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La NASA met à jour ses directives sur la façon de prévenir la contamination du système solaire

Après des années de débat, la NASA prévoit de mettre à jour ses directives concernant la quantité de contamination biologique d’autres mondes autorisée pendant que l’agence explore le système solaire. Les nouvelles règles assoupliraient certaines des exigences de l’agence sur la façon d’explorer la Lune et Mars – deux destinations de premier plan où la NASA espère envoyer des astronautes dans les années à venir.

Pendant des décennies, la NASA a suivi des règles assez strictes sur la quantité de contamination biologique considérée comme acceptable chaque fois que l’agence envoie des sondes – ou des personnes – à d’autres planètes. C’est un concept connu sous le nom de protection planétaire, et il a une base juridique dans un traité signé il y a plus de 50 ans. Appelé le Traité sur l’espace extra-atmosphérique, il met les nations au défi d’explorer d’autres mondes «afin d’éviter leur contamination nocive» et de ne pas ramener de microbes étrangers d’autres mondes qui pourraient nuire à la Terre.

Un grand objectif de la protection planétaire a été de nous empêcher de suivre les microbes partout dans le système solaire

Un grand objectif de la protection planétaire a été de nous empêcher de suivre les microbes dans tout le système solaire. De cette façon, si nous rencontrions une sorte de forme de vie sur un autre monde, nous saurions avec certitude que cela provenait cette monde et que nous ne l’avons pas mis là par accident. La protection planétaire vise également à assurer la sécurité des humains. Si un pays Est-ce que trouver la vie, nous voulons nous assurer qu’elle ne nous anéantira pas s’ils la ramènent sur notre planète.

Adhérer à la protection planétaire a toujours été un peu un compromis, car pratiquement tout ce que nous envoyons dans l’espace a une sorte de microbe. Selon l’endroit où ils se dirigent dans le système solaire, les vaisseaux spatiaux subissent souvent des procédures de nettoyage très strictes afin de se débarrasser de ces minuscules organismes. Pour certains, cela signifie se faire cuire à des températures élevées pour tuer les microbes et rendre les véhicules aussi immaculés que possible.

Mais maintenant, la NASA est particulièrement concentrée sur l’envoi à nouveau d’humains dans l’espace lointain. Et chaque fois que les gens vont dans l’espace, nous transportons des tonnes de bactéries avec nous, peu importe combien nous nettoyons. Avec l’exploration humaine si prioritaire, la NASA veut maintenant repenser certaines des exigences les plus strictes pour la Lune et Mars – sinon l’exploration humaine serait trop difficile à réaliser. Aujourd’hui, la NASA a publié deux nouvelles «directives provisoires» qui présentent des changements potentiels aux lignes directrices pour l’exploration de la Lune et de Mars. Il fait suite à des années d’incitation de la part de la communauté spatiale à mettre à jour ces règles.

« Nous devons revoir ces politiques. »

« Nous devons revoir ces politiques parce que nous ne pouvons pas aller sur Mars avec des humains si le principe selon lequel nous vivons est que nous ne pouvons pas avoir de substances microbiennes avec nous », a déclaré l’administrateur de la NASA Jim Bridenstine lors d’un webinaire annonçant les nouvelles modifications proposées. « Parce que ce n’est tout simplement pas possible. »

La première directive tourne autour de la reclassification de parties de la Lune afin qu’il y ait moins de restrictions pour l’envoi de vaisseaux spatiaux et de personnes là-bas. Selon les règles actuelles de protection planétaire, la Lune est considérée comme un corps céleste de catégorie II, ce qui signifie qu’il y a « une chance rare qu’une contamination transportée par un vaisseau spatial puisse compromettre les futures missions ». La Lune a reçu cette désignation après que les scientifiques ont découvert qu’il y avait potentiellement beaucoup de glace d’eau cachée sur la surface lunaire. Et chaque fois qu’il y a de l’eau quelque part dans le système solaire, les scientifiques sont toujours prudents quant à la possibilité qu’elle soutienne une sorte de vie.

La nouvelle directive provisoire reclasserait la Lune comme étant principalement un corps de catégorie I, qui ne nécessite aucune exigence de protection planétaire car il n’y a aucune attente de trouver la vie. Mais, la NASA considérerait toujours les pièces de la Lune – notamment des cratères où l’on pense que la glace d’eau existe – comme emplacements de catégorie II. « Nous devons nous assurer que lorsque nous irons sur la Lune, nous protégeons ces sites scientifiques très importants où il existe un risque de … contaminer la Lune d’un point de vue biologique », a déclaré Bridenstine.

« Nous devons juste être très prudents pour inventorier toute la biologie que nous pouvons prendre avec nous. »

De tels endroits incluraient le pôle sud lunaire, qui est censé héberger un peu de glace d’eau dans ses cratères qui sont en permanence dans l’ombre. « Dans la catégorie II, vous pouvez y aller, mais nous devons juste être très prudents pour inventorier toute la biologie que nous pouvons prendre avec nous », a déclaré Bridenstine.

La deuxième directive mettrait à jour les règles de Mars afin que les missions humaines soient autorisées à l’avenir. À l’heure actuelle, Mars est une planète assez restreinte. C’est un organisme de catégorie IV pour les atterrisseurs, ce qui signifie qu’il y a un grand intérêt à y trouver de la vie et un risque important de contamination. Pendant ce temps, certaines parties de la planète – où il pourrait y avoir de l’eau liquide – sont encore plus restreintes, nécessitant des directives plus intensives. La NASA ne recommande pas de changer les désignations de Mars. Mais la directive intérimaire appelle l’agence à proposer de nouvelles directives, basées sur ce que nous continuons à apprendre sur Mars lors de missions à venir comme le rover Persévérance qui sera lancé cet été. « Le défi avec Mars est que nous n’avons tout simplement pas encore assez d’informations pour savoir où nous pouvons aller et où nous ne devons pas aller et où nous pouvons aller, mais nous devons être plus prudents que dans d’autres endroits », a déclaré Bridenstine. . Il a ajouté: «Nous continuerons à affiner, à faire des ajustements, puis, dans la mesure du possible, à l’ouvrir à plus d’accès pour plus de personnes; Je devrais dire, plus de missions. « 

Ces nouvelles directives provisoires sont censées être malléables, selon Bridenstine. «Ce ne sont pas des directives politiques; ils ne sont pas gravés dans le marbre », a-t-il dit.

Ces nouvelles politiques sont les dernières en date d’un certain nombre de changements et de nouvelles directives que la NASA est en train de créer alors qu’elle s’efforce de retourner sur la Lune grâce à son programme Artemis. En mai, la NASA a annoncé la création des accords Artemis, un ensemble de normes internationales pour l’exploration de la Lune qu’elle espère que d’autres pays suivront. «Alors que la communauté des nations avance vers la Lune et vers Mars, nous devons nous assurer que les États-Unis d’Amérique, par le biais de la NASA et de ses directives politiques, que nous dirigeons, et c’est vraiment ce que nous essayons d’atteindre ici », a déclaré Bridenstine.

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Written by SasukE

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