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Le problème avec le comptage des étrangers

Mais «à notre connaissance», c’est exactement le problème avec l’équation de Drake. Le nombre de civilisations extraterrestres communicantes dans notre galaxie est une estimation statistique, et comme toutes les estimations statistiques, il peut varier considérablement en fonction des hypothèses utilisées pour le faire. Dans l’équation de Drake, environ la moitié des inconnues concernent les civilisations extraterrestres. Puisque nous ne savons rien de l’ET, les astronomes doivent faire quelques suppositions. Et dans leur nouvel article, Conselice et son collègue, Tom Westby, ingénieur de l’Université de Nottingham, font deux très grandes hypothèses dans leur remaniement de l’équation de Drake.

Tout d’abord, les chercheurs ont examiné la seule planète dont nous savons pertinemment qu’elle a produit une vie intelligente – la nôtre – et l’ont utilisée comme modèle pour toutes les autres planètes qui pourraient héberger une intelligence extraterrestre. Les humains ont surgi et ont commencé à cracher des ondes radio dans le cosmos environ 4,5 milliards d’années après la formation de la Terre, Conselice et Westby ont donc supposé que ce serait également le cas sur d’autres planètes semblables à la Terre. Mais ils sont allés encore plus loin et ont supposé que tout Les planètes semblables à la Terre dans la zone habitable de leur étoile produisent inévitablement une vie intelligente après environ 5 milliards d’années.

«Dire que toutes les planètes semblables à la Terre produiront une vie intelligente est une hypothèse énorme et pose de sérieux problèmes», explique Seth Shostak, astronome senior à l’institut à but non lucratif SETI en Californie. «La zone habitable de notre propre système solaire comprend Mars et, selon qui vous demandez, Vénus. Mais ils ne sont pas peuplés d’êtres intelligents, même s’ils sont restés assis aussi longtemps que la Terre l’a fait. « 

Les statisticiens peuvent se renseigner sur une grande population inconnue en prenant un petit échantillon et en extrapolant à la population plus large. C’est essentiellement ce que Conselice et Westby ont fait dans leur article. Le problème, c’est qu’ils sont extrapolés à partir d’un échantillon, ce qui revient un peu à essayer de prédire une élection nationale en ne sondant que vous-même. De petites tailles d’échantillon conduisent à une plus grande variance des résultats, c’est pourquoi l’équation de Drake produit de manière fiable des estimations aussi radicalement différentes de la prévalence de l’intelligence extraterrestre. En fait, cela a été démontré par Conselice et Westby dans leur propre article.

Les chercheurs ont avancé deux hypothèses: une forte, une faible. Dans l’hypothèse forte, les chercheurs supposent qu’une planète semblable à la Terre doit produire une espèce intelligente lorsqu’elle a entre 4,5 et 5,5 milliards d’années. C’est ainsi que cela s’est passé sur Terre, où les humains ont commencé à maîtriser la technologie après environ 4,5 milliards d’années. L’hypothèse faible assouplit un peu la période et suppose qu’une planète semblable à la Terre peut produire la vie à tout moment après 5 milliards d’années. Étant donné que l’âge moyen des étoiles dans la Voie lactée est d’environ 10 milliards d’années, cela crée un plus grand bassin de sociétés extraterrestres qui pourraient encore exister aujourd’hui. (Cela suppose que les sociétés extraterrestres ne durent pas pendant 5 milliards d’années – plus à ce sujet dans un instant.)

L’hypothèse forte aboutit à une estimation d’au moins 36 civilisations extraterrestres dans la galaxie, mais avec une très grande marge d’erreur. Les chercheurs calculent que la borne inférieure de l’hypothèse forte pourrait être comprise entre quatre et 211 civilisations extraterrestres dans la Voie lactée. Les choses sont plus optimistes avec l’hypothèse faible, qui estime que le nombre le plus bas possible de sociétés extraterrestres se situe entre 100 et 3 000.

C’est un écart assez important, mais même la limite inférieure la plus optimiste de 3 000 sociétés est encore assez petite compte tenu de la taille de la Voie lactée. Si la plupart des 250 milliards d’étoiles de la galaxie abritent des planètes, et qu’une partie de ces planètes sont habitables, vous pourriez toujours estimer qu’il y a des millions de civilisations. Alors, pourquoi l’hypothèse forte et l’hypothèse faible produisent-elles toutes deux de si petites estimations? Tout se résume à une variable importante dans l’équation de Drake: L, ou la durée de vie d’une civilisation audiovisuelle.

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Written by Naruto Uzumaki

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