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Découvrez la beauté brute de l’Islande

Comme nous avons dû reporter nos voyages à cause de la pandémie, je crois qu’une dose hebdomadaire de rêves de voyage peut être un bon remède. Voici un rappel du plaisir qui nous attend en Europe à l’autre bout de cette crise.

L’Islande, avec des paysages cinématographiques mettant en valeur la nature sous sa forme la plus brute, ravit les voyageurs en plein air. Son paysage fascinant, des côtes escarpées aux volcans fumants et aux glaciers escarpés, offre aux visiteurs une gamme d’aventures difficiles à trouver ailleurs.

L’une de mes expériences islandaises les plus inoubliables a été ma première visite dans un volcan endormi. Le volcan Þríhnúkagígur, à une demi-heure de route de la capitale islandaise Reykjavík, a éclaté pour la dernière fois il y a environ 4000 ans. Lorsque son magma s’est vidé, une cavité assez grande pour contenir la Statue de la Liberté est restée.

Aujourd’hui, via une visite coûteuse de six heures « à l’intérieur du volcan » (qui comprend des randonnées de deux miles vers et depuis le volcan), vous pouvez monter un ascenseur à travers une ouverture serrée au sommet du volcan, puis 400 pieds dans sa vaste chambre . À l’intérieur, les lampes font ressortir les couleurs pastel de la chambre et l’eau, qui s’infiltre à travers son plafond, pleut légèrement pendant que vous explorez le sol rocheux.

Pour une expérience volcanique plus courte (une heure) et beaucoup moins chère, vous pouvez visiter Raufarhólshellir, surnommé « Le tunnel de lave » – ​​à 40 minutes de route de Reykjavík. Ce tube de lave vieux de 5000 ans a été creusé par une rivière de roche en fusion qui a été forcée de s’enfouir plus profondément après que sa surface se soit durcie. Lorsque la lave s’est drainée, elle a laissé un vaste tunnel couvert de formations colorées.

Après être passé sous quelques « lucarnes » où le plafond s’était effondré, vous entrez dans le tube de lave intact – aussi grand qu’un tunnel ferroviaire par endroits. Un éclairage subtil fait ressortir les couleurs douces et les traits fantaisistes du tube. Au point de retournement, vous pouvez vivre quelques minutes d’obscurité totale lorsque le guide éteint les lumières.

Incroyablement, l’Islande abrite non seulement 30 volcans actifs, mais également un certain nombre de glaciers tentaculaires. Sur les 10% environ de l’Islande recouverts de glace glaciaire, le glacier Sólheimajökull sur la côte sud est l’un des plus accessibles.

Là, plusieurs compagnies proposent des excursions de différentes longueurs et difficultés. Une excursion d’une demi-journée avec des guides de montagne islandais commence par une promenade le long d’un lagon rempli d’icebergs jusqu’au pied du glacier. Ensuite, le guide vous aide à attacher des crampons hérissés à vos bottes pour gravir des canyons effrayants de glace et de cendre noire.

Une fois au sommet, Sólheimajökull est plus lisse et plus blanc. Au fur et à mesure que vous croisez la glace, le guide explique comment le glacier se déplace, d’où viennent ces mystérieux cônes de cendres noires, comment apparaissent des gouffres béants et comment le changement climatique fait fondre la glace si rapidement que Sólheimajökull pourrait disparaître en un siècle.

Même sur les terres ordinaires, l’Islande est un pays des merveilles pour les randonneurs. Þórsmörk – « Thor’s Woods » – est une destination de choix, avec des sentiers bien balisés menant à une vue imprenable sur les volcans, les glaciers et les vallées. Accessible uniquement sur les routes de gravier qui nécessitent de franchir à gué des rivières et des ruisseaux, la plupart des visiteurs s’y rendent à bord d’autobus surélevés spécialement équipés.

La principale raison de visiter Þórsmörk est la magnifique randonnée au sommet de la montagne Valahnúkur. À partir du complexe des visiteurs de la vallée de Húsadalur, la randonnée jusqu’au sommet est de moins d’un mile, mais elle est raide par étapes et gagne 900 pieds d’altitude.

En plus, votre transpiration vous permet d’avoir une vue imprenable sur trois volcans au sommet d’un glacier, dont le célèbre Eyjafjallajökull, dont les éruptions de 2010 ont étouffé les voyages aériens européens. Loin en contrebas, la large vallée de la rivière Markárfljót s’étend au nord et la vallée de la rivière Krossá au sud, leurs torrents alimentés par les glaciers se précipitant vers la mer.

Pour ceux qui préfèrent que quelqu’un d’autre fasse la randonnée, l’équitation en Islande est une expérience particulière. Descendants de poneys amenés ici par des colons vikings, les chevaux islandais sont petits, forts et dociles. Ils sont réputés pour leurs cinq allures: avec la marche, le trot et le galop, ils ont deux « engrenages » supplémentaires – le tölt, qui est rapide et extrêmement lisse, et le skeið, un «rythme de vol» à grande vitesse.

Une croisière d’observation des baleines offre une expérience plus tranquille et une chance d’espionner les mammifères sous-marins insaisissables de l’Atlantique Nord. Vous pouvez vous attendre à voir des dauphins, des marsouins et des petits rorquals de taille moyenne (vus sur les menus locaux) plutôt que de grandes baleines à bosse ou bleues. Plusieurs circuits partent de Reykjavík, mais les habitants disent que la meilleure observation des baleines se trouve dans le nord de l’Islande, depuis les villes de Húsavík et Akureyri.

Malgré toute sa robustesse, l’Islande a aussi son confort – une abondance de bains thermaux chauffés par l’énergie géothermique de l’île. Des bains touristiques «premium» tels que le Blue Lagoon aux piscines municipales appréciées des habitants, vous n’êtes jamais à plus d’un court trajet en voiture d’un bain thermal. Imaginez-vous en train de terminer une journée vigoureuse d’exploration des magnifiques paysages d’Islande avec un bain apaisant dans une eau à 100 degrés. Aaaaahhh!

Des explorations de la chambre du volcan aux plongées géothermiques, l’Islande regorge d’aventures et d’activités que vous ne pouvez pas facilement faire ailleurs.

Rick Steves (www.ricksteves.com) écrit des guides touristiques européens et anime des émissions de voyage à la télévision publique et à la radio publique. Envoyez-lui un e-mail à [email protected] et suivez son blog sur Facebook.

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