Un vaccin antituberculeux centenaire pourrait-il protéger contre d’autres maladies respiratoires?

Il y a trois ans, des médecins grecs ont commencé à recruter 198 personnes âgées pour une expérience unique. Ils ont injecté à la moitié d’entre eux un vaccin antituberculeux vieux d’un siècle, généralement administré aux nouveau-nés des pays en développement. Ils ont donné à l’autre moitié un placebo. Ils voulaient savoir si le vaccin, appelé Bacillus Calmette-Guérin, ou BCG, protégerait les personnes âgées, non contre la tuberculose, mais plus largement contre les infections virales.

Les résultats sont maintenant disponibles: au cours de l’année suivant la vaccination, le groupe BCG avait 80% moins d’infections virales respiratoires graves que le groupe non vacciné. Les résultats ont été publiés dans Cellule à la fin du mois d’août par des médecins de la faculté de médecine de l’Université d’Athènes en Grèce et du centre médical de l’Université Radboud à Nimègue, aux Pays-Bas.

C’est un gros problème pour plusieurs raisons. Les personnes de 65 ans et plus sont plus susceptibles que tout autre groupe d’âge d’être hospitalisées en raison d’infections respiratoires telles que la grippe, et cette étude est un signal préliminaire que certains vaccins pourraient avoir de vastes effets bénéfiques au-delà de la protection contre une maladie particulière. Et Covid-19 est également une maladie virale respiratoire qui conduit de manière disproportionnée à l’hospitalisation de personnes âgées.

«Les chances sont accrues que le BCG ait le même effet sur Covid-19 que sur d’autres infections respiratoires virales comme la grippe», déclare Mihai Netea, auteur principal de l’étude et titulaire de la chaire de médecine interne expérimentale à l’Université Radboud. Des tests visant à déterminer si le BCG protège spécifiquement contre Covid-19 sont en cours; il existe actuellement au moins 20 essais cliniques randomisés dans le monde pour voir s’il peut effectivement protéger les agents de santé et les personnes âgées.

De nombreux scientifiques pensent maintenant que le BCG et certains vaccins similaires contenant un virus vivant affaibli peuvent agir contre des maladies non ciblées. Une étude de 2016 commandée par l’Organisation mondiale de la santé a révélé que le BCG et les vaccins contre la rougeole réduisent la mortalité globale de «plus que ce à quoi on pourrait s’attendre grâce à leurs effets sur les maladies qu’ils préviennent».

«Je pense que nous devons reconnaître que les vaccins ont des effets beaucoup plus larges que la maladie cible et que les effets peuvent être utilisés», dit Netea.

La recherche qui est devenue la Cellule L’étude a débuté en 2017, lorsque l’équipe de Netea a recruté des patients qui se rendaient à l’hôpital de la faculté de médecine de l’Université d’Athènes. La plupart avaient environ 80 ans. Ils ont été assignés au hasard par ordinateur au groupe vaccin BCG ou placebo – les scientifiques n’étaient pas au courant des affectations, car une infirmière injectait chaque patient juste avant leur congé. Ce processus, appelé «double insu», vise à réduire les biais. Les chercheurs ont ensuite téléphoné aux patients tous les mois pendant un an pour vérifier leur état de santé. Si un médecin leur avait diagnostiqué une maladie, les scientifiques l’ont noté.

Netea craignait que les patients aient une réaction indésirable à la vaccination elle-même. Chez les patients vieillissants, il y a toujours un risque qu’une réponse immunitaire puisse surchauffer, et le BCG a traditionnellement été administré aux nouveau-nés, et non aux personnes âgées.

Ensuite, Covid-19 a frappé et des études d’observation effectuées par des scientifiques tels que Luis Escobar, un écologiste des maladies à Virginia Tech à Blacksburg, en Virginie, ont laissé entendre que les pays où les nouveau-nés reçoivent des injections de BCG sont associés à une mortalité plus faible de Covid-19. Netea et ses collègues ont décidé d’accélérer leur analyse. À la mi-mai, ils ont appris que les patients vaccinés avaient 80% moins d’infections respiratoires modérées à sévères.

«C’est vraiment bien», déclare Kim Mulholland, vaccinologue au Murdoch Children’s Research Institute de Melbourne, qui était plus sceptique quant aux effets bénéfiques généraux des vaccins avant cette étude. «Cette étude m’a laissé le sentiment que je devrais sortir et me faire vacciner par le BCG.»

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Written by Naruto Uzumaki

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