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Le premier lancement de Mars Rover en Chine pourrait entrer dans l’histoire

Au cours des 20 dernières années, le seul signe d’activité sur Mars était une succession de rovers construits par la NASA roulant lentement à travers le paysage désertique stérile. Aujourd’hui, un seul de ces rovers – Curiosity – est toujours opérationnel. Mais dans quelques mois, il accueillera de nouveaux visiteurs à roues. L’un d’eux est le descendant de Curiosity. Il s’appelle Persévérance et la NASA l’envoie en mission pour collecter des échantillons de terre martienne qui pourraient avoir des signes de vie. Ce sera le robot le plus grand et le plus autonome qui ait jamais atterri à la surface d’une autre planète.

L’autre nouveau venu sera Tianwen-1, un combo orbiteur-atterrisseur-rover construit par la Chine. Le rover est éclipsé par la persévérance, mais il est toujours considéré comme l’une des machines les plus complexes jamais construites. Si la Chine déploie avec succès un rover sur Mars, elle ne deviendra que le deuxième pays de l’histoire à réussir. À part les États-Unis, le seul pays à l’avoir même essayé était l’Union soviétique, et elle a échoué – deux fois. Mars est une cible incroyablement difficile et pour la Chine, Tianwen-1 est un message adressé au reste du monde selon lequel elle n’est plus simplement un participant à l’exploration spatiale; maintenant c’est un leader.

«La Chine va démontrer qu’elle possède une capacité scientifique et technologique de classe mondiale», déclare Dean Cheng, expert de la Heritage Foundation sur le programme spatial chinois. Mais il ne s’agit pas seulement de projeter le pouvoir dans le monde, dit-il: c’est aussi un point majeur de fierté nationale et un triomphe de la volonté politique. «C’est quelque chose qui démontrera au peuple chinois que le Parti communiste chinois est puissant et capable de guider la nation», dit Cheng.

Jeudi, une fusée chinoise Long March 5 devrait propulser Tianwen-1 lors d’une mission de six mois sur la planète rouge. (Le gouvernement chinois a été discret sur la date exacte du départ de la mission, mais la fenêtre de lancement s’étend jusqu’à la mi-août.) La sonde Tianwen est en fait trois engins spatiaux enroulés en un: il se compose d’un rover, d’un atterrisseur et d’un orbiteur. Le rover est stocké dans le ventre de l’atterrisseur, et environ deux mois après l’arrivée de la sonde sur l’orbite de Mars, l’atterrisseur se séparera de l’orbiteur et se dirigera vers la surface. L’orbiteur passera au moins un an à garder un œil sur l’atterrisseur d’en haut et à retransmettre les données qu’il recueille à la Terre, tout en effectuant ses propres recherches.

Les scientifiques chinois n’ont pas encore annoncé le site d’atterrissage du rover, mais l’un des principaux candidats est Utopia Planitia, une plaine située dans le plus grand cratère d’impact de la planète. (C’était également la destination du deuxième atterrisseur sur Mars de la NASA, Viking 2.) Une fois le rover déployé, il passera au moins trois mois à étudier l’environnement martien. L’Administration spatiale nationale de Chine a publié quelques détails sur le rover ou les types d’expériences qu’il va faire, mais un article publié dans Astronomie de la nature Ce mois-ci, des chercheurs de l’Académie chinoise des sciences ont déclaré que l’objectif de la mission est «d’effectuer une étude globale et approfondie de la planète entière».

Le rover dispose d’un ensemble de panneaux solaires qui sortent de son corps circulaire qui seront utilisés pour alimenter ses systèmes de communication et six instruments embarqués. En plus de deux caméras, le rover portera un radar pour explorer sous la surface, un instrument pour détecter le faible champ magnétique de Mars, un instrument pour mesurer la chimie du sol martien et un autre instrument pour surveiller la météo de Mars. Bien que le rover soit limité à quelques centaines de mètres autour de son site d’atterrissage, l’orbiteur pourra collecter des données plus complètes sur la planète.

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Written by Naruto Uzumaki

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