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Pourquoi la NASA a conçu une nouvelle toilette spatiale de 23 millions de dollars

Le système de collecte des déchets installé sur la navette spatiale a été le premier à ressembler à une toilette que vous pourriez trouver sur Terre. Il avait un bol cylindrique en métal équipé de ventilateurs pour éloigner les excréments des astronautes en microgravité et un tuyau d’aspiration connecté à un entonnoir pour l’urine. Bien que les premières missions de navette aient eu quelques problèmes avec les toilettes, «le système universel de gestion des déchets s’appuie sur cet héritage», explique McKinley. « Alors que nous progressons dans l’exploration spatiale, il y a également une évolution des toilettes. »

Faire caca dans la microgravité sera toujours un défi, malgré les efforts de la NASA pour rendre l’expérience aussi simple que possible pour les astronautes. Mais Zachary Taylor, architecte spatial au Johnson Space Center de la NASA, a quelques idées sur la façon d’améliorer encore les salles de bains extraterrestres. Dans un prochain article en Acta Astronautica, Taylor décrit ce qu’il appelle un «manifeste» de salle de bain qui appelle à repenser la façon dont les astronautes font leurs affaires dans l’espace.

«La salle de bain est plus qu’une simple pièce avec les toilettes poussées dans le coin», explique Taylor. « Il y a beaucoup plus de place pour l’innovation que la plupart des gens ne le pensent. »

Pour commencer, il y a la question du confort. Les sièges des toilettes dans les salles de bains de la station spatiale ont de si petites ouvertures que l’équipage qui se dirige vers l’espace doit en fait faire un entraînement à la cible dans le cadre de sa formation. Cela implique de s’asseoir sur une toilette à espace simulé avec une caméra dans la cuvette et de pratiquer l’alignement en regardant, via un écran devant eux, où leurs fesses sont positionnées. «C’est une plaisanterie courante que les toilettes sont faciles à manquer», dit Taylor.

La plupart des choix de conception que la NASA fait pour les toilettes spatiales sont utilitaires, et le petit siège ne fait pas exception. Dans l’espace, tout flotte en microgravité, de sorte que les toilettes sont conçues pour utiliser le flux d’air sur le siège pour chasser les excréments de l’astronaute dans un sac en plastique placé dans la cuvette. La petite ouverture aide à créer un joint et empêche tout ce qui s’échappe dans la salle de bain. Une fois qu’il a été capturé dans le sac, il est stocké dans un récipient hermétique pour être renvoyé sur Terre. C’est essentiellement la même solution à faible technologie et digne de rire que la NASA a utilisée depuis que nous avons envoyé des astronautes sur la Lune pour la première fois.

« Les sacs de merde reviennent encore et encore, et cela me frustre parce que nous avons fait tant de progrès ailleurs, mais ce sujet est tout simplement ignoré », dit Taylor à propos de la conception des toilettes spatiales. « Cela met certaines personnes mal à l’aise, mais je pense que c’est tout aussi important pour la santé et les performances à long terme de l’équipage qu’une bonne conception de cockpit ou un bon lit. »

La petite ouverture est peut-être là pour rester, mais Taylor dit qu’il existe d’autres façons d’augmenter le confort des astronautes pendant qu’ils sont sur le pot. Par exemple, pour maintenir le contact avec le siège, les astronautes doivent généralement utiliser des verrous à doigt de chaque côté du bol. Mais Taylor dit que les astronautes n’aiment pas beaucoup ce système car ils ne peuvent pas utiliser leurs mains pour lire ou accéder aux compartiments de rangement dans la salle de bain. Au lieu de cela, son article propose des dispositifs de retenue mains libres qui ressemblent davantage à une ceinture de sécurité ou à une ceinture sous-abdominale sur des montagnes russes.

Un problème sans doute plus urgent pour les missions de longue durée est la manière dont les différentes conceptions peuvent affecter la santé des astronautes. Le système universel de gestion des déchets est conçu comme une toilette occidentale classique, où les cuisses des astronautes sont à angle droit par rapport au sol. Mais les recherches d’un médecin israélien ont démontré que cette position peut exercer une pression inutile sur les intestins d’une personne. Lorsqu’il s’agit de caca, la position idéale est un squat dans lequel les cuisses d’une personne sont pressées contre sa poitrine. Cette position peut aider à prévenir les hémorroïdes et les fissures anales en réduisant les efforts et à vider complètement les intestins. (Il n’est pas clair si l’accroupissement réduit également les risques de problèmes de santé plus graves comme le cancer du côlon.)

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Written by Naruto Uzumaki

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