Les alcootests pourraient-ils rendre les tests Covid plus rapides et plus faciles?

Six mois après le début de la lutte contre la pandémie de Covid-19, il est clair que les États-Unis ont encore besoin de meilleurs tests. Les arriérés ont causé des temps d’attente insupportablement longs pour les résultats, et la saison grippale à venir pourrait encore alourdir le traitement des tests. Mais que se passerait-il si notre souffle porteur de coronavirus pouvait être exploité pour détecter Covid-19? C’est l’espoir de certains chercheurs de l’Ohio State University et de la Northeastern University, qui développent des alcootests Covid-19.

La plupart des gens connaissent les alcootests comme les outils portatifs que les policiers utilisent pour déterminer l’intoxication alcoolique; mais les scientifiques les utilisent aussi – mais pas pour les tests de sobriété. Les chercheurs ont exploré leur utilisation, ainsi que des appareils similaires, pour analyser l’haleine expirée à la recherche d’indicateurs de diabète, de certains cancers, de maladies respiratoires et de nombreuses autres conditions.

Désormais, des chercheurs comme Perena Gouma, professeur d’ingénierie à l’Université d’État de l’Ohio, affirment qu’une approche similaire pourrait fonctionner pour Covid-19 et pourrait offrir des avantages clés par rapport à l’étalon-or actuel, les tests de réaction en chaîne par polymérase (PCR) basés sur des prélèvements de gorge ou de nez. Un éthylomètre ne nécessite aucun réactif ni traitement en laboratoire et peut fournir des résultats rapides. Ce type de test «est non invasif et non intrusif», dit Gouma. «Vous pouvez le déployer n’importe où, n’importe quand.» Bien qu’il n’y en ait pas encore sur le marché pour les tests Covid-19, son laboratoire et d’autres effectuent des essais sur des personnes et espèrent obtenir l’approbation de la Food and Drug Administration pour une utilisation plus large.

Gouma étudie depuis des années l’analyse respiratoire, les capteurs et les appareils de diagnostic. En 2017, elle a inventé un appareil de surveillance respiratoire visant à la détection précoce de la grippe en ciblant principalement le composé chimique expiré isoprène. Sur la base de ces travaux, elle a maintenant développé un prototype d’alcootest Covid-19 qui utilise des capteurs en céramique pour détecter les composés organiques volatils dans l’haleine d’une personne qui, selon elle, agissent comme des biomarqueurs Covid-19 ou des indicateurs de maladie. Comme ce travail n’est toujours pas publié, Gouma ne dira pas spécifiquement quelles molécules gazeuses son appareil recherche, seulement qu’elle et ses collaborateurs sont parvenus à leurs conclusions sur les indicateurs probables de Covid-19 après avoir étudié la littérature médicale sur d’autres maladies à coronavirus et leur biomarqueurs associés.

Les capteurs de l’alcootest incorporent des nanomatériaux à haute affinité pour ces biomarqueurs, ce qui signifie que les capteurs ne répondent qu’aux composés chimiques cibles. Lorsque les utilisateurs expirent dans un embout buccal jetable fixé à l’appareil, la présence de ces produits chimiques dans leur respiration déclenche un changement de résistance électrique, que l’appareil mesure afin de donner une lecture.

Les résultats ne prennent que 15 secondes, dit Gouma, et peuvent être transmis sans fil ou lus directement sur l’appareil. Environ une minute plus tard, l’alcootest est prêt pour une autre tentative. «Avec cette technologie, vous pouvez surveiller le jour suivant et le lendemain», explique Gouma. «Rien ne vous empêche de connaître votre état de santé à tout moment.»

Bien que l’alcootest puisse être utilisé dans les hôpitaux ou dans d’autres établissements de soins de santé, il ne nécessiterait pas de formation spécialisée ni de personnel de santé pour fonctionner, de sorte que les gens dans les théâtres, les aéroports, les écoles et d’autres endroits pourraient également l’utiliser, dit Gouma. «J’envisage une utilisation omniprésente de l’alcootest. C’est ce que nous recherchons », dit-elle.

Le développement de son éthylotest a reçu le soutien d’une subvention de la National Science Foundation en juin. Plus tôt cet été, Gouma a commencé à mener une étude clinique pour tester l’appareil au centre médical de l’État de l’Ohio Wexner, qui comprenait des personnes atteintes de Covid-19 et celles qui n’en avaient pas. Des tests supplémentaires sont en cours et impliquent des participants de divers sites de test Covid-19 autour de Columbus, Ohio. Gouma prévoit de demander l’autorisation d’utilisation d’urgence de la FDA pour l’alcootest – qui, en cas d’urgence de santé publique, permet l’utilisation et la distribution de certains produits médicaux sans approbation complète.

Plus tôt cette année, Nian Sun, professeur d’ingénierie à l’Université du Nord-Est, est passé de l’étude des capteurs de gaz qui détectent les biomarqueurs du cancer du poumon à des capteurs ciblant le nouveau coronavirus. Grâce à une subvention de la NSF reçue en juin, Sun et ses collègues ont développé un alcootest portable équipé de capteurs électrochimiques conçus pour capturer les particules virales de l’air, y compris de l’haleine expirée.

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Written by Naruto Uzumaki

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