Un nouvel outil détecte le whisky contrefait, sans perdre une goutte

Rien de tel que le plaisir de siroter un bon whisky écossais, pour ceux dont les goûts vont à de telles indulgences. Mais comment être sûr de payer pour la vraie affaire et non pour une contrefaçon bon marché? Bonne nouvelle: des physiciens de l’Université de St. Andrews en Écosse ont découvert comment tester l’authenticité de bouteilles de whisky écossais fin à l’aide de la lumière laser, sans jamais avoir à ouvrir les bouteilles. Ils ont décrit leur travail dans un article récent publié dans la revue Méthodes analytiques.

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Comme nous l’avons signalé l’année dernière, la demande de whiskies rares et chers est en plein essor – oui, même au milieu d’une pandémie mondiale – il y a donc naturellement eu une augmentation correspondante du nombre de bouteilles contrefaites infiltrant le marché. Une étude de 2018 a soumis 55 bouteilles sélectionnées au hasard dans des ventes aux enchères, des collectionneurs privés et des détaillants à une datation au radiocarbone et a révélé que 21 d’entre elles étaient soit des contrefaçons, soit non distillées au cours de l’année indiquée sur l’étiquette.

Dix de ces contrefaçons étaient censées être des scotchs single malt de 1900 ou plus tôt, ce qui a incité le cofondateur de Rare Whiskey 101, David Robertson, à déclarer publiquement: «Nous croyons sincèrement que chaque bouteille présumée antérieure à 1900 devrait être considérée comme fausse jusqu’à ce qu’elle soit prouvée authentique, certainement si la bouteille prétend être un whisky écossais single malt.  » Il y a aussi un afflux de whiskies contrefaits moins chers qui s’infiltrent sur les marchés, ce qui pourrait poser un défi encore plus grand, même s’il ne fait pas la une des journaux.

C’est ce qui a poussé Alasdair Clark de l’Université de Glasgow à développer une «langue» artificielle capable de distinguer les différentes marques de whisky. Annoncé l’année dernière, son appareil se compose de deux « papilles » nanométalliques – l’une en or, l’autre en aluminium – placées côte à côte et disposées en damier. Chacun est chimiquement modifié puis surveillé pour voir comment les interactions des nanométaux avec la lumière changent en réponse au contact avec un liquide. Le fait d’avoir deux papilles gustatives sur la langue artificielle leur a donné deux profils optiques distincts de trois whiskies différents utilisés dans les expériences (Glenfiddich, Glen Marnoch et Laphroaig), tout en ne faisant qu’une seule mesure.

Cependant, la langue artificielle de Clark ne recherche pas un type spécifique de produit chimique; c’est ce qui en fait une langue par opposition à un capteur. Les langues humaines peuvent faire la distinction entre le café noir et le jus de pomme, par exemple, non pas parce que nous détectons des produits chimiques particuliers dans chacun, mais parce qu’au fil du temps, nous avons appris à associer un certain profil de saveur à chacun. C’est essentiellement ce que fait la langue artificielle de Clark. Et il faut encore ouvrir les bouteilles pour tester les whiskies. Les producteurs et distributeurs de whisky sont très intéressés par des méthodes qui fonctionneraient alors que les précieuses bouteilles ne seraient pas ouvertes.

Les whiskies sont remarquablement complexes, chimiquement parlant, malgré le fait que les ingrédients principaux sont l’eau et l’orge (et / ou d’autres céréales). Pourtant, la façon dont un whisky est produit crée une signature chimique unique, ou empreinte digitale. Cela inclut le temps passé à vieillir dans un fût de bois, ce qui donne à l’esprit sa couleur dorée révélatrice, sans oublier son bouquet fumé. Comme le souligne Allison Gasparini Forbes, « Les whiskies sont des liquides chimiquement complexes qui contiennent des milliers de composés qui composent les couleurs, les arômes et les saveurs distincts. Avoir une compréhension détaillée de la composition chimique de la bouteille devant vous peut faire la différence entre être certain qu’un Scotch rare est ce que l’étiquette promet – ou flairer une contrefaçon. « 

Les scientifiques recherchent de nombreuses techniques différentes pour mieux comprendre tous ces composés chimiques. Par exemple, des chercheurs de l’Institut d’agriculture de l’Université du Tennessee ont identifié plusieurs des principaux composés aromatiques actifs responsables des profils de saveur distinctifs du whisky du Tennessee en combinant deux techniques: chromatographie en phase gazeuse-spectrométrie de masse et chromatographie en phase gazeuse-olfactométrie. (Le distillat de fabrication fraîche pour le whisky du Tennessee subit une étape de filtration supplémentaire avant la mise en fût appelée le processus du comté de Lincoln, alias la lixiviation au charbon de bois.) Journal de chimie agricole plus tôt ce mois-ci.

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Written by Naruto Uzumaki

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