Pour la deuxième fois, un échantillon d’astéroïde revient sur Terre

Pour la deuxième fois, un échantillon d'astéroïde revient sur Terre

Tôt le dimanche matin, le ciel au-dessus d’un complexe militaire isolé dans le centre de l’Australie sera éclairé par une boule de feu plongeant sur Terre. Ce sera un retour aux sources flamboyant pour la capsule de retour d’échantillons de Hayabusa2, un vaisseau spatial japonais lancé il y a presque exactement six ans dans le but de tirer sur un ancien astéroïde et de voler une partie de sa saleté. Si la capsule survit à sa descente ardente, sa charge utile de roches spatiales immaculées aidera les scientifiques à comprendre les premiers jours de notre système solaire, à faire la lumière sur les origines mystérieuses des météorites et peut même fournir des indices sur l’émergence de la vie sur Terre.

Au moment où il atterrira sous parachute dans l’outback australien, l’échantillon aura parcouru plus de 180 millions de miles de Ryugu, un astéroïde en forme de diamant en orbite autour du soleil entre la Terre et Mars. Les scientifiques pensent que Ryugu s’est détaché d’un corps parental plus grand il y a seulement quelques millions d’années, mais les roches qui le composent ont plus de 4 milliards d’années. Hayabusa2 a campé autour de Ryugu pendant plus d’un an et demi, étudiant l’astéroïde à distance et envoyant des éclaireurs robotiques à sa surface pour se préparer à une collecte d’échantillons. Sa mission principale était de collecter seulement quelques grammes de poussière et de cailloux de cette capsule temporelle cosmique qui a été préservée pendant des éons dans le vide glacial de l’espace.

«Nous espérons en apprendre beaucoup sur la façon dont un nuage géant de gaz et de poussière s’est transformé en planètes il y a 4,5 milliards d’années dans notre système solaire», déclare Larry Nittler, cosmochimiste à la Carnegie Institution for Science et l’un des neuf scientifiques américains sélectionnés par la NASA pour participer à la mission japonaise. «Ryugu et d’autres astéroïdes comme lui sont essentiellement les blocs de construction restants qui ne sont pas devenus des planètes et qui flottent depuis lors.»

Ryugu ressemble à un morceau de charbon de bois de la taille de plusieurs pâtés de maisons, et il tourne comme un haut toutes les huit heures. C’est l’un des astéroïdes les plus sombres jamais découverts, son teint d’encre est le résultat de tout le carbone emprisonné dans des composés organiques étalés sur sa surface. Certains de ces composés prébiotiques, tels que les acides aminés, sont les éléments constitutifs de la vie, et il se peut très bien que ce soient des astéroïdes comme Ryugu qui ont ensemencé la Terre avec le grain moléculaire qui a lancé l’évolution.

Les astéroïdes carbonés comme Ryugu sont abondants dans notre système solaire, mais ils traînent principalement autour des planètes extérieures. De temps en temps, ils se heurtent, se séparent et les morceaux sont envoyés sur une trajectoire vers le sanctuaire intérieur du soleil. Si ces pièces entrent en collision avec la Terre, nous les appelons des météorites. Presque tout ce que nous savons à leur sujet vient des morceaux qui arrivent à la surface. Mais au moment où ces pierres se sont écrasées sur Terre, elles ont été cuites jusqu’à ce qu’elles soient croustillantes et ont été corrompues par la chimie terrestre. Envoyer une sonde à un astéroïde toujours en orbite est le meilleur moyen de prélever un échantillon propre. En tant que premier vaisseau spatial à visiter un astéroïde carboné, Hayabusa2 peut aider à déterminer la provenance des météorites découvertes sur Terre et à faire la lumière sur les processus qui ont formé les composés organiques au début du système solaire.

«Y a-t-il des échantillons de matières organiques que nous n’avons pas dans notre collection parce qu’ils n’ont pas survécu à travers l’atmosphère? Nous ne savons pas », déclare Harold Connolly, géologue à l’Université Rowan et membre de l’équipe d’analyse d’échantillons pour Hayabusa2 et la mission de retour d’échantillons d’astéroïdes de la NASA, OSIRIS-REx. Mais il espère qu’Hayabusa2 pourra aider à résoudre le mystère.

Written by SasukE

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