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L’enlèvement de l’amiante est un travail difficile, mais Covid-19 le rend plus difficile

Cette histoire est apparue à l’origine sur Grist et fait partie de la collaboration Climate Desk.

C’était juste avant l’aube alors que sept hommes volumineux en tee-shirts et pantalons de survêtement se rassemblaient devant un immeuble de verre sur Lexington Avenue à New York. Marcelo Crespo, un homme de 41 ans aux yeux verts étincelants et une barbiche, a fait signe au groupe de se rendre dans une camionnette de l’entreprise blanche, remettant à chaque homme une pile d’équipement de protection: masque facial et respirateurs, combinaison intégrale, couvre-chaussures, dur chapeaux, ruban adhésif.

Agrippant leurs paquets, les hommes sont entrés par la porte arrière du bâtiment, prenant l’ascenseur utilitaire jusqu’à 32 étages jusqu’au toit. La veille, ils avaient scellé l’espace de travail comme un énorme sac Ziploc, recouvrant une grande partie du toit avec des structures de protection en plastique pour le protéger de l’air libre. Avant de traverser la bâche transparente, Crespo a secoué l’échafaudage, vérifiant sa stabilité. Il a tracé un signe de croix sur sa poitrine et a chuchoté une prière que Dieu les garde tous en sécurité. Des panneaux d’avertissement ont plâtré les murs, les boîtes et l’équipement de fortune. Mise en garde. Danger. Personnel autorisé seulement.

Cela aurait pu être une scène du film Épidémie, mais le travail a eu lieu plusieurs mois avant que la pandémie de Covid-19 ne frappe Manhattan. À chaque respiration, les hommes risquaient encore de graves problèmes de santé – voire la mort – en raison des particules microscopiques d’amiante tourbillonnant dans l’air.

Les travailleurs de la désamiantage étaient jugés essentiels bien avant la pandémie. Les propriétaires fonciers sont légalement tenus de faire appel à des équipes de dépollution pour éliminer l’amiante à chaque fois qu’il s’agit de travaux de construction, de rénovation ou de modernisation. Partout aux États-Unis, pendant la pandémie de coronavirus, certains emplois liés à l’amiante se sont même accélérés alors que plusieurs villes profitent des fermetures d’espaces publics pour planifier des rénovations. Et il y a beaucoup plus de cela à l’horizon post-coronavirus: la loi sur la mobilisation du climat de la ville de New York, qui a été adoptée au printemps dernier, inclut un mandat selon lequel les plus grands bâtiments de la ville réduisent leurs émissions globales de 40% d’ici 2030 et de 80% d’ici 2050 d’ici installer de nouvelles fenêtres, de l’isolation et d’autres rénovations pour devenir plus écoénergétiques.

Mais si le moment est logique pour les villes, ce n’est pas si bon pour les agents de dépollution, dont les risques professionnels les rendent particulièrement vulnérables aux complications graves de Covid-19.

À en juger par ses seules propriétés physiques, l’amiante est une substance utile: les longs cristaux fibreux du minéral naturel absorbent le son et résistent au feu, à la chaleur et à l’électricité. En grec ancien, le mot «amiante» signifie «inextinguible». À la fin du XIXe siècle, les entreprises d’Europe et d’Amérique du Nord se disputaient les droits d’exploitation. L’amiante s’est retrouvé partout: dans le béton, les briques, les tuyaux, les planchers, les toitures et les canapés. Il était utilisé comme isolant dans les écoles, les hôpitaux et les théâtres. L’amiante était utilisé comme neige sur les plateaux de cinéma dans les années 1930, recouvrant Dorothy en Le magicien d’Oz.

Au fur et à mesure de sa popularité, les médecins ont remarqué que les mineurs d’amiante relativement jeunes étaient essoufflés et souffraient d’une maladie appelée fibrose pulmonaire. Lorsque les fibres d’amiante deviennent en suspension dans l’air, les petits filaments en forme d’aiguilles peuvent pénétrer dans le corps par les poumons et la peau, s’accumuler dans les organes internes et former des tissus cicatriciels pendant des décennies. Au moment où les symptômes apparaissent, les personnes peuvent déjà avoir une maladie pulmonaire permanente, des dommages génétiques ou des excroissances cancéreuses.

Aux États-Unis, environ 39 000 travailleurs meurent chaque année de maladies liées à l’amiante. Environ 3 000 de ces décès sont dus au mésothéliome, une forme maligne de cancer liée à l’exposition à l’amiante. Et cela ne prend pas beaucoup: «Le mésothéliome peut survenir à des niveaux d’exposition relativement faibles», a déclaré Victor Roggli, professeur de pathologie à l’Université Duke.

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Written by Naruto Uzumaki

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