Les glaciers antarctiques deviennent instables au-dessus et au-dessous de l’eau

Cette étude, publiée aujourd’hui dans le Actes de l’Académie nationale des sciences, conclut qu’il est essentiel de comprendre comment le champ de glace se rompt lorsqu’il se déplace à travers le substrat rocheux pour comprendre quand cet effondrement peut se produire. En plus d’identifier les points faibles du glacier, Lhermitte et ses collègues ont créé un modèle informatique pour prédire comment cette fissuration et ce flambage pourraient affecter d’autres glaciers antarctiques à l’avenir.

Lhermitte dit que le but de ce modèle n’était pas de prédire la date exacte à laquelle Thwaites s’effondrera. C’est pratiquement impossible pour le moment, car il y a trop d’autres facteurs inconnus à prendre en compte, comme le rythme du changement climatique qui réchauffe à la fois la température de l’air et de l’eau autour des glaciers, ainsi que le mouvement des courants océaniques autour de l’Antarctique. (Une étude de 2014 publiée dans la revue Science par des scientifiques de l’Université de Washington ont utilisé des données satellitaires et une modélisation numérique pour prédire que l’inlandsis de l’Antarctique occidental, y compris Thwaites, pourrait s’effondrer dans 200 à 1000 ans.)

Au lieu de cela, le modèle de Lhermitte est une tentative d’incorporer les dommages causés par la calotte glaciaire dans des modèles climatiques mondiaux similaires qui prédisent à la fois l’élévation du niveau de la mer et l’avenir des glaciers de l’Antarctique. «On ne sait toujours pas à quel point et à quelle vitesse ces glaciers vont changer», dit Lhermitte. «Nous ne connaissons pas tout le processus. Ce que nous avons fait avec cette étude, c’est examiner ces dommages, la déchirure de ces plates-formes de glace et quelle pourrait être leur contribution potentielle à l’élévation du niveau de la mer.

Il est difficile de prédire le mouvement de la glace des glaciers parce que la glace se comporte à la fois comme un solide et comme un liquide, explique le professeur de géosciences de l’Université Penn State, Richard Alley, qui n’était affilié à aucune de ces études. Alley dit que l’étude sur la façon dont la fracture des glaciers est à la fois nouvelle et importante, car elle donne plus d’informations sur la vitesse à laquelle ils pourraient s’effondrer. Dans un courriel adressé à WIRED, Alley a comparé la science de l’étude de la façon dont les glaciers antarctiques se déplacent au processus d’ingénierie d’un pont.

«Vous ne voulez PAS que votre pont se casse, et vous ne voulez pas avoir besoin de prédire exactement les conditions qui le feront casser, donc vous concevez avec une grande marge de sécurité. Nous ne pouvons pas «concevoir» Thwaites, nous sommes donc confrontés à ces grandes incertitudes. Quantifier certaines parties de cela est important, tout en se rappelant qu’il s’agit toujours de la mécanique de la fracture, et cela pourrait encore nous surprendre, d’une manière ou d’une autre », a écrit Alley.

Lhermitte pense que les résultats de son étude signifient que les glaciers antarctiques doivent être surveillés de près dans les années à venir pour tout signe de changement rapide qui pourrait conduire à une catastrophe environnementale. «Ce sont ces grands géants endormis», dit Lhermitte à propos des glaciers de Thwaites et de Pine Island. «Nous commençons à nous demander s’ils resteront endormis ou éveillés avec de grandes conséquences, avec l’élévation du niveau de la mer.»

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Written by Naruto Uzumaki

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