Le changement climatique intensifie la menace de tsunami en Alaska

Le changement climatique intensifie la menace de tsunami en Alaska

Cette histoire à l’origine est apparu dans High Country News et fait partie de la collaboration Climate Desk.

Nichées contre des montagnes couvertes de glaciers, les tours Begich dominent Whittier, en Alaska. Plus de 80% des habitants de la petite ville vivent dans les casernes de l’époque de la guerre froide dans cet ancien port militaire secret, dont le port grouille chaque été de trafic: bateaux de pêche incrustés de bernacles, navires de tourisme, voiliers, superyachts et monstruosités de croiseurs. Cet été, les restrictions de voyage liées aux coronavirus ont freiné le tourisme dans le port habituellement animé. Puis vinrent les avertissements d’un tsunami potentiellement dévastateur.

Les habitants de Whittier sont conscients des tsunamis depuis des générations. En 1964, le tremblement de terre du Vendredi saint a été suivi d’une vague de 25 pieds qui a écrasé les infrastructures du front de mer, soulevant et tordant les voies ferrées et les ramenant vers la mer. Le tremblement de terre du Vendredi saint – qui a tué 13 personnes ici et causé 10 millions de dollars de dégâts – occupe toujours la mémoire de Whittier.

Avec des tonnes de roches et de gravats précaires perchés au-dessus d’un fjord voisin, prêts à s’écraser dans la mer, le présent de la ville est façonné à la fois par son passé et par les préparatifs d’un avenir incertain. Cette déstabilisation est due au changement climatique: les tsunamis sont de plus en plus probables en Alaska alors que les coteaux, autrefois renforcés par des glaciers et un sol solidement gelé, relâchent leur emprise sur des pentes autrefois stables.

Le 14 mai, un communiqué de presse du ministère des Ressources naturelles de l’Alaska et une lettre publique de 14 scientifiques ont averti les habitants d’un possible tsunami généré par un glissement de terrain. L’Alaska a identifié trois événements similaires dans le passé: des tsunamis en 2015 et 1967 se sont produits dans des régions éloignées, tandis qu’un en 1958 a tué deux personnes dont le bateau a chaviré. Mais la pente instable de Barry Arm, un fjord étroit aux parois escarpées du Prince William Sound, est beaucoup plus dangereuse. L’énergie potentielle d’une glissade catastrophique ici est environ 10 fois supérieure à celle des événements précédents, a déclaré le principal géologue de l’État dans le communiqué de presse de mai.

Le glissement de terrain à Barry Arm a basculé vers l’océan depuis au moins 1957, lorsque le glacier Barry – qui a jadis saisi la base du flanc de la montagne et retenu la pente – a d’abord tiré sa paroi de glace portante de sous la pente rocheuse. Au fur et à mesure que le glacier se retirait, le système de support de la pente faisait de même – entraînant la paroi rocheuse vers le bas vers l’océan, laissant une indentation distincte en zigzag dans la colline. Entre 2009 et 2015, Barry Glacier a reculé au-delà du bord inférieur du glissement de terrain et la pente a chuté de 600 pieds. Depuis 2006, Barry Glacier a reculé de plus de deux milles. Les scientifiques pensent que la pente échouera probablement dans les 20 prochaines années – et pourrait même le faire dans l’année.

Le changement climatique rend les terres plus instables et augmente le risque de tsunamis causés par des glissements de terrain. À mesure que le climat se réchauffe, les glaciers fondent et reculent, se retirant des flancs des montagnes qu’ils étreignaient. La paroi de glace du glacier Barry – qui maintenait autrefois la colline en place, la soutenant contre les montagnes du fjord – s’est amincie, s’éloignant de la paroi rocheuse, libérant son support et révélant une pente instable qui glisse vers l’océan. Brentwood Higman, géologue et directeur exécutif de Ground Truth Alaska, travaille avec d’autres scientifiques pour étudier l’impact du changement climatique sur les tsunamis provoqués par des glissements de terrain. « [These events] valent la peine de s’inquiéter indépendamment du changement climatique », a déclaré Higman. «Mais il y a un certain nombre de raisons de penser que le changement climatique les rend beaucoup plus probables.»

À mesure que les glaciers reculent, la terre au-dessus d’eux devient également plus instable. La région alpine escarpée du centre-sud de l’Alaska dégèle déjà de façon spectaculaire. Des plaques de roche, de terre et de glace autrefois gelées libèrent des liquides emprisonnés et deviennent plus enclines à glisser dans les montagnes.

Un autre symptôme moins évident du changement climatique augmente le risque. Lorsqu’il y a plus d’eau dans l’atmosphère, les précipitations deviennent plus intenses. La pluie, encore plus que les tremblements de terre, est susceptible de déclencher des glissements de terrain, a déclaré Higman. Le changement climatique rendra les glissements de terrain plus probables et plus fréquents, a déclaré Anna Liljedahl, scientifique associée au Woods Hole Research Center. « C’est un nouveau danger émergent, et c’est pourquoi il est urgent de faire une évaluation de l’endroit où nous avons ces pentes instables et où elles représentent un danger pour les gens », a déclaré Liljedahl.

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Written by SasukE

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