Les îles Cook, dans l’océan Pacifique avec ses plages de rêve, sont-elles les plus belles du monde?

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Des lettres orange brillamment illuminées à l’aéroport de Rarotonga crient: « Kia orana! » Vous entendrez beaucoup ces mots si vous avez la chance de visiter ce minuscule volcan éteint et luxuriant qui se dresse depuis le lit du Pacifique.

Ils signifient «que tu vives longtemps» en maori, et l’étiquette est de répondre «kia orana».

Assurez-vous que vous le faites: les yeux larmoyants après le voyage de 24 heures en trois avions juste avant le verrouillage international, j’ai fait l’erreur de simplement dire «bonjour» au responsable de l’immigration joviale.

Les îles Cook sont 15 petites îles disséminées sur une superficie de 2 millions de kilomètres carrés, abritant 18 000 âmes

« Kia orana! » Beugla-t-il avec un sourire, ne me laissant entrer que lorsque je l’avais dit aussi.

Voyager vers les mers du Sud est l’une des plus belles expériences de voyage au monde. Et les cuisiniers – sans bois de contact, un seul cas de coronavirus jusqu’à présent – sont au cœur de cette région: 15 petites îles disséminées sur une superficie de 2 millions de km2, abritant 18 000 âmes.

Hawaï est à 3 000 milles au nord; Australie à la même distance au sud-ouest. L’éloignement fait partie de leur romance.

Ils portent le nom de l’explorateur anglais, le capitaine James Cook, qui, bien qu’il n’ait jamais mis les pieds ou même vu Rarotonga, s’est brièvement arrêté sur un atoll inhabité en 1774. Vous pouvez contourner Rarotonga, la capitale, en moins d’une heure en voiture. Elle possède deux routes principales, la plus fréquentée étant la «extérieure» la plus proche de la mer. Celle-ci a été pavée par des missionnaires européens au XIXe siècle et est encerclée par deux bus marqués «Clockwise» et «Anti-clockwise».

L’ancienne route intérieure a été tracée par les Polynésiens marins qui ont débarqué il y a environ 1000 ans dans un exploit sans précédent de l’océan: les tribus de l’âge de pierre naviguant à l’aide du soleil, des étoiles, des courants marins et des migrations d’oiseaux dans d’énormes canots «  vaka  » convenant 250 personnes.

Bien qu’il y ait aujourd’hui plus d’insulaires en Nouvelle-Zélande que sur les cuisiniers, la culture traditionnelle reste forte, avec une vénération pour les fleurs, un amour sans limite de la musique et de la danse et une profonde affinité avec l’océan.

Les îles portent le nom de l’explorateur anglais, le capitaine James Cook, qui, bien qu’il n’ait jamais mis les pieds ou même vu Rarotonga, s’est brièvement arrêté sur un atoll inhabité en 1774.

Hawaï est à 3 000 milles au nord des îles Cook et l’Australie à la même distance au sud-ouest

Portant un «ei katu», une couronne de fleurs, un habitant m’a dit: «Nous sommes des gens de l’eau».

Il était une fois, bien sûr, des cannibales enthousiastes.

Arerau ‘Ali’ Maao, que j’ai rencontré plusieurs jours après le voyage et dont la construction trapue et prop-forward est typique de ses compatriotes, m’a dit qu’il avait une fois coché un touriste chinois pour ramasser des limaces de mer, ce qu’Ali pensait cruel.

« Je suis chinois, nous mangeons tout », gloussa le touriste, essayant de le repousser.

Ali se pencha et murmura: « Je suis un Cook Islander, nous mangeons chinois. »

Les limaces sont retournées dans l’eau.

Aujourd’hui, les insulaires sont effusivement chrétiens et, semble-t-il, surtout reconnaissants aux Victoriens qui ont converti leurs ancêtres. Un dimanche, je suis allé dans l’une des plus anciennes églises de Rarotonga, où la congrégation, toute en blanc, a chanté dans une harmonie forte et d’une beauté perçante qui rappelle en quelque sorte les vallées galloises.

Alors comment arriver ici? Le moyen le plus rapide est de prendre l’avion pour Los Angeles, puis pour Rarotonga avec Air New Zealand.

Cependant, en raison de la crise des coronavirus, il y aura probablement des points d’interrogation sur cette route, donc je recommanderais d’ajouter quelques jours avec un voyage en Nouvelle-Zélande ou en Australie, puis de prendre le vol de quatre ou sept heures à partir de là.

Mais pourquoi y aller quand on peut avoir du sable et du soleil aux Canaries?

La réponse devient claire lorsque vous vous réveillez le premier matin – j’étais au Moana Sands Lagoon Resort – et voyez une plage vide de perfection crémeuse, bordée de cocotiers et d’hibiscus en fleurs.

Les danseurs se divertissent à Rarotonga. Les cuisiniers sont sans, toucher du bois, un seul cas de coronavirus jusqu’à présent

J’ai pensé qu’il valait mieux trouver mes repères au début d’une balade à vélo. C’était plutôt plat, avec ma seule bande sonore, le bourdonnement d’insectes et le crash de briseurs sur le récif.

Alors que nous progressions, le bord de la route était vivant avec des fleurs d’héliconia vives et parfumées. Tous les autres arbres semblaient gonfler de fruits.

