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Que peuvent nous apprendre les fourmis et les abeilles sur la maîtrise des maladies?

Cette histoire est apparue à l’origine sur Undark et fait partie de la collaboration Climate Desk.

Étant donné qu’elle infecte les colonies de fourmis avec des agents pathogènes mortels et étudie ensuite comment ils réagissent, on pourrait dire que Nathalie Stroeymeyt, maître de conférences à l’école des sciences biologiques de l’Université de Bristol au Royaume-Uni, se spécialise dans les pandémies miniatures. Les choses se sont retournées contre elle en mars: Covid-19 a balayé la Grande-Bretagne et Stroeymeyt a été exclue de son laboratoire d’épidémiologie des fourmis. Les ordinateurs hautes performances qu’elle utilise pour suivre le comportement des fourmis restaient inactifs, et seul un technicien de laboratoire – considéré comme un travailleur essentiel – était autorisé à s’occuper des centaines de colonies de fourmis noires du laboratoire, chacune logée dans sa propre cuve en plastique.

Alors que les gouvernements du monde entier encouragent maintenant les gens à maintenir un espace entre eux pour empêcher la propagation du virus, Stroeymeyt a établi des parallèles avec ses sujets insectes. Les conseils actuels sur la distanciation sociale «sonnent familiers», a déclaré Stroeymeyt, «parce que je l’ai vu parmi les fourmis.»

Ces informations sont au cœur d’un domaine en plein essor de la recherche sur les insectes qui, selon certains scientifiques, pourrait aider les humains à imaginer une société plus résistante aux pandémies. Comme pour les humains, repousser les maladies peut être un défi de taille pour les insectes sociaux – une catégorie qui comprend les termites, les fourmis et de nombreuses espèces d’abeilles et de guêpes. Les ouvriers d’insectes échangent des fluides et partagent des quartiers rapprochés. Dans la plupart des espèces, il y a un trafic intense dans et hors du nid. Certaines colonies de fourmis sont aussi peuplées que New York.

Les insectes «vivent dans des environnements très confinés où il y a beaucoup de charge microbienne», a déclaré Rebeca Rosengaus, une écologiste comportementale qui étudie le comportement social des insectes à la Northeastern University de Boston. Beaucoup de ces microbes, a-t-elle ajouté, sont des agents pathogènes qui pourraient balayer la colonie comme une peste. Cela arrive rarement, disent les chercheurs sur les insectes sociaux, et de vastes colonies de telles espèces sont en quelque sorte capables de limiter la propagation des contagions.

Au cours des trois dernières décennies, les chercheurs ont commencé à explorer comment cela pourrait se produire, en cartographiant les myriades de façons dont les colonies évitent de succomber aux maladies. Certaines de ces méthodes peuvent sembler étrangères. D’autres, y compris le simple comportement de vaccination et les formes de distanciation sociale des insectes, peuvent sembler étrangement familiers. Ensemble, ils forment une sorte d’épidémiologie parallèle qui pourrait fournir des informations aux sociétés humaines luttant contre leurs propres agents pathogènes – même si, jusqu’à présent, les épidémiologistes humains ne prêtent pas beaucoup d’attention au domaine.

Pourtant, ces informations sont ce que Rosengaus et d’autres chercheurs explorent actuellement. «Comment est-il possible», demande Rosengaus, «qu’un individu qui est exposé à un champignon, une bactérie ou un virus, ou tout autre agent pathogène, revienne dans la colonie et n’infecte pas tout le monde dans la colonie?»

Alors que les insectes sociaux font l’objet d’un examen scientifique intense depuis plus d’un siècle, la menace des agents pathogènes et d’autres parasites, selon les chercheurs, a longtemps été négligée. «La recherche dominante sur les insectes sociaux a ignoré les parasites pendant très longtemps», a déclaré Paul Schmid-Hempel, un écologiste expérimental à l’université de recherche publique suisse ETH Zurich. Le biologiste E.O. L’enquête classique de Wilson réalisée en 1971 sur le terrain, «The Insect Societies», ne répertorie même pas les «maladies», les «pathogènes», les «bactéries» ou les «virus» dans son index.

En tant que chercheur postdoctoral à Oxford dans les années 1980, Schmid-Hempel s’est rendu compte que les abeilles qu’il étudiait étaient constamment infestées de parasites. Il a commencé à formuler des questions qui aideraient à lancer un petit champ: Et si les agents pathogènes n’étaient pas une nuisance accidentelle pour les colonies, mais une menace profonde qui a façonné l’évolution même de leurs sociétés? Dans quelle mesure des choses comme les colonies de fourmis et les ruches étaient-elles en fait de minuscules états épidémiques?

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Written by Naruto Uzumaki

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