George Kourounis, chasseur de conditions météorologiques extrêmes, révèle certaines de ses escapades les plus dangereuses

La vue d’une tornade déchirant tout sur son passage inciterait la plupart des gens à courir dans le sens inverse.

Mais pas pour le chasseur de conditions météorologiques extrêmes George Kourounis. Le Canadien intrépide admet qu’il est accro au temps sauvage et aux paysages sauvages et qu’il est un «accro de la nature» qui se dit.

Il a laissé MailOnline Travel exécuter une sélection de clichés de certaines de ses aventures les plus extrêmes, et les images de ses escapades défiant la mort lui coupent le souffle.

George Kourounis, chasseur de conditions météorologiques extrêmes, admet qu’il est accro au temps sauvage et aux paysages sauvages et qu’il est un «  junkie de la nature  » avoué. Kourounis est photographié debout près du cratère enflammé de Benbow sur l’île d’Ambrym au Vanuatu

Kourounis se dresse au bord d’un lac de lave à l’intérieur du cratère Marum sur Ambrym, une île volcanique de l’archipel de Vanuatu. Pour se rendre au lac en 2015, Kourounis et son équipe de tournage ont dû descendre en rappel sur le côté du cratère, qui est plus profond que la hauteur de l’Empire State Building.

Kourounis dit qu’il a eu un coup de foudre si proche qu’il a senti la chaleur sur son visage et qu’il était au sol lorsque l’ouragan Katrina a frappé Gulfport dans le Mississippi – une expérience qu’il a comparée à «  être dans un mélangeur pendant des heures et des heures  ».

Lors d’une autre sortie périlleuse, une tornade a poussé le système d’irrigation d’un agriculteur, brisant le pare-brise du véhicule qu’il conduisait et lorsqu’il a exploré une grotte sur le mont Elgon au Kenya, il a eu un autre type de rencontre imminente.

Il explique: «  Je tournais une émission de télévision au Kenya, essayant de documenter les troupeaux d’éléphants qui entrent dans la grotte la nuit pour gratter les murs de la grotte avec leurs défenses (oui, vous avez bien lu).

«Ils mâchent ensuite les roches pour ajouter des minéraux à leur alimentation. C’est le seul endroit au monde où ce comportement est observé.

«  Malheureusement, une population de chauves-souris frugivores qui vivent dans la grotte a été liée à plusieurs cas de fièvre hémorragique de Marburg (similaire au virus Ebola).

«  Alors que j’étais au fond de la grotte un jour, j’ai réussi à attraper une de ces chauves-souris dans ma main, et alors que je m’apprêtais à la montrer à la caméra, elle m’a mordu dans mon gant et dans mon pouce.

Une photo de Kourounis dans la grotte de cristal de Naica au Mexique, qui, selon lui, est l’un des «endroits les plus spectaculaires de la planète». La grotte a été découverte accidentellement il y a 20 ans par des mineurs d’argent et de plomb. Il est situé à près de 300 mètres sous terre et contient les plus gros cristaux connus au monde. Les plus gros cristaux mesurent plus de 11 mètres de long et pèsent 55 tonnes. Kourounis a dû porter une combinaison de protection spéciale remplie de glace tout en explorant l’antre d’un autre monde en notant que «  la température de l’air est de 50 degrés Celsius avec une humidité relative de plus de 90%, ce qui donne à l’air une sensation de 105 degrés Celsius insupportable  ».

«Je ne pense pas avoir déjà vu un affichage d’éclairage aussi féroce! Kourounis raconte cette photo prise en mai 2019 à Salina, Oklahoma. Il ajoute: «  La photo est un composite de plusieurs images individuelles prises en seulement huit minutes, et c’était le jour de mon anniversaire! La série de tempêtes ce jour-là a également produit plusieurs tornades que mon équipe et moi avons chassées. L’éclair, cependant, était insensé. Chaque boulon peut atteindre 100 millions de volts et brûler cinq fois plus que la surface du soleil!

Kourounis photographié au début de la descente de 1 200 pieds (400 mètres) dans le cratère Marum sur l’île d’Ambrym, au Vanuatu, en janvier 2015. Le chasseur météorologique dit que le rappel n’est pas pour les faibles de cœur en raison des chutes raides, des chutes de pierres et gaz nocifs de dioxyde de soufre ». Il a été au fond du cratère Marum 11 fois au fil des ans

En 2006, Kourounis s’est rendu en Afrique centrale où il a participé à une expédition pour visiter et photographier le volcan Nyiragongo rarement visité en République démocratique du Congo. Il a dit que s’y rendre était un défi, car l’équipe a voyagé par voie terrestre depuis le Rwanda, puis à travers la partie instable de l’est du Congo.

