En Alaska, l’été devient trop chaud pour la course au saumon

Cette histoire a été initialement publiée dans High Country News et fait partie de la collaboration Climate Desk.

L’été dernier, dans la région de Bristol Bay, dans le sud-ouest de l’Alaska, qui abrite la plus grande pêcherie de saumon rouge au monde, des dizaines de milliers de poissons ont été rejetés morts le long des berges. Les cours d’eau à des températures supérieures au seuil de santé du saumon tuaient les poissons alors même qu’un nombre record d’entre eux revenaient de l’océan pour se reproduire.

Sur la rivière Ugashik, un large affluent boueux de la baie, des saumons scolarisés près de l’embouchure de la rivière, plongés dans l’eau plus profonde et plus froide, mais ils ont refusé de nager en amont dans la voie navigable trop chaude. Comme aucun saumon n’atteignait les frayères en amont, l’État a fermé la pêche commerciale sur l’Ugashik au début du mois de juillet, juste au sommet normal de la remontée.

Incapables de mouiller leurs filets et incertains de la réouverture de la pêche, les pêcheurs d’Ugashik ont ​​attendu leur temps dans des camps saisonniers, observant les sauteurs caresser l’eau toute la journée. « Vous regardez à peu près vos revenus passer », a déclaré plus tard Catie Bursch, un setnetter commercial sur l’Ougashik. Alors que les pêcheurs de la baie de Bristol se préparent pour la saison du saumon de cette année, craignant que Covid-19 ne submerge cette région éloignée alors que des milliers de travailleurs saisonniers du monde entier descendent dans les communautés de pêcheurs avec des ressources médicales limitées, ils doivent également faire face à une -déplacement: le réchauffement des températures qui menace une industrie de 1,5 milliard de dollars et les gens qu’elle soutient.

Chaque année, des millions de saumons retournent dans le bassin versant de la baie de Bristol lors de leur migration estivale annuelle vers les eaux d’amont où ils frayent. Ce coin de 250 milles de long dans la mer de Béring est en grande partie sous-développé – une zone de la taille de l’Islande, criblée de lacs, de ruisseaux et de zones humides qui fournissent certains des meilleurs habitats de la planète pour les poissons anadromes.

L’Ougashik est un monde boueux, où les pêcheurs se faufilent dans la boue jusqu’aux genoux pour sécuriser les filets le long du bord de la rivière à marée basse. Un seul filet peut rapporter des milliers de livres de saumon, que les pêcheurs ramassent à la main dans de petits skiffs ouverts et livrent ensuite aux acheteurs sur des offres ancrées en aval. Certains des setnetters Ugashik pêchent ici chaque été depuis des décennies, vivant dans des dortoirs en contreplaqué dans une douzaine de camps, se baignant dans des saunas faits à la main et montant à quatre roues motrices à Pilot Point, un village de moins de 100 habitants, où le lait coûte 20 $ par gallon.

Bristol Bay, qui produit près de la moitié de la récolte mondiale de saumon rouge, a été surnommée «la corbeille à poisson de l’Amérique». La saison du saumon passe rapidement, de nombreux pêcheurs gagnent leur vie annuelle en cinq semaines épuisantes.

En plus d’être le moteur économique de la région, le saumon représente une source de nourriture principale pour les habitants des villes et villages reculés, dont la plupart sont Yup’ik, Dena’ina et Alutiiq. Chaque été, Mark Kosbruk, un pêcheur de filets Alutiiq sur l’Ugashik, met environ 200 poissons en conserve, fumés, séchés et salés pour un usage domestique. La fermeture de l’été dernier a été «angoissante», m’a dit Kosbruk récemment. Tenu par la crainte qu’il ne puisse pas pêcher du tout, Kosbruk a réparé tout ce qu’il pouvait autour de son camp, garni tous ses moteurs d’huile, puis a attendu.

L’État stipule que la température de l’eau ne doit pas dépasser 59 degrés Fahrenheit pour que le saumon reste en bonne santé pendant la migration en amont. L’été dernier, cependant, les températures des rivières dans la baie de Bristol ont atteint 76 degrés. Cela pose des problèmes aux poissons: lorsque le saumon ne peut pas éviter l’eau tiède, il peut tomber malade ou mourir. L’eau chaude ajoute du stress à un moment où les poissons s’attaquent déjà à la tâche herculéenne de retourner dans les lacs et les ruisseaux d’amont pour frayer, les rendant plus sensibles aux maladies et accélérant leurs métabolismes déjà taxés. Quelque chose comme une crise cardiaque peut suivre: l’eau chaude contient moins d’oxygène que l’eau plus froide, mais à des températures plus élevées, le saumon a en fait besoin de plus d’oxygène pour survivre. Dans ces conditions, leur cœur ne peut pas pomper le sang assez rapidement pour soutenir leur cerveau et leur corps.

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Written by Naruto Uzumaki

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