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Une énergie propre pourrait remettre les Américains au travail après la pandémie

Transformer l’Amérique en un pays qui fonctionne à l’énergie propre est une façon pour les experts d’espérer atténuer le ralentissement économique dévastateur provoqué par la pandémie de COVID-19. Avec la montée en flèche du chômage et la chute des prix du pétrole, il semble très improbable que les États-Unis se replient tout simplement dans le «statu quo». Même si la pandémie fait toujours rage, les experts en politiques, les défenseurs de l’action climatique et les scientifiques ont tous commencé à élaborer des plans qui pourraient sauver les Américains à la fois des ravages du changement climatique et des retombées économiques de COVID-19.

«En ce moment, c’est le moment idéal pour investir dans les énergies renouvelables»

«En ce moment, c’est le moment idéal pour investir dans les énergies renouvelables qui peuvent produire des millions d’emplois rémunérés pour la famille à travers les États-Unis», explique Mark Paul, économiste politique au New College of Florida.

Paul est l’un des co-auteurs d’un «stimulus vert» de 2 billions de dollars qui vise à créer des millions d’emplois en augmentant considérablement la capacité d’énergie renouvelable et en réorganisant l’infrastructure du pays pour la transition des combustibles fossiles. Des plans plus modestes se sont également développés aux niveaux national et local. Une pétition émanant de New York demande 500 milliards de dollars pour aider les États à faire face à des déficits budgétaires et à développer l’énergie propre.

L’idée de base est que les dépenses fédérales pour un avenir plus propre remettraient les Américains au travail, détourneraient le rapport de force des industries polluantes avec de gros budgets de lobbying et respecteraient les délais clés pour l’action climatique qui, selon les scientifiques, sont nécessaires pour limiter les dommages causés par changement climatique.

Les énergies renouvelables comme le solaire et l’éolien créent plus d’emplois par unité d’énergie fournie que le charbon ou le gaz naturel, selon une étude de 2010 publiée dans la revue Politique énergétique a trouvé. Alors qu’un million de dollars de dépenses de relance dans le pétrole et le gaz naturel généraient environ cinq emplois, le même montant entraînerait la création de 13 à 14 emplois dans le secteur éolien et solaire, selon un rapport de 2009.

l’énergie solaire et éolienne créent plus d’emplois par unité d’énergie fournie que le charbon ou le gaz naturel

Ces chiffres ont été réduits alors que les décideurs tentaient de trouver un moyen de rebondir après une crise économique différente – la grande récession de 2008. Paul dit qu’une des leçons tirées de la Grande Récession est qu’il n’est pas trop tôt pour commencer à planifier à l’avance. Après tout, la crise climatique devrait peser sur l’économie mondiale. Le sevrage de la planète des combustibles fossiles qui la chauffent pourrait aider à étouffer cette crise financière dans l’œuf.

« Le plus grand défi pour COVID sera désormais de gérer le retour au travail, mais avoir du travail pour y revenir ouvre de réelles opportunités – et c’est ce que ferait cet investissement dans les énergies propres », explique Daniel Kammen, professeur d’énergie à la Université de Californie, Berkeley et co-auteur de la proposition de relance verte et du document de 2010 Politique énergétique.

Les menaces posées par le changement climatique rendent la transition vers les énergies renouvelables plus urgente que jamais. À mesure que la technologie évoluait et que le coût de fabrication et d’installation des panneaux solaires diminuait, l’énergie renouvelable est devenue une part plus importante du mix énergétique américain. Le plan de relance de l’ère Obama qui comprenait un investissement de 90 milliards de dollars dans l’énergie propre a également donné un coup de pouce à l’industrie au cours de la dernière décennie.

Pourtant, malgré leur expansion rapide depuis 2008, les énergies renouvelables ne représentaient encore que 11% de la consommation d’énergie des États-Unis en 2018. Ce n’est pas suffisant si les États-Unis veulent atteindre les objectifs fixés dans l’Accord de Paris qui, selon les scientifiques, sont nécessaires pour éviter les effets catastrophiques du climat changement. Les émissions de gaz à effet de serre provenant des combustibles fossiles doivent être réduites de près de moitié par rapport aux niveaux de 2010 d’ici 2030, selon le Groupe d’experts intergouvernemental sur l’évolution du climat des Nations Unies.

« Nous n’allons pas assez vite sur les énergies renouvelables et le stimulus est une opportunité incroyable pour aller plus vite », Leah Stokes, professeur adjoint à UC Santa Barbara et auteur du nouveau livre, Politique de court-circuitage: les groupes d’intérêt et la bataille pour l’énergie propre et la politique climatique dans les États américains. Si les États-Unis alimentent leurs secteurs de l’électricité et des transports entièrement avec des énergies renouvelables, cela réduirait leurs émissions de carbone de plus de la moitié, propose Stokes.