«  Si vous attrapez Marburg, vous avez une fièvre terrible lorsque vos organes internes commencent à se liquéfier, et dans environ une semaine, vous mourez, saignant de chaque orifice.

«Passer des jours à ne pas savoir si j’allais vivre ou mourir d’une mort horrible était le pire.

En ce qui concerne l’épopée, Kourounis dit que son voyage le plus mémorable a été lorsqu’il est descendu à l’intérieur du cratère de gaz enflammé de Darvaza au Turkménistan pour établir un record du monde Guinness en novembre 2013.

Surnommé la «  porte de l’enfer  », c’est un gouffre de 30 mètres de profondeur et de 70 mètres de large, qui s’est formé lorsque les Soviétiques foraient du gaz naturel.

Kourounis a pourchassé et filmé cette tornade dans le Dakota du Sud le 24 mai 2010. Il a dit à l’époque qu’il conduisait le véhicule de tête d’une entreprise de voyages à la poursuite de tornades, il avait donc des passionnés de météo du monde entier à le suivre. «  La tornade a raté de peu la petite église au bord de la route et une voiture venant en sens inverse  », a-t-il révélé

Kourounis a pris cette photo électrisante en mai 2002 lors d’un voyage à travers Goodland au Kansas. Il explique: «  Les grandes plaines des États-Unis abritent plus de tempêtes supercellulaires que partout ailleurs sur Terre. Ces supercellules (tempêtes rotatives de longue durée qui peuvent s’élever jusqu’à deux fois la hauteur du mont Everest) sont capables de produire des éclairs intenses, des pluies inondables, de la grêle de la taille d’une balle de baseball et même des tornades.

Une photo prise par Kourounis alors qu’il était au sol en Jamaïque pour signaler l’ouragan Dean au cours de l’été 2007. L’ouragan de catégorie 4 s’est déplacé à travers les îles des Caraïbes, causant des dégâts importants. Kourounis a déclaré avoir été témoin de «  vagues déferlantes  », de «  débris s’écraser sur le rivage  » et de «  vents intenses  » alors qu’il était sur l’île

À un moment donné, le gaz méthane qui fuit a été incendié et tout le cratère brûle depuis près de 50 ans.

Kourounis était le chef de l’expédition au nom du National Geographic dans le cadre d’un projet qui impliquait d’aller à l’intérieur du cratère et de collecter des échantillons de sol pour l’analyse ADN.

Il s’agissait de rechercher «des formes de vie microscopiques capables de survivre dans ces conditions extrêmement chaudes et sèches», explique Kourounis.

Il a fallu un an et demi de préparation et d’obtention de l’autorisation du gouvernement.

Pour entrer dans le cratère, Kourounis et son équipe ont tendu des cordes ignifuges à travers la fosse enflammée et il a pu sortir sur les cordes, en utilisant des poulies et en portant une combinaison de protection thermique avec un réservoir d’air autonome.

À quoi ressemble le fond du cratère Marum. On peut voir des Kourounis collecter des échantillons de lave fraîche à côté du violent lac de lave à l’intérieur du cratère. Il se souvient: «Le niveau de lave était très élevé pendant cette expédition, et cela créait des éclaboussures et des fontaines bien au-dessus. Sans ma combinaison chauffante de protection, je ne pouvais rester à cet endroit que pendant 10 secondes maximum, à cause de la chaleur intense  »

Camping de Kourounis pour la nuit sur le volcan Nyiragongo en République Démocratique du Congo. C’est l’un des trois seuls volcans au monde à contenir un lac de lave permanent dans son cratère et l’explorateur dit que c’est «  l’un des sites les plus époustouflants de la planète  » avec un chaudron de lave de 984 pieds (300 mètres) de large. et barattant continuellement, projetant des éclaboussures de roche fondue dans les airs et envoyant d’énormes vagues de lave sur sa surface ‘

En ce qui concerne l’épopée, Kourounis dit que son voyage le plus mémorable a été lorsqu’il est descendu à l’intérieur du cratère de gaz enflammé de Darvaza au Turkménistan pour établir un record du monde Guinness en novembre 2013. Surnommé la «porte de l’enfer», c’est un gouffre de 100 pieds (30 mètres) de profondeur et 130 pieds (70 mètres) de diamètre qui s’est formé lorsque les Soviétiques foraient du gaz naturel

