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Les panneaux solaires commencent à mourir, laissant derrière eux des déchets toxiques

Dans une installation de traitement des déchets électroniques typique, ce sandwich de haute technologie sera traité grossièrement. Les recycleurs enlèvent souvent le cadre du panneau et sa boîte de jonction pour récupérer l’aluminium et le cuivre, puis déchiquetent le reste du module, y compris le verre, les polymères et les cellules de silicium, qui sont recouverts d’une électrode en argent et soudés à l’étain et au plomb. (Parce que la grande majorité de ce mélange en poids est du verre, le produit résultant est considéré comme un verre impur et concassé.) Tao et ses collègues estiment qu’un recycleur qui démonte un panneau de silicium standard à 60 cellules peut obtenir environ 3 $ pour l’aluminium récupéré. , cuivre et verre. Vanderhoof, quant à lui, affirme que le coût du recyclage de ce panneau aux États-Unis se situe entre 12 et 25 dollars, après les frais de transport, qui «souvent égalent le coût de recyclage». Dans le même temps, dans les États qui le permettent, il en coûte généralement moins d’un dollar pour jeter un panneau solaire dans une décharge de déchets solides.

«Nous pensons que le grand angle mort aux États-Unis pour le recyclage est que le coût dépasse de loin les revenus», a déclaré Meng. « C’est de l’ordre d’un ratio de 10 pour 1. »

Si les composants les plus précieux d’un panneau solaire, à savoir le silicium et l’argent, pouvaient être séparés et purifiés de manière efficace, cela pourrait améliorer ce rapport coût / revenu. Un petit nombre de recycleurs photovoltaïques dédiés essaient de le faire. Veolia, qui exploite la seule usine de recyclage PV de silicium à l’échelle commerciale au monde en France, déchiquette et broie les panneaux, puis utilise une technique optique pour récupérer du silicium de faible pureté. Selon Vanderhoof, Recycle PV Solar utilisait initialement un «procédé thermique et un procédé de broyage à boulets» qui pouvaient récupérer plus de 90% des matériaux présents dans un panneau, y compris l’argent et le silicium de faible pureté. Mais la société a récemment reçu de nouveaux équipements de ses partenaires européens capables de «récupérer plus de 95%», a-t-il déclaré, tout en séparant beaucoup mieux les matériaux récupérés.

Certains chercheurs PV veulent faire encore mieux que cela. Dans un autre article de synthèse récent, une équipe dirigée par des scientifiques du National Renewable Energy Laboratory appelle au développement de nouveaux procédés de recyclage dans lesquels tous les métaux et minéraux sont récupérés à haute pureté, dans le but de rendre le recyclage aussi économiquement viable et aussi bénéfique pour l’environnement que possible. . Comme l’explique l’auteur principal de l’étude, Garvin Heath, ces processus pourraient inclure l’utilisation de traitements thermiques ou chimiques pour séparer le verre des cellules de silicium, suivi de l’application d’autres techniques chimiques ou électriques pour séparer et purifier le silicium et divers métaux traces.

«Ce que nous demandons, c’est ce que nous appelons un système de recyclage intégré de grande valeur», a déclaré Heath à Grist. «La valeur élevée signifie que nous voulons récupérer tous les matériaux constitutifs qui ont de la valeur à partir de ces modules. Intégré fait référence à un processus de recyclage qui peut aller après tous ces matériaux, sans avoir à passer d’un recycleur à l’autre. »

En plus de développer de meilleures méthodes de recyclage, l’industrie solaire devrait réfléchir à la manière de réutiliser les panneaux chaque fois que possible, car les panneaux solaires usagés sont susceptibles de coûter plus cher que les métaux et les minéraux qu’ils contiennent (et puisque la réutilisation nécessite généralement moins d’énergie que le recyclage. ). Comme c’est le cas pour le recyclage, l’UE est en tête à ce sujet: grâce à son programme Modèles commerciaux circulaires pour l’industrie de l’énergie solaire, la Commission européenne finance une série de projets de démonstration montrant comment les panneaux solaires des toits et des fermes solaires peuvent être réutilisés. , y compris pour alimenter les bornes de recharge pour vélos électriques à Berlin et les complexes résidentiels en Belgique.

Recycle PV Solar recertifie et revend également les panneaux en bon état qu’il reçoit, ce qui, selon Vanderhoof, aide à compenser le coût du recyclage. Cependant, lui et Tao sont préoccupés par le fait que divers recycleurs américains vendent des panneaux solaires d’occasion à faible contrôle de qualité à l’étranger aux pays en développement. « Et ces pays n’ont généralement pas de réglementation pour les déchets électroniques », a déclaré Tao. « Alors finalement, vous abandonnez votre problème sur un pays pauvre. »

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Written by Naruto Uzumaki

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