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Trois châteaux: Eltz, Rheinfels et Neuschwanstein

par Rick Steves, 11 septembre 2020

Comme nous avons dû reporter nos voyages à cause de la pandémie, je crois qu’une dose hebdomadaire de rêves de voyage peut être un bon remède. Voici un rappel du plaisir qui nous attend en Europe à l’autre bout de cette crise.

L’Allemagne peut vous submerger de trop de châteaux en trop peu de temps. Mes trois préférés sont le Burg Eltz isolé et magnifiquement préservé, le Rheinfels en ruine mais puissant et la fantaisie du XIXe siècle de Neuschwanstein.

Burg Eltz est mon château préféré dans toute l’Europe. Caché dans une forêt mystérieuse au-dessus de la Moselle, il est entièrement meublé comme il y a 500 ans. Grâce à une diplomatie intelligente et à des mariages intelligents, Burg Eltz n’a jamais été détruit. Il fait partie de la famille Eltz depuis 850 ans.

La première bourg (château) sur la crique d’Eltz a été construit au 12ème siècle pour protéger une route commerciale. Vers 1490, le château ressemblait à ce qu’il est aujourd’hui: les maisons de trois grandes familles de propriétaires se rassemblaient autour d’une petite cour dans une formidable fortification. Aujourd’hui, des visites tournent à travers deux de ces maisons (la troisième est la résidence du gardien). La vieille comtesse d’Eltz retrace ses racines depuis 33 générations. Elle aime les fleurs et fait décorer les salles publiques du château de grands arrangements floraux chaque semaine depuis 40 ans.

C’était un château confortable pour son époque: 80 chambres douillettes par 40 cheminées et tapisseries murales. Beaucoup de ses 20 toilettes étaient automatiquement vidangées par un drain de pluie.

Le château de Rheinfels, à la fois beaucoup plus puissant et beaucoup plus en ruine, domine son coude dans le Rhin voisin. Il est assis comme un pit-bull mort au-dessus du village de St. Goar. Ce plus redoutable des châteaux du Rhin gronde de fantômes de son passé durement combattu. Burg Rheinfels a été construit en 1245 et a résisté à un siège de 28 000 soldats français en 1692, le seul château rhénan à résister à l’assaut de Louis XIV. Mais en 1797, l’armée révolutionnaire française l’a détruit. Autrefois le plus grand château du Rhin, il a passé le 19ème siècle comme carrière. Donc aujourd’hui, bien que toujours puissant, ce n’est qu’une petite fraction de sa taille d’origine, une coquille creuse mais évocatrice.

Pendant des siècles, le massif de Rheinfels était autosuffisant et prêt pour un siège. À l’époque du siège (qui dura jusqu’à l’avènement de l’artillerie moderne), tout château approprié était prêt à survivre à une attaque de six mois. En encerclant la cour centrale, vous trouverez une boulangerie, une pharmacie, un jardin d’herbes aromatiques, une brasserie, un puits et du bétail. En temps de paix, environ 400 personnes vivaient ici. Lors d’un siège, il peut y en avoir jusqu’à 4 000. Ces 4 000 personnes avaient besoin de beaucoup de provisions. Le comte possédait les terres agricoles environnantes. En échange de la protection du seigneur, les agriculteurs ont pu conserver 20 pour cent de leur production. Plus tard, à une époque féodale plus libérale, la noblesse leur a laissé 40 pour cent. (Aujourd’hui, le gouvernement allemand laisse aux travailleurs 60% après impôts … et fournit quelques services supplémentaires.)

Neuschwanstein est entièrement différent. C’est le plus grand des châteaux de contes de fées du roi Louis II, dont l’extravagance et le romantisme lui ont valu le titre de «Mad» King Ludwig… et une mort prématurée.

Bien qu’il soit à peu près aussi vieux que la tour Eiffel, le château de Neuschwanstein est un exemple classique du romantisme du XIXe siècle. Après la fin du Moyen Âge, les gens nommèrent de façon désobligeante cette époque «gothique» ou barbare («des Goths»). Puis, tout d’un coup, dans les années 1800, il était branché d’être carré, et un nouveau style gothique – ou «néo-gothique» – est devenu à la mode. Partout en Europe, de vieux châteaux ont été restaurés et de nouveaux construits, tapissés de chevalerie. Le roi Louis II a mis sa fantaisie médiévale au sommet d’une colline non pas pour des raisons défensives, mais simplement parce qu’il aimait la vue.

L’intérieur somptueux d’inspiration Wagner, couvert de demoiselles en détresse, de dragons et de chevaliers en armure étincelante est enchanteur. Ludwig avait bon goût… pour un roi fou. C’était un inadapté politique: un roi hippie poétique à l’ère de la realpolitik de Bismarck. Après que les Bavarois se soient plaints de l’argent dépensé par Ludwig pour les châteaux, sa santé mentale a été remise en question. Peu de temps après, le roi de 40 ans a été retrouvé mort dans un lac dans des circonstances suspectes, mettant fin au travail sur son fantasme médiéval devenu réalité. Ludwig a failli mettre en faillite le bâtiment bavarois de Neuschwanstein. Mais aujourd’hui, l’Allemagne récupère son investissement au centuple alors que des foules immenses du monde entier paient pour emballer le château le plus populaire d’Europe.

L’histoire de l’Allemagne est longue et aux multiples facettes. Qu’il s’agisse de résidences nobles fleuries, de forteresses féodales avec des donjons remplis de rats, ou de palais romantiques dignes d’un roi, ses châteaux sont devenus à la fois des parcs d’attractions et des salles de classe.

Cet article a été adapté du nouveau livre de Rick, Pour l’amour de l’Europe.

Rick Steves (www.ricksteves.com) écrit des guides européens, anime des émissions de voyage à la télévision et à la radio publiques et organise des tournées européennes. Vous pouvez envoyer un courriel à Rick à [email protected] et suivez son blog sur Facebook.

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