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La baudroie a supprimé son système immunitaire pour fusionner avec son compagnon

Il y a peu d’animaux plus bizarres que la baudroie, une espèce qui a tellement de mal à trouver un partenaire que lorsque le mâle et la femelle se connectent sous l’eau, les mâles fusionnent leurs tissus avec les femelles pour la vie. Après la fusion, les deux partagent un seul système respiratoire et digestif.

Aujourd’hui, les scientifiques ont découvert que la baudroie accomplit ce parasitisme sexuel parce qu’elle a perdu un élément clé de son système immunitaire, ce qui permet alors à deux corps de ne faire qu’un sans rejet de tissu. (Rappelez-vous le symbiote Jadzia Dax de Espace profond neuf?)

Tous les vertébrés, y compris les humains, ont deux types de systèmes immunitaires. Le premier est le système inné, qui répond rapidement aux attaques d’envahisseurs microscopiques avec une variété de produits chimiques tels que des barrières physiques muqueuses comme les cheveux et la peau, et des cellules grignotantes appelées macrophages. La deuxième ligne de défense est un système adaptatif qui produit à la fois des cellules T «tueuses» pour attaquer le pathogène et des anticorps conçus sur mesure pour combattre des bactéries ou des virus spécifiques. Les deux systèmes travaillent ensemble pour combattre les infections et prévenir les maladies.

Mais dans une étude publiée jeudi dans la revue Science, des chercheurs de l’Institut Max Planck d’Allemagne et de l’Université de Washington ont découvert que de nombreuses espèces de baudroie (il y en a plus de 300) ont évolué au fil du temps pour perdre les gènes qui contrôlent leur système immunitaire adaptatif, ce qui signifie qu’elles ne peuvent pas créer d’anticorps et en manquent Cellules T.

«La baudroie a échangé ses facultés immunitaires, que nous croyons essentielles, pour ce comportement reproductif», explique Thomas Boehm, professeur au département d’immunobiologie et d’épigénétique de l’institut à Fribourg, en Allemagne, et auteur principal de l’article.

Pour arriver à cette conclusion, Boehm et ses collègues ont passé les six dernières années à effectuer des tests génétiques sur des échantillons de tissus de baudroie prélevés dans le monde entier. Ils ont essayé de les attraper en utilisant des chaluts de haute mer qui collectent des spécimens à 1000 pieds sous la surface, mais comme la baudroie est à la fois rare et insaisissable, ils n’ont pas pu collecter de spécimens vivants. Donc, pour obtenir suffisamment de tissus pour leur analyse génétique, les chercheurs ont plutôt récuré les collections de musées et d’autres laboratoires où la baudroie était marinée dans des agents de conservation, dont certains vieux de plusieurs décennies.

Au sein de la famille de la baudroie, il existe plusieurs méthodes de reproduction. Les femelles de certaines espèces fusionnent avec un mâle; d’autres fusionnent avec plusieurs mâles; et encore un autre groupe n’a qu’une fusion temporaire. Après avoir broyé 31 échantillons de tissus de 10 espèces, l’équipe a effectué des tests génétiques et a constaté que les espèces qui fusionnent temporairement avec leurs partenaires ne possèdent pas les gènes responsables de la maturation des anticorps. Les espèces qui créent un attachement permanent à leurs compagnons avaient également perdu un ensemble de gènes supplémentaires responsables de l’assemblage des récepteurs des lymphocytes T et des gènes d’anticorps qui sont à la base du système immunitaire inné chez tous les vertébrés.

«Il était intuitif de penser qu’il existe une certaine propension génétique à permettre que cela se produise», dit Boehm à propos du système immunitaire inhabituel des espèces de baudroie. «C’est la première preuve que ces animaux ont cette incapacité à rejeter une partie d’eux-mêmes et à permettre à ces accouplements d’avoir lieu.»

Photographie: Theodore W. Pietsch / Université de Washington

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Written by Naruto Uzumaki

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