Kourounis était le chef de l’expédition pour le compte de National Geographic dans le cadre d’un projet qui impliquait de pénétrer dans le cratère de gaz enflammé de Darvaza au Turkménistan. Il s’agissait de rechercher «des formes de vie microscopiques capables de survivre dans ces conditions extrêmement chaudes et sèches», explique Kourounis. Il a fallu un an et demi pour se préparer et obtenir la permission du gouvernement. Pour entrer dans le cratère, Kourounis et son équipe ont tendu des cordes ignifuges à travers la fosse enflammée et il a pu sortir sur les cordes, en utilisant des poulies et en portant une combinaison de protection thermique avec un réservoir d’air autonome.

Ensuite, il a dû descendre en rappel jusqu’au fond, où il a eu 17 minutes pour recueillir ses échantillons, prendre des mesures de température et sortir en toute sécurité.

Rappelant le scénario, Kourounis déclare: «  Cela ressemble à un volcan rougeoyant au milieu du désert de Karakum, mais il brûle du méthane.

«Je ne sais pas quelle partie était la plus effrayante. Le moment surréaliste où j’ai posé mes yeux pour la première fois sur le cratère intimidant, ou cet instant où j’ai dû faire confiance à mon équipement et à mon équipe et sortir du bord et pendre directement au-dessus du feu.

«  Debout au fond, entouré par la lueur orange des flammes, et la chaleur intense me donnait l’impression d’être un visiteur d’une autre planète, et en fait, plus de gens se sont tenus à la surface de la Lune.

«Dire qu’il faisait chaud serait un euphémisme. À un moment donné, j’ai mesuré une température au sol de 400 degrés Celsius. C’est à peu près aussi chaud qu’un four à pizza!

«Au-delà du danger évident de la fosse de feu géante littérale, certains des autres dangers n’étaient pas aussi évidents. Nous avons été espionnés par le gouvernement tout le temps et même des serpents venimeux dans le désert avec nous.

«L’expédition a été un succès complet. Nous avons trouvé des bactéries extrêmes qui vivaient dans le cratère chaud, nous avons fait un programme télévisé sympa avec tout l’effort, et j’ai reçu un record du monde Guinness pour être la première personne à avoir jamais mis les pieds au fond.

La passion de Kourounis pour l’exploration a commencé dès son enfance, avec l’explorateur océanique Jacques Cousteau et l’archéologue fictif Indiana Jones parmi ses héros.

Une photo explosive prise au sommet du volcan Yasur sur l’île de Tanna au Vanuatu en juillet 2017. Deux alpinistes (à gauche, Geoff Mackley et à droite, Kourounis) sont éclipsés par une éruption volcanique. La longue exposition de la photo montre la trajectoire des morceaux de lave volants alors qu’ils naviguent dans les airs

Une photo du cratère Nyiragongo de la République démocratique du Congo prise par Kourounis en février 2016. Il dit qu’il est considéré comme l’un des volcans les plus dangereux au monde. En 1077 et à nouveau en 2002, la lave s’est drainée à travers une fissure dans le flanc de la montagne et a traversé la ville voisine de Goma, qui abrite près d’un million de personnes. Au cours de son expédition de 2016, Kourounis a pu descendre tout en bas, «  juste à côté de la lave bouillonnante et bouillonnante  »

Il se souvient: «  J’ai toujours adoré les orages d’été qui se produisaient quand je grandissais au Québec, et parfois ils coupaient le courant pour que ma mère allume la maison avec des bougies.

‘C’était amusant. Je me souviens avoir fait du vélo dans une grosse tempête de grêle une fois. Ça faisait mal, mais le souvenir de ce temps sauvage s’est vraiment gravé dans mon cerveau.

«Je suis accro aux extrêmes et j’ai hâte de voir la prochaine tempête. Mon humeur pique du nez pendant des jours chaque fois que je rate un grand événement. Mais j’aime penser que je suis plus un accro de la nature qu’un accro à l’adrénaline.

L’aventurier, qui a récemment eu 50 ans, a commencé à chasser professionnellement ses premières tempêtes en 1997, et ses expéditions l’ont maintenant emmené dans environ 75 pays sur les sept continents. Parmi les endroits les plus difficiles à atteindre, il a visité la République démocratique du Congo, la Corée du Nord et les îles de Vanuatu.

