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Comment regarder la NASA lancer sa nouvelle Perseverance Mars Rover

Frapper l’atmosphère exercera également une pression énorme sur le bouclier thermique; il subira des pressions équivalentes à être assis sur un avion à réaction. Pour l’empêcher de se fissurer, les ingénieurs de Lockheed ont renforcé le bouclier thermique avec deux pouces et demi d’aluminium alvéolaire suffisamment rigide pour supporter le stress. La traînée atmosphérique créée par le bouclier sert une fonction de freinage et ralentira la Persévérance à quelques centaines de kilomètres à l’heure. Une fois que l’engin est à environ sept miles au-dessus de la surface – l’altitude de croisière d’un avion à réaction sur Terre – il utilisera une petite charge explosive pour déployer son parachute. Peu de temps après, le rover larguera son bouclier thermique. C’est là que les choses commencent à devenir vraiment folles.

Lorsque le bouclier thermique dégage le vaisseau spatial, le rover se détachera du parachute et subira quelques secondes de chute libre à environ un mile au-dessus de la surface. Il est monté sur un soi-disant skycrane, un aéroglisseur propulsé par fusée qui guidera le rover vers un atterrissage en douceur. Le skycrane est équipé de huit petits moteurs qui commencent à tirer lorsque le rover est à environ un demi-mille dans les airs pour ralentir rapidement sa chute à quelques kilomètres à l’heure.

«Ces moteurs particuliers sont en fait un dérivé des moteurs originaux développés pour les atterrisseurs Viking au début des années 70, mais nous avons apporté des améliorations très importantes», déclare Fred Wilson, expert en propulsion chez Aerojet Rocketdyne, la société qui a fabriqué le système de propulsion pour le système d’atterrissage Perseverance. Par exemple, les nouveaux moteurs de fusée sont capables d’étrangler leur poussée sur une vaste plage: ils peuvent produire de huit à 800 livres de poussée pour maintenir le skycrane en l’air. «À ma connaissance, c’est la plus grande plage d’accélération de tous les moteurs jamais développée et pilotée», déclare Wilson.

Pendant la descente, le rover utilisera une suite de caméras pour alimenter en images des algorithmes de vision industrielle fonctionnant sur un ordinateur dédié. Ces algorithmes indiquent au rover où il se trouve au-dessus de la planète rouge et peuvent le détourner vers un emplacement d’atterrissage différent s’il est hors de sa trajectoire. Des caméras pointées vers le parachute et un microphone capturant l’audio enregistreront également le trajet de 7 minutes vers la surface. Cela signifie que les Terriens finiront par voir la toute première séquence d’atterrissage martienne du point de vue d’un rover. (Ce ne sera pas en temps réel, bien sûr; il faut 20 minutes pour qu’un signal atteigne la Terre depuis Mars, et les ordinateurs de Perseverance se concentreront sur des choses plus importantes, comme ne pas être détruit.)

Lorsque le skycrane est à environ 25 pieds du sol, ses retrorockets le maintiendront et le rover planer au même endroit. Le skycrane déroulera ensuite les cordes qui le relient à Perseverance et abaissera progressivement le rover de 2000 livres à la surface. Une fois que les roues du rover sont sur la terre ferme, des explosifs couperont les cordes et le skycrane volera à quelques centaines de mètres du rover et effectuera un atterrissage en collision.

La persévérance se posera dans le cratère de Jezero, que les scientifiques planétaires pensent avoir été un ancien delta du fleuve martien. S’il y a jamais eu de la vie sur la planète rouge, ce cratère est le type d’endroit où ils s’attendent à la trouver. Le rover passera ses premiers mois sur la planète rouge à communiquer avec le contrôle de mission du Jet Propulsion Laboratory de la NASA pour s’assurer que tous ses systèmes fonctionnent. Il devrait être prêt à commencer sa mission principale en mars ou avril.

Mais avant de partir à la recherche de signes de martiens microbiens, Perseverance devra déposer son propre passager: un hélicoptère autonome appelé Ingenuity. C’est un petit giravion de la taille d’un drone commercial attaché au ventre du rover et qui devrait devenir le premier avion à voler sur une autre planète. L’hélicoptère ne passera qu’un mois à effectuer jusqu’à cinq vols d’essai courts, mais il fournira aux ingénieurs de la NASA des données précieuses qui guideront la conception d’avions plus gros pour les futures missions sur Mars.

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Written by Naruto Uzumaki

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