La fumée des feux de forêt aggravera-t-elle la pandémie? Nous sommes sur le point de le découvrir

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À un moment donné cet automne, les habitants de la baie de San Francisco se réveilleront très probablement pour constater que l’air sent la fumée, même à l’intérieur, et leurs voitures sont recouvertes de cendres. À une centaine de kilomètres au nord-est, dans les forêts toujours plus sèches de l’État, un énorme feu de forêt brûlera, attisé par de forts vents saisonniers qui transporteront la fumée dans les poumons de millions de personnes. L’asthmatique souffrira le plus, mais la chute de la qualité de l’air augmentera les risques de maladies respiratoires comme la pneumonie et la tuberculose. Cette année, ils seront confrontés à une menace supplémentaire: Covid-19.

Une galaxie de facteurs conspirants, y compris le changement climatique et l’utilisation abusive des terres, a transformé le paysage californien en une poudrière qui brûle désormais avec une férocité incroyable et fiable. En 2017, le Tubbs Fire a causé 1,2 milliard de dollars de dégâts et en a tué 22. En 2018, c’est le Camp Fire, qui a pratiquement effacé la ville de Paradise de 30 000 personnes, faisant 86 morts. L’année dernière, c’est le Kincade Fire qui a brûlé près de 80 000 acres. Chacun a projeté des nuages ​​de fumée massifs dans l’air, s’infiltrant dans les poumons des pompiers et des évacués en première ligne, et encore plus de personnes sous le vent.

Les scientifiques ont encore beaucoup à apprendre sur Covid-19, mais, explique Jessica McCarty, géographe et spécialiste des incendies à l’Université de Miami, «Nous savons qu’il existe des liens entre les personnes qui vivent dans des zones très polluées et leur probabilité d’obtenir tout type de respiration maladie, ainsi que les infections virales.  » Le smog des voitures, par exemple, demeure une menace majeure pour la santé humaine.

Avec la fumée des incendies de forêt, le risque respiratoire est dû à sa matière particulaire, une forme de matière végétale carbonisée suffisamment petite pour pénétrer profondément dans les poumons. Cela provoque une inflammation et une réduction de la fonction pulmonaire, même chez les personnes en bonne santé. Les particules fines semblent également encrasser la capacité des poumons à expulser les virus et les bactéries, d’où la sensibilité à la tuberculose (causée par une bactérie) et à la pneumonie (une infection causée à la fois par des bactéries et des virus). Plus précisément, une étude réalisée chez la souris a révélé que la fumée des incendies de forêt diminue l’activité antimicrobienne des macrophages pulmonaires, cellules qui éliminent les poumons des microbes nuisibles. Étant donné que le virus du SRAS-CoV-2 attaque les poumons, tout ce qui affaiblit leur capacité à se protéger peut augmenter le risque d’infection.

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Mais même pendant un incendie de forêt, toute la fumée de la Bay Area ne provient pas de l’incendie lui-même. Les habitations sont également une source de pollution atmosphérique. «Je ne pensais tout simplement pas que ce serait le cas, mais pendant les incendies de forêt, nous avons vu des gens brûler dans leurs foyers», explique Wayne Kino, agent adjoint de contrôle de la pollution de l’air au Bay Area Air Quality Management District. Les gens brûlent également leurs garnitures de jardin tout au long de l’été et de l’automne, ce qui détériore la qualité de l’air – et peut-être même départ incendies de forêt.

Cet automne, au moment où les vents violents saisonniers et la pire partie de la saison des incendies de forêt arrivent, les résidents de la région de la baie pourraient toujours rester chez eux. Les gens conduisent peut-être moins et profitent d’une meilleure qualité de l’air. Et ce serait mieux que d’habitude pour la santé pulmonaire. Mais il est également possible que les gens évitent les transports en commun par crainte du virus, augmentant en fait le trafic routier. Plus de voitures tournent au ralenti dans la circulation signifie plus de pollution de l’air.

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Les plus grands incendies de forêt ont tendance à éclater lorsqu’il fait chaud – la végétation déjà desséchée devient encore plus sèche lorsque des vents chauds la traversent – et que la chaleur constitue sa propre source supplémentaire de pollution atmosphérique. «La lumière du soleil frappe les composés dans l’air, puis l’ozone se forme», explique McCarty. «Si le temps est chaud de façon saisonnière et qu’un incendie se produit, vous allez voir se former d’autres choses qui ne sont pas uniquement des particules. C’est donc un système très complexe. »

De plus, s’il fait chaud et que les résidents sont déjà grincheux après six mois d’abri sur place, les autorités peuvent avoir du mal à les convaincre de se fermer hermétiquement. «Si on vous dit: n’ouvrez pas vos fenêtres, éteignez votre système de CVC, nous savons qu’il va faire chaud. Mais restez dans votre maison pendant ces événements de fumée – combien de personnes vont faire ça? » Demande McCarty.

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