Pourquoi l’onde de tempête de l’ouragan Laura pourrait être «insurvable»

Après s’être renforcé à une vitesse étonnante en une tempête de catégorie 4 mercredi, l’ouragan Laura touchera terre au Texas et en Louisiane tôt jeudi matin. Avec l’arrivée à terre, une onde de tempête redoutée – une élévation du niveau de l’eau générée par une tempête – qui, selon les scientifiques, pourrait répandre de l’eau de mer jusqu’à 30 miles à l’intérieur des terres, une inondation que le National Hurricane Center vient de qualifier d ‘«insurvable».

La surtension sera particulièrement dangereuse le long de la côte, mais elle restera une menace à mesure que l’eau se déplace vers l’intérieur des terres. «Vous avez des courants très importants, des vagues très grandes et dangereuses assez loin à l’intérieur des terres le long de la côte immédiate», explique Brian Zachry, directeur du Joint Hurricane Testbed au National Hurricane Center. «Et si vous parlez d’une surtension de 15 à 20 pieds avec de très grosses vagues, vous ne pouvez tout simplement pas y survivre.»

«Même si vous allez à l’intérieur des terres», ajoute Zachry, «au fur et à mesure que l’eau passe au-dessus des berges des rivières et autres estuaires et autres, cette eau peut aussi avoir une certaine vitesse. Comme vous le voyez dans les crues soudaines causées par la pluie, vous pouvez vous laisser emporter par cela.

Pour le contexte, l’ouragan Katrina de 2005, une tempête de catégorie 5, a connu une onde de tempête de 18 à 23 pieds. «Cette tempête semble être comparable en ce qui concerne les niveaux d’onde de tempête que nous voyons», déclare Mike Chesterfield, météorologue à Weather Channel.

L’ampleur de l’onde de tempête d’un ouragan dépend d’un certain nombre de facteurs, «ce qui rend la prévision d’une onde de tempête difficile jusqu’à la fin de l’atterrissage», écrit Katie Peek, chercheuse côtière à l’Université Western Carolina, dans un courriel adressé à WIRED. Cela comprend la vitesse du vent, la vitesse de déplacement de la tempête elle-même et la pression atmosphérique. «L’endroit où une tempête touche la terre est également important, car les eaux moins profondes au large et la forme de la côte jouent également un rôle», écrit Peek. «Dans le cas de Laura, la tempête se déplace dans des eaux chaudes et peu profondes et devrait toucher terre près d’une baie (le rivage est concave comme une cuvette), ce qui peut faire s’empiler les eaux le long du rivage.»

Et ce n’est pas seulement le fait que les vents de l’ouragan poussent l’eau horizontalement sur le rivage – la tempête soulève l’eau verticalement. «Au centre d’un ouragan, vous obtenez des pressions incroyablement basses, ce qui permet en fait à une petite bulle de se former sous l’ouragan», explique Chesterfield. «Les vents viennent et ramassent cette eau et l’entassent simplement sur terre. C’est un facteur plus petit que le vent, mais il joue certainement un rôle.

Le fait que l’eau chaude – qui est particulièrement chaude actuellement dans le golfe du Mexique – se dilate physiquement, occupant plus d’espace que l’eau froide n’aide pas les choses. Et cette tempête pourrait arriver à marée haute, ce qui pourrait également ajouter un peu à la vague.

Cela pourrait signifier un véritable mur d’eau fonçant à l’intérieur des terres, submergeant tout ce qui se trouve sur son passage. «L’onde de tempête elle-même est et reste l’aspect le plus meurtrier des ouragans», déclare Chesterfield. «Si vous vous mettez dans une situation où il y a même 10 pieds d’onde de tempête, les chances de vous sortir d’un seul morceau sont assez faibles. Mais quand vous atteignez 20 pieds, il n’y a pas de structure de maison, de toute façon, cela va vous garder en sécurité.

Ceci est particulièrement problématique là où Laura pourrait frapper – dans les zones basses de la Louisiane comme les petites villes de Houma et Morgan City. Et sur toute la côte de l’État, les criques et les canaux des rivières peuvent transporter l’eau plus loin à l’intérieur des terres. «Vous êtes dans le marais, essentiellement», déclare Jeremy Porter, responsable de la recherche et du développement à la First Street Foundation, qui analyse les risques d’inondation aux États-Unis. Les petites villes ne sont pas bien adaptées pour repousser une onde de tempête comme celle-ci. «Ils n’ont tout simplement pas l’infrastructure, car ils sont moins peuplés», ajoute Porter. «Il y a donc un risque d’avoir beaucoup de population, mais il y a aussi un risque de ne pas, parce que vous ne disposez pas de l’assiette fiscale pour construire l’infrastructure nécessaire pour vous protéger contre ce type d’événements. »

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Written by Naruto Uzumaki

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