La mission de retour d’échantillons d’astéroïdes du Japon atterrit dans le désert australien

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Après avoir passé six ans dans l’espace, un vaisseau spatial japonais vient d’atterrir dans le désert du sud de l’Australie, apportant une petite cache de roches astéroïdes à la surface de la Terre. Ce n’est que la deuxième fois dans l’histoire que des matériaux provenant d’un astéroïde sont renvoyés sur notre planète. Finalement, les scientifiques ouvriront le vaisseau spatial, découvrant les roches précieuses à l’intérieur pour en savoir plus sur les astéroïdes qui imprègnent notre système solaire.

L’atterrissage est l’aboutissement de la mission japonaise Hayabusa2, visant à ramener des échantillons d’un astéroïde sur Terre. Après son lancement depuis le Japon en 2014, le vaisseau spatial Hayabusa2 a passé quatre ans à voyager vers un astéroïde nommé Ryugu. Le véhicule a passé un an et demi à traîner autour de l’astéroïde, à cartographier la surface de la roche et à prélever des échantillons de matériau avant de retourner sur Terre.

Les scientifiques sont impatients de voir les roches que Hayabusa2 a renvoyées, car des échantillons purs d’un astéroïde pourraient nous en dire beaucoup plus sur ce à quoi ressemblait notre système solaire lorsque les planètes se sont formées pour la première fois. C’est parce que les astéroïdes sont un peu comme des photos de bébé de notre quartier cosmique. Ces roches spatiales existent depuis l’aube du système solaire, et les scientifiques pensent que les astéroïdes n’ont pas vraiment beaucoup changé au cours des 4,6 milliards d’années. Ces objets contiennent beaucoup des mêmes matériaux qui étaient présents à la naissance du système solaire, donc l’étude de ces roches dans des laboratoires ici sur Terre pourrait fournir un contexte clé sur les premiers jours des planètes.

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Les contrôleurs de mission JAXA célèbrent la séparation réussie de la capsule de Hayabusa2
Photo par STR / JIJI PRESS / AFP via Getty Images

La capsule sera transportée au Japon, où nous apprendrons la quantité de matière d’astéroïdes collectée par la mission. L’Agence japonaise d’exploration aérospatiale (JAXA), qui supervise la mission, espérait ramener 100 milligrammes de matériel de Ryugu, mais les scientifiques n’avaient pas de moyen de mesurer la quantité d’échantillons collectés par Hayabusa2 dans l’espace. Ce montant exact sera révélé lors de l’ouverture du vaisseau spatial au Japon.

Hayabusa2 a utilisé des techniques créatives pour collecter ses échantillons à Ryugu. Équipé d’un petit bras en forme de corne, le vaisseau spatial a d’abord tapoté l’astéroïde avec cet appendice en février 2019. Lorsque le bras est entré en contact, il a tiré un projectile en forme de balle qui a perforé l’astéroïde, libérant tout un désordre de poussière et de cailloux. qui, espérons-le, est monté dans la corne.

Le vaisseau spatial n’a pas seulement fait un prélèvement d’échantillons à Ryugu, cependant. Hayabusa2 a de nouveau tenté cette manœuvre en juillet 2019, mais le vaisseau spatial avait d’abord effectué un peu de fouille. Avant de toucher l’astéroïde une deuxième fois, le vaisseau spatial a largué une boîte d’explosifs sur Ryugu, faisant exploser un cratère sur l’astéroïde et révélant certaines des roches situées juste sous la surface. Hayabusa2 a ensuite tapoté la surface à l’intérieur de ce cratère pour ramasser une partie de ce matériau nouvellement exposé. Le but était de rassembler encore plus de roches vierges de Ryugu. Le matériau sous la surface de l’astéroïde n’a pas été exposé à l’environnement hostile de l’espace pendant des milliards d’années, comme les roches à l’extérieur, qui ont probablement subi des changements et des réactions au fil du temps. Ainsi, le matériau du cratère pourrait fournir un aperçu encore meilleur des matériaux qui étaient présents lors de la formation du système solaire.

Un rendu artistique du vaisseau spatial Hayabusa2
Image: DLR

Une fois que l’équipe Hayabusa2 s’est sentie convaincue qu’elle en avait assez attrapé Ryugu, le vaisseau spatial a quitté l’astéroïde en novembre 2019. Après avoir passé la dernière année à voyager sur Terre, le vaisseau spatial a déployé une petite capsule vendredi soir, avec les échantillons de Ryugu situés à l’intérieur. La capsule s’est ensuite dirigée vers la Terre, plongeant ce matin dans l’atmosphère de notre planète. Il a ensuite déployé un parachute, ralentissant le véhicule d’environ 12 kilomètres par seconde, soit près de 27 000 miles par heure, afin qu’il puisse atterrir doucement dans la zone interdite de Woomera dans le sud de l’Australie.

Après avoir touché le sol, les équipes de JAXA ont effectué une recherche approfondie en Australie pour trouver la capsule. Le véhicule est descendu dans une zone qui couvre 100 kilomètres carrés, soit environ 38 milles carrés. Il a également atterri la nuit en Australie, rendant la capsule encore plus difficile à repérer. Heureusement, la capsule était équipée d’une balise radio qui a aidé les équipes à localiser l’endroit où le vaisseau spatial a atterri. Avant l’atterrissage, les équipes de la JAXA ont installé cinq antennes autour du site d’atterrissage prévu pour aider à trouver le signal, et l’agence disposait également d’un hélicoptère avec son propre récepteur de balise pour aider à affiner la recherche. Un drone était également sur place pour voler au-dessus de la zone pour prendre des photos.

Hayabusa2 est la deuxième mission du Japon pour récupérer des échantillons d’un astéroïde. Sa première mission, Hayabusa, a renvoyé des échantillons d’astéroïdes sur Terre en 2010, bien que la mission n’ait réussi à collecter que de minuscules grains de matière d’astéroïdes. Nous espérons que Hayabusa2 aura collecté encore plus que les offres originales d’Hayabusa. Et en 2023, la mission OSIRIS-REx de la NASA devrait renvoyer le plus grand échantillon de matériel d’un astéroïde jamais collecté.

Bien que Hayabusa2 ait terminé sa mission principale, le vaisseau spatial n’est pas encore tout à fait terminé. Le vaisseau spatial principal est toujours dans l’espace et vient de se lancer dans une quête pour visiter un autre astéroïde appelé 1998 KY26. Il faudra 11 ans à Hayabusa2 pour atteindre sa nouvelle cible, dans le but d’analyser la roche spatiale et d’en apprendre encore plus sur les astéroïdes qui zooment autour de nous dans l’espace.

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