Les emplois ne proviendraient pas seulement de la construction de nouveaux parcs solaires et éoliens. Pour soutenir l’afflux d’énergie provenant des énergies renouvelables, le réseau énergétique du pays devrait croître deux fois plus, dit-elle. Le réseau américain a été construit pour soutenir les combustibles fossiles; l’électricité est produite à des emplacements centralisés, puis parcourt de longues distances sur les lignes de transmission pour alimenter les foyers et les entreprises. La production d’énergie renouvelable, en revanche, est distribuée plus largement. Il y a aussi le problème de l’intermittence: la quantité d’énergie entrant dans le réseau des parcs éoliens et solaires à travers les États-Unis peut varier avec le temps. Par conséquent, un réseau mis à jour et étendu doit être en mesure de produire de l’énergie renouvelable excédentaire générée à un endroit vers d’autres endroits qui en ont besoin.

Faire tout cela est une entreprise énorme qui nécessiterait beaucoup de bottes sur le terrain. Paul fait valoir que l’énergie propre peut offrir un nouveau cheminement de carrière à de nombreux millions de personnes qui ont récemment perdu leur emploi. La nature distribuée des énergies renouvelables signifie également qu’elles ont le potentiel d’employer des personnes localement dans les 50 États, plutôt que de lier des emplois à des régions riches en pétrole, en gaz ou en charbon.

Photo de Joe Raedle / Getty Images

Le nombre d’emplois dans le solaire et l’éolien devrait croître rapidement jusqu’en 2028, selon le US Bureau of Labor Statistics. Les installateurs de systèmes de panneaux solaires et les techniciens d’éoliennes sont les professions qui connaissent la croissance la plus rapide au pays. Le nombre de personnes dans chaque profession devrait augmenter de 63% et 57% respectivement d’ici 2028, mais c’était avant la pandémie. Maintenant, l’industrie aura besoin du soutien des gouvernements pour maintenir cet élan.

L’État de New York, bien qu’il soit l’épicentre de l’épidémie de COVID-19 aux États-Unis, parie toujours sur les énergies renouvelables pour l’aider à se remettre de la pandémie et à éviter davantage de crises causées par le changement climatique. En avril, il a adopté une mesure pour accélérer le processus de sélection d’un site pour les nouveaux projets d’énergie renouvelable dans le cadre de son budget 2020-2021, alors même que d’autres postes budgétaires ont été abandonnés en raison de la crise économique causée par le virus.

«Nous garder sur la bonne voie [for climate targets] sera un moteur d’emplois de la construction. Ce sera l’occasion d’aider l’économie de l’État au sens large à reprendre le chemin d’un secteur qui connaissait déjà une croissance rapide », a déclaré Alicia Barton, présidente et chef de la direction de la New York State Energy Research and Development Authority. « Si tout va bien si nous pouvons penser intelligemment aux choses que l’état peut faire et voir potentiellement des investissements du gouvernement fédéral, nous avons une bonne occasion de saisir un moment difficile et de le transformer en un moment d’opportunité. »

«Nous garder sur la bonne voie [for climate targets] sera un moteur d’emplois de la construction.  »

Bien qu’il y ait des opportunités, il existe également des obstacles importants. Des États comme New York, qui avaient déjà des plans ambitieux pour développer les énergies renouvelables mais qui ont également été durement touchés par la pandémie, ont perdu des milliers d’emplois dans les énergies propres depuis le début de la pandémie. Les projets languissent lors des commandes à domicile. Plus d’une moitié des travailleurs solaires américains ont été licenciés ou ont dû faire face à des réductions, selon une enquête réalisée en avril par la Solar Energy Industries Association. L’American Wind Energy Association rapporte que 35 000 emplois et 35 milliards de dollars d’investissements dans l’énergie éolienne sont menacés par la pandémie de COVID-19.

«Il est malheureusement sûr de dire que nous allons nous diriger vers un ralentissement économique assez profond, même lorsque nos économies s’ouvriront lentement», explique Noah Kaufman, chercheur à l’Université Columbia. «Ce sont des choses qui vont être très mauvaises pour toutes les industries, y compris l’industrie renouvelable. Les dépenses vont baisser; il sera plus difficile d’obtenir du financement. « 

«La meilleure chose que le gouvernement puisse faire pour l’économie est de faire en sorte que l’économie revienne à pleine vitesse le plus rapidement possible grâce à des dépenses déficitaires», dit Paul. Les sceptiques des propositions comme un Green New Deal ont reculé devant le prix de réoutillage de l’infrastructure énergétique du pays. Mais la catastrophe économique qui a suivi la pandémie a écrasé une grande partie de l’aversion politique pour les dépenses déficitaires – la question est maintenant de savoir comment dépenser cet argent.