Les avocats étaient presque aussi gros que des ballons de football. Les mangues à chair néon pendaient bas. Nous nous sommes arrêtés pour déguster des goyaves délicieusement sucrées. Et puis il y avait le noni (ou «fruit du fromage»), des choses qui puaient énormément, très prisées dans la médecine du Pacifique.

La cuisine des Îles Cook est un délice. Au Mooring Fish Cafe, une cabane où un coq se pavane fièrement entre les tables, j’ai dégusté un excellent mahi-mahi pané «FOB» (fraîchement sorti du bateau) dans un calmar squidgy avec du jus de lime et du piment.

Le soir, pensez à rejoindre un «dîner progressif»: pas un souper de gauche, mais un moyen de rencontrer des insulaires et de manger une cuisine authentique. Trois familles vous ouvrent leurs portes et vous accueillent avec beaucoup de chaleur. Au menu, c’est sûr ika mata: du poisson cru, souvent du thon, servi avec du jus de citron vert, du lait de coco et des poivrons hachés.

L’un des bungalows en front de mer du Pacific Resort à Aitutaki, où Oliver Thring du Daily Mail est resté

LE CHOIX T’APPARTIENT…

  • Rarotonga, la plus grande, avec 88% de la population.
  • Aitutaki, pour découvrir ses petits motus (îlots) en kayak.
  • Mangaia, considérée comme la plus ancienne île du Pacifique.
  • Atiu pour les oiseaux rares et la culture traditionnelle florissante.
  • Manihiki, berceau des célèbres perles noires des Îles Cook.

La musique est partout. Les ukulélés sortent régulièrement. L’hôtesse à un dîner a cliqué sur des cuillères comme des maracas alors que notre chauffeur continuait à tambouriner sur une bouteille de refroidisseur d’eau en plastique retournée. Au coucher du soleil, les voix riches et harmonieuses de la Polynésie ont envahi la pelouse parfumée de gardénia. Un moment inoubliable d’évasion de vacances.

Un après-midi chaud et sans vent, je suis allé (presque) au sommet du mont Raemaru avec, comme il s’appelait lui-même, «Coconut Warrior» de Rarotonga: un guide prodigieusement heureux qui m’a assuré qu’il avait 50 ans, même s’il avait l’air la moitié.

«Guerrier!», Il m’a surnommé généreusement. Près du sommet, avec ses vues magnifiques, nous avons mangé de la papaye mûre et l’intérieur de guimauve de noix de coco germées. Mais je ne pense pas qu’un vrai guerrier se serait évanoui, comme moi, de la dernière partie de la montée: vous hisser sur une falaise à l’aide de cordes.

Si je peux offrir un pourboire pour les îles Cook, c’est pour prendre un avion à hélice de 45 minutes pour Aitutaki. Cet atoll de 2000 personnes, entouré de corail orange, baigne dans un lagon turquoise turquoise surnaturel.

Le premier Européen à jeter un œil sur Aitutaki fut le capitaine Bligh of the Bounty, 18 jours avant que son équipage ne se mutine en 1789. Transpercé et apparemment inconscient de la dissension de ses hommes, il l’appelait «un endroit si charmant».

Ici, j’ai séjourné au Pacific Resort, avec des bungalows juste à côté de l’eau chaude. J’ai voyagé dans la lagune d’Aitutaki lors d’une «croisière vaka», remplie d’eau de coco et d’un grand déjeuner. Un ukelele a pianoté, bien sûr, et «Captain Bossa Nova» a chanté avec son équipage, avant de s’arrêter à l’îlot d’Akaiami.

Les îles Cook sont entourées d’eaux cristallines remplies de poissons tropicaux

FAITS SUR LE VOYAGE

Trailfinders (trailfinders.com) offre huit nuits aux Îles Cook, en séjournant au Pacific Resort Rarotonga et au Pacific Resort Aitutaki, à partir de 3 599 £ par personne, y compris les vols aller-retour.

B&B double à Moana Sands (moanasands.co.ck) à partir de 239 £. Plus d’informations sur cookislands.travel.

Dans un autre îlot, nous avons plongé dans un lagon tandis que d’énormes poissons carangues inoffensifs, construits comme des lutteurs de sumo, nous encerclaient dans l’eau claire. Au fond, une palourde géante s’écartait du lit de sable.

De retour à Rarotonga, j’ai loué un kayak et pagayé seul jusqu’à Taakoka, un autre petit îlot entouré de palmiers. Avec des crabes ermites pour la compagnie, j’ai grimpé sur les rochers jusqu’à ce que je perde de vue tout signe de civilisation. L’océan, la brise et le bruit des palmiers bruissants étaient tous comme ils devaient l’être depuis des millions d’années.

Finalement et à contrecœur, j’ai pagayé en arrière.

Un soir, j’ai discuté avec un écrivain de voyage à plein temps et sans cesse déambulant, une femme qui a connu et considéré beaucoup plus du monde que la plupart.

«Les cuisiniers», a-t-elle dit, «sont ce que devait être la Thaïlande il y a 40 ans. Calme, pas de grands hôtels, juste une poignée de familles chanceuses qui viennent visiter. Les Bahamas, les Seychelles, les Maldives: ils sont tous construits maintenant.

« Ce doit être la dernière destination insulaire parfaite au monde – si seulement vous faites le voyage. »

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