapolis en mai. Les manifestants densément entassés tourbillonnent hors du chemin du camion, puis resserrent les rangs autour de lui lorsque le camion s’arrête. Pendant quelques instants, les mouvements des manifestants ressemblent beaucoup à un murmure d’étourneaux répondant à un faucon attaquant, ou peut-être un petit poisson à un requin – se séparant comme de l’eau devant un bateau, tourbillonnant dans les tourbillons autour de l’envahisseur, se regroupant derrière il. Les manifestants répondent en tant que collectif.

C’est spéculatif, mais roulez un peu avec moi: les individus se déplacent de manière imprévisible, mais les gens – les foules – se comportent très bien comme n’importe quel autre groupe collectif de créatures vivantes. Le mouvement de ces groupes passe de tourbillons fluidiques autour et à travers les barrières à un mouvement de particules coincé, dans des formations spontanément auto-organisées qui accomplissent des tâches telles que la migration – ou réagissent au comportement de prédateur de choses comme des véhicules et, oui, des mouvements de police . Pensez au «kettling» – des murs d’hommes blindés encerclant les manifestants – ou à des troupes montées sur des vélos ou des chevaux traversant des files de manifestants. Et, comme tous les êtres vivants, ces groupes s’adaptent. Les manifestants s’adaptent aux tactiques de la police et la police réagit, souvent avec plus de force. Mais peut-être que la compréhension de ce type de comportement distribué et collectif peut offrir des options au-delà d’une réponse violente à une manifestation pacifique.

Les collectifs d’êtres vivants prennent généralement l’une des trois structures fondamentales suivantes: un essaim localisé (pensez aux abeilles ou aux chauves-souris en chasse), une sorte de mouture ou en orbite autour d’un noyau central (un banc d’anchois), ou un écoulement fluide dans un direction (comme cet essaim de fourmis de feu si gros qu’il est apparu sur le radar météorologique).

Imaginez maintenant un espace public comme un parc rempli de manifestants ou une marche sur un boulevard. Une foule de gens peut également prendre n’importe laquelle de ces formes, de la masse à la parade. Mais comme les phases de la matière physique – gazeuse, liquide et solide – ces structures peuvent passer de l’une à l’autre. Les changements ne sont pas exactement comme les transitions de phase classiques, comme la fonte de la glace en eau puis l’évaporation en vapeur, car elles impliquent des milliards ou des billions d’atomes ou de molécules individuels. Mais dans des groupes de quelques dizaines d’êtres vivants, des changements similaires se produisent. De petites interactions locales se propagent à une vitesse surprenante à travers le groupe, gommant les œuvres ou rendant l’ensemble du collectif plus fluide.

«Lorsque vous avez de l’énergie dans un système – comme des gens qui poussent et tirent – il y a toutes sortes de comportements de transition de phase», explique Iain Couzin, directeur de l’Institut Max Planck du comportement de l’Université de Constance en Allemagne. «Au niveau des interactions locales, à mesure que le changement de densité s’infiltre, la vitesse du mouvement individuel change.»

Dans les groupes d’animaux, cette vague de changement de comportement qui se propage – comme un troupeau qui change de direction – se déplace sans que les oiseaux, les insectes ou quoi que ce soit d’autre y pensent beaucoup. En fait, l’équipe de Couzin a fait valoir qu’un collectif est plus intelligent que n’importe lequel de ses membres, comme un cerveau qui pense mieux qu’un seul neurone. Les animaux non humains font fonctionner ces changements de phase à leur avantage. «Si les oiseaux entendent le hurlement d’un aigle ou que la gazelle sent l’odeur d’un lion, ils changeront radicalement de configuration pour propager plus efficacement l’information à travers le collectif», dit Couzin. « Le réseau d’interactions fait le calcul pour vous. » Le changement de la configuration spatiale du réseau lui permet littéralement de devenir plus défensif, pour assurer la sécurité de tous les membres.

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Written by Naruto Uzumaki

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