Voulez-vous sauver les baleines? Écoutez leurs appels

Mais ce n’est pas aussi facile qu’il y paraît – littéralement – car il est difficile d’ancrer un microphone flottant sans créer de bruit de fond. «Les amarres sont généralement fabriquées à partir de chaînes, elles cliquettent donc beaucoup», explique Mark Baumgartner, écologiste des baleines et scientifique principal à la Woods Hole Oceanographic Institution, qui a aidé à développer la technologie. «Et ce n’est pas vraiment bien quand vous essayez d’entendre des animaux qui sont à des kilomètres de là émettre des sons.» Alors Baumgartner et ses collègues ont fait les 100 premiers pieds d’amarrage avec un «tuyau extensible» en caoutchouc. Lorsque la bouée vibre sur les vagues et tire sur l’amarrage, ce mors extensible qui sort de l’instrument reste silencieux, permettant à l’hydrophone d’écouter les baleines sans être dérangé.

La transmission des données est un autre obstacle: les fichiers audio prennent beaucoup de place et la connexion qui les envoie de la bouée à un satellite vers le laboratoire de Baumgartner est extrêmement lente. Comme, pire que 1X, la technologie primitive du téléphone portable, et façon pire que LTE ou 3G. «Vous devez les faire passer à travers ce minuscule, minuscule, lent et très coûteux canal de données pour rentrer chez eux», déclare Baumgartner. «Une façon de contourner ce problème consiste donc à ne pas envoyer le son à la maison, mais à envoyer représentations de la maison audio. « 

Pensez aux partitions: les notes et autres symboles sont une distillation des sons extrêmement complexes de l’orchestre, mais les musiciens peuvent toujours les lire et les jouer. «Il capture fidèlement le son, si vous savez ce que vous regardez, mais ce n’est pas contenir le son », dit Baumgartner. «Cet instrument fait exactement cela: il déconstruit presque les sons en notes de musique.»

Ils appellent ces représentations des «pistes de hauteur», qui documentent les changements dans les sons détectés par l’hydrophone, créant une sorte de partition pour le chant des baleines. Un petit ordinateur dans l’instrument contient une base de données d’appels de baleines, ce qui lui permet de deviner de manière éclairée quelle espèce il pourrait entendre. Mais l’instrument ne fait pas l’interprétation finale. «Nous avons un analyste qui, comme le musicien, peut regarder ces pistes de pitch et interpréter les sons qui s’y trouvent», dit Baumgartner. Et l’analyste est sacrément bon dans ce domaine, réalisant à peu près 100% des identifications d’espèces lors des tests, alors que l’équipe évaluait leur instrument dans le monde réel.

Mais pourquoi ne pas simplement automatiser entièrement le système et laisser l’instrument faire tout l’identification? Parce que cela va compter beaucoup de faux positifs en comptant les autres bruits comme des cris de baleines, dit Baumgartner, et c’est inacceptable compte tenu de l’enjeu: l’adhésion volontaire de l’industrie du transport maritime. Si vous avez beaucoup de fausses alarmes et que les navires doivent continuer à ralentir pour les baleines qui ne sont pas là, vous ne faites aucun service aux animaux ou aux capitaines de bateau: pleurer la baleine au lieu de pleurer le loup.

«Lorsque les enjeux sont élevés, vous voulez être très prudent», dit Baumgartner. «Comme les systèmes, par exemple, que j’imagine que l’Armée de l’Air possède pour détecter les bombes nucléaires entrantes. Vous ne voulez probablement pas avoir un système entièrement automatisé, car s’ils l’ont mal fait, il y a de grandes conséquences. Et donc, si vous utilisez un système pour réguler les interactions entre une industrie et une espèce en voie de disparition, l’automatisation est excellente, mais je pense que la précision peut être plus importante que l’opportunité ou le coût. « 

Ainsi, en plus de travailler avec un auditeur dédié aux baleines, l’équipe de Whale Safe s’appuie également sur des observateurs formés sur les bateaux d’observation des baleines et de tourisme au large des côtes du sud de la Californie, qui détectent les cétacés à l’ancienne et les enregistrent dans une application mobile. La modélisation océanographique Whale Safe utilise la température de la mer et d’autres données pour prédire où la nourriture préférée des baleines, les petits crustacés connus sous le nom de krill, est susceptible d’apparaître. Il s’agit d’un autre point de données qui les aide à dire aux navires de charge quels spots les baleines peuvent fréquenter. «Ainsi, les données acoustiques, les observations et les données du modèle sont intégrées dans la plate-forme Whale Safe, puis communiquées à l’industrie du transport maritime et au gouvernement pour aider à prendre de meilleures décisions afin d’essayer de réduire le risque de collision avec des navires», déclare Visalli de la Benioff Ocean Initiative.

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Written by Naruto Uzumaki

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