Les enfers de l’Occident font fondre notre idée du fonctionnement du feu

Alors même que Knapp tournait le robinet, la fumée tourbillonnante qu’il avait vue accélérait rapidement, transformant une grande partie de l’énorme panache inférieur du Carr Fire en la plus grande tornade de feu jamais observée, un vortex de flammes tourbillonnant de 17000 pieds de haut et tournant à 143 mi / h avec le force destructrice d’une tornade EF-3, du genre qui efface des villes entières de l’Oklahoma.

Alors que Knapp pulvérisait allègrement de l’eau autour de la maison de Derksen, cette tornade de feu – cachée de lui par toute la fumée dans l’air – a sauté à travers la rivière Sacramento, a atterri à Land Park, cassé des lignes électriques à haute tension, déraciné des arbres, enroulé des tuyaux d’acier poteaux électriques, et anéanti des centaines de maisons, les enflammant et les déchiquetant et projetant leurs débris brûlants à des altitudes auxquelles volent les avions commerciaux de passagers.

Non loin de là où se tenait Knapp, le capitaine de CalFire, Shawn Raley, évacuait une femme et sa fille dans son camion lorsque toutes les fenêtres ont implosé, les arrosant de verre brisé. À proximité, un inspecteur des incendies de 37 ans nommé J. J. Stoke a téléphoné à Mayday quelques instants avant que la tornade ne soulève son Ford F-150 de 5000 livres de l’asphalte et le retourne à plusieurs reprises sur le boulevard Buenaventura, le tuant. Trois autres employés de CalFire conduisaient des bulldozers sur ce même boulevard lorsque leurs fenêtres se sont également brisées. L’un des véhicules de 25 tonnes a fait volte-face et est tombé sur un camion conduit par un policier à la retraite, qui a ensuite sauté et s’est accroupi derrière la lame du bulldozer pendant que son camion prenait feu.

C’est à ce moment que des débris enflammés qui avaient été aspirés dans le panache de fumée du Carr Fire ont dérivé de la colonne de courant ascendant vers ce que les météorologues du feu appellent la zone de retombées, ce qui est exactement ce à quoi cela ressemble. Knapp n’aurait pas pu voir cela se produire; c’était des dizaines de milliers de pieds au-dessus de lui. Il ne pouvait pas non plus voir les restes enflammés de maisons et d’arbres dévaler comme des bombes incendiaires, s’écraser sur les toits et enflammer des dizaines de maisons. Tout en regardant dans l’obscurité tourbillonnante noire au-dessus de sa tête, Knapp, qui pensait toujours que le Carr Fire avançait avec la lente prévisibilité d’un front de flamme peu profond classique, regarda les braises pleuvoir sur les copeaux d’écorce sur lesquels il se tenait, les allumant. Au même moment, le sol même enflammé à ses pieds, Knapp sentit une impulsion de chaleur encore plus puissante.

La saison des incendies de Californie en 2018 est devenue la plus destructrice jamais enregistrée – un titre qu’elle a maintenu un peu moins de 20 mois, lorsqu’elle a été dépassée non par la saison des incendies de 2020, mais par un simple quatre semaines à la fin de l’été 2020.

Cette tornade de feu, et l’incendie qui a fait rage pendant des semaines après, ont finalement détruit plus d’un millier de maisons et de bâtiments, tué huit personnes et brûlé près d’un quart de million d’acres. Pourtant, ce n’était ni le plus grand incendie californien de 2018, ni le plus destructeur, ni même le seul à se comporter de manière effrayante et anormale. L’incendie du complexe Mendocino, à environ 100 miles au sud du Carr, qui a commencé le jour après que Knapp s’est attardé involontairement sous une tornade, a également été brièvement entraîné par un panache et a finalement brûlé près de 460000 acres dans ce qui était alors le plus grand incendie de forêt en Californie de tous les temps. Début novembre, l’incendie de Woolsey près de Malibu a détruit 1643 structures tout en arrachant des arbres et des poteaux de lignes électriques du sol avec une force suggérant une autre tornade de feu. Le tristement célèbre feu de camp, également en novembre, a brûlé 70 000 acres en 24 heures – environ un terrain de football par seconde, pendant un certain temps – et a créé une tempête de feu urbaine qui a détruit plus de 18 000 structures et tué 85 personnes, principalement dans la ville de Paradise, générer des milliards de dollars de réclamations d’assurance et mettre en faillite le plus grand service public de l’État, PG&E.

À la fin de la saison des incendies de Californie en 2018, elle avait brûlé plus de 1,6 million d’acres pour devenir la plus destructrice jamais enregistrée – un titre qu’elle maintenait pendant un peu moins de 20 mois, lorsqu’elle a été dépassée non par la saison des incendies de 2020, mais par un simple quatre semaines à la fin de l’été 2020, au cours duquel environ 3 millions d’acres ont brûlé. Mais ce n’est pas la partie vraiment inquiétante. Pour comprendre les incendies de forêt occidentaux, le total des acres brûlées est beaucoup moins important que la violence de plus en plus capricieuse de nos incendies les plus extrêmes. C’est comme si nous avions franchi un certain seuil de climat et de combustible pour entrer dans une ère d’incendie incontrôlable.

«Non seulement la taille et la gravité augmentent, mais la nature du feu change», déclare David Saah, directeur de Pyregence, un groupe de laboratoires de science du feu et des chercheurs collaborant sur le problème. Plus inquiétant encore, étant donné la tendance vers les incendies considérablement plus catastrophiques que tout ce que nous avons encore vu: la physique des incendies de forêt à grande échelle reste si mal comprise que les logiciels de modélisation des incendies sont souvent effectivement impuissants à prédire où ils se produiront ensuite, et encore moins. comment ils se dérouleront une fois qu’ils le feront. S’il y a de bonnes nouvelles, c’est que, comme le dit Saah, «la science pour beaucoup de ces choses est en cours.»

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Written by Naruto Uzumaki

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