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Les essais nucléaires ont changé, mais ils ne se sont jamais vraiment arrêtés

Cela allait manifestement à l’encontre de l’esprit de désarmement et de réduction de l’arsenal nucléaire mondial, qui était le prétendu objectif des États dotés d’armes nucléaires depuis les années 60. Les tests ne visaient pas à s’assurer que les armes nucléaires américaines fonctionnaient toujours ou à en apprendre davantage sur la physique fondamentale de l’arme. Il s’agissait de construire des bombes plus grosses et meilleures. «Très peu de tests étaient des tests de fiabilité, où vous faites exploser pour voir si cela fonctionne toujours», explique Gusterson. «Ils étaient presque tous des tests pour développer de nouveaux designs.»

Les États-Unis ont mis fin à tous les essais nucléaires souterrains au début des années 1990 à l’approche du Traité d’interdiction complète des essais nucléaires, malgré les protestations des chefs des trois laboratoires nationaux d’armes du pays – Lawrence Livermore, Sandia et Los Alamos – qui se sont battus et clouer »pour empêcher l’interdiction, dit Gusterson. Ils craignaient, dit-il, qu’une interdiction réduise la fiabilité des armes nucléaires américaines et empêche la prochaine génération de concepteurs et d’ingénieurs d’armes nucléaires d’apprendre les outils du commerce. Mais peut-être plus important encore, ils ont vu l’interdiction comme une menace pour l’existence même des laboratoires. Tous les trois avaient été fondés pour favoriser le développement de l’arsenal nucléaire américain. À quoi bon les garder si ce n’est pour faire exploser leurs créations?

Mark Chadwick, le scientifique en chef de la Direction de la physique des armes de Los Alamos, est arrivé au laboratoire national en 1990, tout juste sorti d’un programme de doctorat en physique à Oxford. À l’époque, dit-il, il y avait beaucoup de débats entre les scientifiques de Los Alamos sur l’avenir du laboratoire, ou s’il aurait un avenir. «Certains pensaient que les laboratoires auraient vraiment du mal à trouver des affaires et que la mission de dissuasion nucléaire s’effacerait», se souvient Chadwick. «Dans l’ensemble, le pessimisme selon lequel la mission de sécurité nationale ne resterait pas importante s’est avéré faux. Et assez rapidement, en fait. « 

Les États-Unis ont effectué leur dernier essai nucléaire explosif en septembre 1992. Aujourd’hui, la recherche sur les armes nucléaires du pays se concentre sur les tests de fiabilité et la maintenance des quelque 4 000 ogives actives de son arsenal, un programme généralement appelé «gestion des stocks». Après l’interdiction des essais, le gouvernement américain a fourni des fonds pour le nouveau programme de gestion afin de tenir les armes du pays à la hauteur. La soi-disant virtualisation des essais nucléaires américains signifiait que les scientifiques des armes utiliseraient les lasers et les superordinateurs les plus puissants du monde pour comprendre ces armes au lieu de les faire exploser. Les physiciens des laboratoires travaillent sur le meilleur équipement expérimental que l’argent puisse acheter, et leur financement a explosé sous l’administration Trump. «Les affaires sont en plein essor, même sans essais nucléaires», explique Gusterson.

Au cœur du programme américain de gestion des stocks se trouve le Lawrence Livermore National Laboratory, un complexe tentaculaire à travers la baie de San Francisco. Il abrite la National Ignition Facility, qui utilise le laser le plus puissant du monde pour recréer les conditions trouvées au cœur d’une bombe nucléaire qui explose. «Ce n’est pas tant qu’il remplace les essais nucléaires, mais c’est une perspective très différente et plus riche de ce qui se passe dans une arme en fonctionnement», explique Kim Budil, directrice du laboratoire.

Les essais nucléaires ont toujours servi à diverses fins. Leur principal, bien sûr, a été la dissuasion – une démonstration de force sans cesse croissante destinée à décourager les alliés des États-Unis de ne jamais frapper le gros bouton rouge. Mais même lorsque les militaires ont fait exploser des armes nucléaires, ses architectes faisaient tout ce qu’ils pouvaient pour comprendre exactement ce qui se passait à l’intérieur. Chaque bombe était équipée de dizaines de millions de dollars de capteurs conçus pour capturer des données en une fraction de fraction de seconde avant leur destruction. La virtualisation permet désormais aux scientifiques d’approfondir la physique de la bombe.

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Written by Naruto Uzumaki

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