Kourounis est vu escalader un iceberg au large de Terre-Neuve, dans l’est du Canada, pour y placer un dispositif de suivi par satellite. Il dit: «La plupart des icebergs de l’Atlantique Nord proviennent des glaciers du Groenland, et mettent environ deux ans à dériver de l’Arctique vers la côte de Terre-Neuve où ils fondent inévitablement et« meurent ». Nous apprenons encore comment le changement climatique affecte le nombre et la distribution de ces icebergs. Les escalader est extrêmement dangereux car ils peuvent basculer, rouler et se désintégrer sans avertissement. Cet iceberg, de la taille d’un petit immeuble d’appartements, s’est renversé environ deux heures après que j’en suis descendu.

George Kourounis affiche le drapeau de la Société géographique royale du Canada au sommet du pic Piro, le point le plus haut des monts Myohyang au centre de la Corée du Nord, mesurant 6 262 pieds (1908 mètres). Il a déclaré à propos de l’expédition de 2017: «  La Corée du Nord est tellement entourée de mystère et les occidentaux ne savent jamais vraiment ce qui se passe à l’intérieur du pays fermé. Mon but était de mettre en valeur sa beauté naturelle ‘

En ce qui concerne l’emballage, Kourounis dit qu’il emporte toujours avec lui quelques articles essentiels lorsqu’il voyage.

L’un de ses gadgets incontournables est une sorte d’appareil de communication par satellite avec GPS intégré et fonction SOS d’urgence afin qu’il puisse rester en contact n’importe où, quelle que soit la couverture de son téléphone portable.

Un rouleau de papier toilette est également très pratique. Kourounis dit: «J’aime le garder en sécurité dans un sac ziplock pour le garder au sec… J’ai été dans des endroits inhabituels lorsque l’appel de la nature frappe.

En raison de la pandémie de coronavirus, Kourounis a constaté que tous ses projets de voyage étaient annulés cet été et il reste enfermé chez lui à Toronto.

Il dit qu’il ne pense pas qu’il est «resté au même endroit aussi longtemps depuis plus de 20 ans».

Pour le moment, il a anticipé ses projets futurs et, interrogé sur son expédition de rêve, il dit qu’il adorerait explorer le mont Michael sur l’île Saunders dans les îles Sandwich du Sud.

Kourounis s’arrête pour une photo et «  endure la chaleur intense pendant quelques secondes  » tandis que les fontaines de lave continuent de s’enflammer derrière lui au fond du cratère Marum au Vanuatu

Kourounis s’est arrêté pour prendre un selfie rapide dans son équipement de protection tout en explorant le volcan Marum sur l’île d’Ambrym, au Vanuatu. L’expédition de 2014 l’a impliqué de repousser les 365 mètres dans le cratère au milieu de pluies acides et d’une chaleur presque insupportable.

L’année dernière, des satellites de télédétection ont découvert un «point chaud» à l’intérieur du cratère actif.

Kourounis dit: «Cette nouvelle découverte prouve qu’il y a là un lac de lave bouillante mais personne ne l’a jamais vu.

«  Les gens ont mis les pieds sur l’île, mais la montagne n’a jamais été escaladée et personne n’a jamais été témoin de l’activité à l’intérieur du cratère sommital.

«Ce serait une expédition monumentale pour tenter de se rendre sur cette île isolée, surmonter les obstacles du terrain et de la météo, et jeter un coup d’œil à l’intérieur.

«Encore plus ambitieux serait de descendre à l’intérieur du cratère, mais je meurs d’envie d’essayer. ‘

Pour ceux qui veulent suivre les traces de Kourounis, il conseille: «Embrassez votre curiosité et apprenez autant que vous le pouvez. Lisez, étudiez, recherchez, sortez et explorez.

«Essayez de rencontrer d’autres personnes qui partagent les mêmes intérêts que vous et apprenez d’eux. Développez vos compétences et faites un peu pour avancer vers ce que vous voulez chaque jour.

«Aussi, essayez de vous rappeler pourquoi vous voulez faire quelque chose. Je documente les extrêmes de la nature parce que je veux que le monde voie et soit inspiré par la puissance et la beauté du monde naturel. Trouvez votre propre pourquoi et ne l’oubliez jamais.

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Written by Vegeta

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