Qu’est-ce qui cause la mort massive d’oiseaux dans le sud-ouest?

Cette histoire est apparue à l’origine dans Le gardien et fait partie de la collaboration Climate Desk.

Des milliers d’oiseaux migrateurs sont morts inexplicablement dans le sud-ouest des États-Unis, dans ce que les ornithologues ont décrit comme une tragédie nationale probablement liée à la crise climatique.

Les moucherolles, les hirondelles et les fauvettes font partie des espèces «tombant du ciel» dans le cadre d’une mortalité massive au Nouveau-Mexique, au Colorado, au Texas, en Arizona et plus au nord dans le Nebraska, avec des inquiétudes croissantes quant au fait qu’il pourrait y avoir des centaines de des milliers de morts déjà, a déclaré Martha Desmond, professeure au département de biologie de la New Mexico State University (NMSU). De nombreuses carcasses ont peu de réserves de graisse ou de masse musculaire restantes, certains oiseaux semblant avoir plongé le nez dans le sol en plein vol.

«J’en ai ramassé plus d’une douzaine en seulement 2 milles devant ma maison», a déclaré Desmond. «Voir cela, ramasser ces carcasses et réaliser à quel point c’est répandu, est personnellement dévastateur. Voir mourir autant d’individus et d’espèces est une tragédie nationale.

Les migrants de longue distance qui volent vers le sud depuis les paysages de la toundra en Alaska et au Canada passent au-dessus du sud-ouest de l’Amérique pour atteindre les zones d’hiver en Amérique centrale et du Sud. Au cours de cette migration, il est crucial qu’ils atterrissent tous les quelques jours pour faire le plein avant de continuer leur voyage.

Des incendies de forêt historiques dans l’ouest des États-Unis pourraient signifier qu’ils ont dû rediriger leur migration loin des zones côtières riches en ressources et se déplacer vers l’intérieur des terres par le désert de Chihuahuan, où la nourriture et l’eau sont rares, ce qui signifie essentiellement qu’ils sont morts de faim. «Ce ne sont littéralement que des plumes et des os», a écrit Allison Salas, une étudiante diplômée du NMSU qui a collecté des carcasses, dans un fil Twitter à propos de la mort. « Presque comme s’ils volaient jusqu’à ce qu’ils ne puissent plus voler. »

Les États du sud-ouest des États-Unis ont connu des conditions extrêmement sèches – considérées comme liées à la crise climatique – ce qui signifie qu’il pourrait y avoir moins d’insectes, principale source de nourriture pour les oiseaux migrateurs. Une vague de froid localement entre le 9 et le 10 septembre aurait également pu aggraver les conditions des oiseaux.

Chacun de ces événements météorologiques peut avoir incité les oiseaux à commencer leur migration tôt, n’ayant pas accumulé suffisamment de réserves de graisse. Une autre théorie est que la fumée des incendies de forêt peut avoir endommagé leurs poumons. «Cela pourrait être une combinaison de choses. Cela pourrait être quelque chose qui nous est encore totalement inconnu », a déclaré Salas.

«Le fait que nous trouvions des centaines de ces oiseaux en train de mourir, en quelque sorte en train de tomber du ciel, est extrêmement alarmant. Le volume de carcasses que nous avons trouvé m’a littéralement donné des frissons.

Les premiers décès ont été signalés le 20 août sur le champ de tir de White Sands au Nouveau-Mexique. Au départ, on pensait que les incidents n’étaient pas liés, mais grâce aux forums en ligne, les ornithologues ont remarqué qu’ils se produisaient dans toute la région. Les espèces d’oiseaux résidentes, comme les thrashers à bec courbé, les quiscales à grande queue et les tourterelles à ailes blanches ne semblent pas avoir été affectées.

Les rapports suggèrent que certains oiseaux ont montré un comportement inhabituel avant de mourir – devenant léthargiques et accessibles et se rassemblant en groupes. Des espèces qui reposent normalement dans les arbres et les arbustes ont été vues sautillant sur le sol à la recherche d’insectes, a déclaré Desmond.

Les grandes mortalités aviaires pendant la migration sont rares, et peu ont été aussi importantes que celle-ci. Les archives – qui remontent aux années 1800 – montrent que ces événements sont toujours associés à des événements météorologiques extrêmes tels qu’une baisse de température, une tempête de neige ou une tempête de grêle. Le plus grand événement jamais enregistré dans la région a été une tempête de neige dans le Minnesota et l’Iowa en mars 1904 qui a tué 1,5 million d’oiseaux.

La crise climatique modifie également le paysage de la toundra où se reproduisent nombre de ces oiseaux, tandis que la destruction des forêts tropicales en Amérique centrale et du Sud endommage leurs habitats d’hiver. Depuis 1970, 3 milliards d’oiseaux ont été perdus aux États-Unis et au Canada. Des décès massifs comme celui-ci peuvent avoir un effet sur les populations d’espèces communes et sensibles. Salas dit: «Nous sommes en quelque sorte en train de les attaquer de tous les côtés. Si nous ne faisons rien pour protéger leur habitat, nous allons perdre un grand nombre de populations de plusieurs espèces. »

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Written by Naruto Uzumaki

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