La Chine lance une mission ambitieuse pour ramener des échantillons de la Lune

La Chine lance une mission ambitieuse pour ramener des échantillons de la Lune

Aujourd’hui, la Chine a lancé avec succès sa mission la plus ambitieuse sur la Lune à ce jour – celle-ci visant à ramener une poignée de roches lunaires sur Terre avant la fin de l’année. En cas de succès, ce sera la première fois en près d’un demi-siècle que la saleté de la Lune sera renvoyée sur Terre et la première fois que la Chine récupérera des matériaux d’un autre monde.

La mission, appelée Chang’e 5, est la dernière d’une longue série de missions lunaires que la Chine a menées au cours de la dernière décennie. En 2013, le pays a effectué son premier atterrissage en douceur sur la Lune avec Chang’e 3, faisant de la Chine l’un des trois pays à avoir installé un vaisseau spatial sur la surface lunaire. Puis, en décembre 2018, la Chine a lancé Chang’e 4 et a réussi à placer un atterrisseur et un rover de l’autre côté de la Lune au début de 2019 – un exploit qu’aucun autre pays n’a accompli.

Désormais avec Chang’e 5, la Chine prévoit de ramener des échantillons de la Lune. Jusqu’à présent, seuls deux pays – les États-Unis et l’ex-Union soviétique – ont déjà renvoyé des matériaux de la Lune. Chang’e 5 pourrait bientôt être le prochain, et les leçons tirées de cette mission pourraient mettre le pays sur la bonne voie pour des vols encore plus complexes vers la Lune à l’avenir.

« C’est une chose pour laquelle le programme spatial chinois est très bon », a déclaré Andrew Jones, journaliste indépendant spécialisé dans le programme spatial chinois. Le bord. «Ils fixent des cibles et des objectifs progressifs, s’appuient sur ce qu’ils ont réalisé et fixent des objectifs plus ambitieux.»

Mais d’abord, beaucoup de choses doivent aller bien, et Chang’e 5 est peut-être la mission la plus compliquée que la Chine ait jamais lancée. D’une part, la mission est assez lourde, avec tout le matériel nécessaire pour le vol aller-retour de la Lune pesant environ 8,2 tonnes métriques ou environ 18000 livres. Pour amener Chang’e 5 en route vers la Lune, la Chine a utilisé sa fusée la plus puissante, la Longue Marche 5. La fusée a décollé du site de lancement de l’engin spatial de Wenchang situé dans le sud de la Chine.

Le Long March 5 a lancé un total de quatre vaisseaux spatiaux robotiques pour Chang’e 5, qui travailleront ensemble pour ramener entre 2 et 4 kilogrammes d’échantillons lunaires sur Terre, selon Jones. Le quatuor commence son voyage ensemble, voyageant vers la Lune dans un grand pack. L’un des quatre comprend un vaisseau spatial de service qui aidera à fournir de l’énergie solaire et à propulser le groupe sur la Lune. Après être entrés sur l’orbite de la Lune, deux des vaisseaux spatiaux – un atterrisseur et un véhicule à décoller de l’atterrisseur – se détacheront et redescendront à la surface. L’atterrisseur utilisera ensuite des instruments pour percer la Lune, en passant le long du matériau qu’il recueille au véhicule d’ascension assis sur le dessus.

Ce véhicule d’ascension agira alors comme une mini-fusée, décollant de la Lune et rencontrant le matériel toujours en orbite lunaire. Une fois installé avec le vaisseau spatial de service, l’échantillon lunaire passera dans le quatrième vaisseau spatial – une capsule conçue pour atterrir sur Terre. Le trio quittera alors l’orbite lunaire et retournera sur Terre. Finalement, la capsule de retour se détachera avec ses précieux matériaux à l’intérieur. Comme elle arrivera si rapidement de la Lune, la capsule rebondira une fois sur l’atmosphère terrestre avant de plonger vers la planète et d’atterrir finalement en Mongolie intérieure.

Dans l’ensemble, cela devrait être une mission rapide, d’une durée de 23 jours seulement du lancement à l’atterrissage du matériel lunaire, dit Jones. C’est parce que Chang’e 5 n’est pas conçu pour survivre à la dure nuit lunaire, une période de deux semaines qui se produit chaque mois lorsqu’une partie de la surface de la Lune est plongée dans l’obscurité et que les températures peuvent chuter bien en dessous de -208 degrés Fahrenheit (-130 degrés Celsius). ). Pour survivre à un environnement aussi extrême, le vaisseau spatial de surface devrait être équipé d’instruments de chauffage spéciaux – tels que des générateurs de radio-isotopes qui se désintègrent radioactivement avec le temps et génèrent de la chaleur. Les missions précédentes de Chang’e incluaient ces générateurs pour survivre à la nuit lunaire, mais de tels matériaux manquent sur Chang’e 5 car il s’agit d’une mission rapide «à emporter».

Cela signifie qu’en moins d’un mois, la Chine pourrait ramener les premiers échantillons de la Lune retournée sur Terre depuis l’ère de la guerre froide. Les astronautes américains ont ramené des roches lunaires collectées lors des missions Apollo dans les années 1960 et 1970, tandis que l’ex-Union soviétique a effectué avec succès une poignée de missions de retour d’échantillons lunaires dans les années 1970. En fait, la dernière fois que les roches lunaires sont revenues sur Terre s’est produite en 1976 avec la sonde robotique Luna 24 de l’Union soviétique.

Chang’e 5 cible une partie particulièrement séduisante de la Lune appelée Oceanus Procellarum. Cette zone inexplorée a relativement peu de cratères à sa surface par rapport aux autres parties de la Lune. Une théorie est que l’activité volcanique peut s’être produite dans cette zone tard dans la vie de la Lune, aplanissant les cratères qui s’y trouvaient auparavant. Obtenir des échantillons de cette région pourrait fournir aux scientifiques une meilleure compréhension du moment où cette activité volcanique aurait pu se produire, offrant un meilleur aperçu de la formation et de l’évolution de la Lune au fil du temps.

«C’est un gros problème pour la communauté scientifique en Chine, et les données seront également suivies de près par les scientifiques du monde entier», dit Jones.

La complexité de Chang’e 5 est également un choix délibéré pour la Chine, selon Jones, car elle permettra au pays de tester comment se réunir et amarrer des vaisseaux spatiaux en orbite autour de la Lune. La Chine aurait pu opter pour le véhicule d’ascension pour prélever les échantillons lunaires jusqu’à la Terre. Mais Jones note que la rencontre en orbite lunaire est destinée à tester les capacités nécessaires pour les missions futures. Une mission conçue pour renvoyer des échantillons de Mars pourrait certainement s’inspirer de Chang’e 5. Mais il est également important de noter que cette mission est très similaire dans son profil de vol à celui des missions Apollo de la NASA, qui utilisaient des techniques similaires pour mettre des gens sur la Lune. .

«Il s’agit bien plus d’un profil de mission Apollo que pour le retour d’échantillons lunaires robotiques soviétiques», déclare Jones. «Donc, l’idée est qu’ils jouent et s’entraînent pour de futures missions avec équipage sur la Lune.»

Written by SasukE

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