Rocket Lab pourrait battre la NASA de retour sur Vénus à la recherche d’ET

Mais Vénus est une destination particulièrement hostile. En surface, les températures sont suffisamment chaudes pour faire fondre le plomb et les pressions atmosphériques sont intenses. Les choses sont un peu plus tolérables dans l’atmosphère où les chercheurs ont récemment détecté de la phosphine. Ici, les températures oscillent autour de 80 degrés Fahrenheit doux, les pressions atmosphériques sont légèrement inférieures à celles du niveau de la mer sur Terre et le soleil est visible à travers les nuages. Bien sûr, ces nuages ​​sont constitués d’un acide sulfurique corrosif et les vents de haute altitude tournent autour de la planète à une vitesse semblable à celle d’une tornade. Pourtant, c’est le paradis par rapport à la surface.

De nombreux scientifiques planétaires, dont Carl Sagan, soupçonnent depuis longtemps que des conditions relativement clémentes au-dessus de la surface de Vénus pourraient soutenir la vie microbienne. La détection récente de phosphine dans l’atmosphère vénusienne supérieure est la meilleure preuve à ce jour qu’il pourrait y avoir quelque chose dans cette théorie. Mais que la phosphine indique la vie ou soit simplement le résultat d’une étrange réaction à haute température que nous ne comprenons pas encore, il faut envoyer un robot intrépide pour le savoir. «Peu importe ce que vous trouvez, la quantité d’apprentissage sera énorme», dit Beck.

Si la vision de Beck se réalise, Rocket Lab serait la première entreprise à lancer une mission interplanétaire privée. Mais alors que sa sonde Vénus pourrait certainement fournir des données intéressantes sur l’atmosphère de la planète, certains experts ne sont pas sûrs que la sonde serait assez grande pour transporter le type de technologie dont elle aurait besoin pour détecter les signes de phosphine, et encore moins la vie elle-même.

«Il est peu probable que les petites sondes, comme celle proposée par Rocket Lab, aient la masse nécessaire pour transporter des instruments plus sophistiqués tels que les spectromètres de masse, qui sont exactement le genre d’outils dont nous avons besoin pour vraiment aller au cœur de cette détection de phosphine», déclare Paul Byrne, spécialiste des planètes à la North Carolina State University. «La mission de Rocket Lab pourrait nous donner des mesures physiques clés de la région de l’atmosphère où ce gaz a été détecté, mais pour vraiment répondre à cette question, nous avons besoin au moins un orbiteur dédié à la recherche de phosphine, puis une mission vers les nuages ​​eux-mêmes – pas une sonde de descente, mais une plate-forme aérienne quelconque.

Seager, qui a collaboré avec Rocket Lab sur sa sonde, dit qu’il devrait être possible d’identifier des molécules complexes qui n’existeraient pas sans vie. «Une sonde sans parachute peut durer jusqu’à une heure, et il existe des instruments qui prennent une seconde pour effectuer des mesures», dit-elle. Pourtant, elle convient avec Byrne qu’une plate-forme aérienne est le moyen idéal de rechercher la vie sur Vénus.

Ce n’est pas une idée nouvelle. Dans les années 1980, l’Union soviétique a lancé une paire d’atterrisseurs Vénus – Vega 1 et 2 – qui ont chacun relâché une sonde à ballon lors de leur descente à la surface. Ces sondes ne se sont transmises qu’environ une journée avant l’obscurité, mais elles ont fonctionné dans la partie de l’atmosphère de Vénus où les chercheurs ont trouvé de la phosphine. Les montgolfières sur Vénus sont devenues de plus en plus attrayantes depuis les missions de Vega, après que des sociétés comme Google aient démontré qu’il était possible de maintenir de grandes charges utiles transportées par ballon en altitude à haute altitude pendant des mois à la fois sur Terre. En 2018, le Jet Propulsion Laboratory de la NASA a lancé une étude sur les concepts possibles de sondes à ballons Vénus, et l’agence a également examiné si les nuages ​​vénusiens pouvaient prendre en charge des missions avec équipage dans un vaisseau spatial en forme de blimplike. Mais jusqu’à présent, aucune de ces idées n’a dépassé le stade conceptuel.

Cela ne veut pas dire que la NASA ignore la soeur ardente de la Terre. Plus tôt cette année, l’agence a annoncé les finalistes pour sa prochaine série de missions de découverte, et deux des quatre missions sélectionnées pour une étude plus approfondie ont Vénus en vue. L’une des propositions de Discovery, Davinci +, est similaire à la mission Venus envisagée par Rocket Lab. Les chercheurs de la NASA prévoient de larguer une sonde sphérique d’un orbiteur de Vénus qui descendrait lentement à la surface sous parachute. En descendant, il utiliserait un laboratoire de chimie à bord pour renifler les gaz dans l’atmosphère. Il se concentrerait sur des gaz inertes rares comme le krypton et le néon qui pourraient éclairer l’histoire de Vénus, mais il est possible qu’il puisse également rechercher des gaz comme la phosphine associés à des organismes vivants. Lori Glaze, directrice de la division des sciences planétaires de la NASA, déclare que les scientifiques de Davinci + ne peuvent pas spéculer sur les capacités possibles de la mission pendant que l’équipe est en compétition pour la sélection dans le programme Discovery de l’agence.

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Written by Naruto Uzumaki

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