plus d’obstacles à la croissance de l’énergie propre

La question de savoir comment dépenser au mieux l’argent déficitaire sera tranchée par les politiciens, ce qui représente encore plus d’obstacles à la croissance continue de l’énergie propre. Les demandes des industries renouvelables au gouvernement fédéral ont été jusqu’ici assez modestes. Ils ont fait pression pour une prolongation des crédits d’impôt qui expirent cette année, ce qu’ils pourraient manquer à mesure que les projets sont au point mort. Les républicains et les lobbyistes des combustibles fossiles ont même cherché à bloquer cela, car l’administration Trump a priorisé la stimulation du charbon, du pétrole et du gaz naturel.

Et tandis que les États, les villes et le secteur privé se sont intensifiés pour réduire leurs émissions de gaz à effet de serre provenant des combustibles fossiles, ils resserrent maintenant les cordons de la bourse – ce qui pourrait freiner la croissance des énergies renouvelables et d’autres efforts pour agir sur le changement climatique.

Pour couronner le tout, le stimulus vert de 2 billions de dollars proposé par Paul et d’autres rassemble les recommandations politiques des candidats démocrates qui ont abandonné la course présidentielle – il est donc peu probable que la proposition accélère suffisamment au niveau fédéral pour être mise en action tandis que les républicains sont en charge. Beaucoup dépendra du résultat des élections de novembre.

Donald Trump s’entretient avec le chef de la majorité au Sénat, Mitch McConnell (R-KY) lors d’une cérémonie de signature du projet de loi pour H.R.748, la CARES Act dans le bureau ovale de la Maison Blanche le 27 mars 2020 à Washington, DC. Photo par Erin Schaff-Pool / Getty Images

Si le plan devenait réellement réalité, il s’agirait davantage d’un plan de relance prolongé que d’une injection rapide d’argent. Paul et d’autres auteurs de la proposition écrivent que leur plan de 2 billions de dollars «se concentre sur le défi à plus long terme de relancer la reprise économique et de passer à une économie plus durable».

Mais dans une situation d’urgence économique comme celle-ci, la vitesse doit jouer un rôle. Même avec l’objectif à long terme de décarbonisation, un stimulus doit mettre rapidement de l’argent entre les mains de ceux qui le dépenseront, explique Kaufman. Cela devrait indiquer quels types de projets énergétiques et d’infrastructures devraient aller de l’avant dans le cadre de tout type de plan visant à stimuler l’économie.

La construction d’une ligne ferroviaire à énergie renouvelable à grande vitesse à travers le pays, par exemple, pourrait créer des emplois et réduire les émissions de gaz à effet de serre provenant des transports – mais elle pourrait également être embourbée dans les permis et les questions juridiques pendant des années. D’un autre côté, des subventions ou des subventions pour des projets solaires et éoliens prêts à la pelle et un financement pour des rénovations éconergétiques permettraient aux gens de dépenser beaucoup plus rapidement. Les projets plus localisés d’énergie renouvelable sont également plus rapides à démarrer, en général, que les nouvelles infrastructures pétrolières et gazières telles que les pipelines qui traversent les frontières des États et sont souvent retenus devant les tribunaux pendant des années, dit Kammen à Berkeley.

« L’énergie propre a vraiment une longueur d’avance, certainement sur l’énergie sale. »

Au-delà du retour au travail, les dépenses d’énergie propre résolvent d’autres problèmes. Cela réduirait la pollution atmosphérique qui accablait certaines communautés de conditions de santé plus préexistantes et les rendait particulièrement vulnérables au nouveau coronavirus. Et en supprimant les combustibles fossiles, les États-Unis évitent les scénarios où la crise climatique pourrait coûter à l’économie américaine des centaines de milliards de dollars chaque année d’ici 2090. «Il serait stupide de concevoir un plan de relance et de ne pas essayer de faire en sorte que les dépenses entraînent avantages à long terme. Toutes choses étant égales par ailleurs, vous préférez de beaucoup construire un pont que de demander aux gens de creuser des fossés, puis de les combler à nouveau », ajoute Kaufman. «À cet égard, je pense que l’énergie propre a vraiment une longueur d’avance, certainement sur l’énergie sale.»

La crise du COVID-19 peut être considérée comme un canari dans la mine de charbon, explique Eric Orts, professeur à Wharton et directeur de l’Initiative de l’école de commerce pour le leadership environnemental mondial. « Une chose que nous pouvons faire est d’en tirer des enseignements afin que, en ce qui concerne le changement climatique, nous ne fassions pas la même chose que nous venons de faire en ce qui concerne le coronavirus, qui est de ne pas écouter les scientifiques, de ne pas changer, ne pas se préparer.  »

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Written by SasukE

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