La découverte de gaz nocifs sur Vénus pourrait être un signe de vie

Au plus profond des nuages ​​acides de Vénus, les astronomes ont détecté un gaz alléchant jamais trouvé sur la planète auparavant – un gaz qui, remarquablement, pourrait être un signe de vie dans le monde infernal. La présence du gaz ne suffit pas pour dire avec certitude que Vénus héberge des formes de vie, mais le fait qu’elle existe dans les nuages ​​de la planète indique que quelque chose se passe là-bas que nous ne comprenons pas pleinement.

Le gaz en question est un mauvais gaz appelé phosphine, une molécule toxique et explosive avec une odeur persistante d’ail et de poisson mort. Les astronomes ont découvert le gaz putride caché dans une couche de nuages ​​sur Vénus, où les températures sont assez proches de celles de notre planète. Ils n’ont pas trouvé grand-chose – juste de petites traces dans le mélange tourbillonnant de nuages ​​d’acide sulfurique qui entourent la planète. «C’est l’équivalent de quelques cuillères à soupe dans une piscine olympique», raconte David Clements, astrophysicien à l’Imperial College de Londres et membre de l’équipe qui a fait la découverte. Le bord.

Mais trouver même une petite quantité de phosphine sur Vénus est séduisant en raison de la façon dont le gaz est fabriqué ici sur Terre. Soit il est fabriqué artificiellement par les humains – en produits comme les fumigants ou les armes biologiques – soit c’est un sous-produit naturel de la vie. La phosphine se trouve dans les marécages et les marais, où on pense qu’elle est produite par des microbes. Il peut également être trouvé dans les tripes des animaux ou dans le caca qu’ils laissent derrière eux. Surtout, c’est un gaz qui est presque exclusivement associé à la vie sur Terre, ce qui soulève la possibilité qu’il puisse être un signe de microbes flottant dans les nuages ​​vénusiens.

«Cela doit venir de quelque chose de complètement inattendu.»

Ou cela pourrait venir de quelque chose que nous ne pouvons pas encore comprendre. Une équipe internationale de chercheurs, écrivant aujourd’hui en Astronomie de la nature, ont essayé aussi dur que possible de trouver d’autres explications pour le gaz qu’ils ont trouvé sur Vénus. Ils ont modélisé des choses comme des éclairs et des météores bombardant la surface de la planète pour voir si de tels phénomènes pouvaient produire la quantité de phosphine qu’ils ont vue. Jusqu’à présent, rien ne correspond. «C’est pourquoi il s’agit d’une détection si extraordinaire, car elle doit provenir de quelque chose de complètement inattendu», explique Clara Sousa-Silva, astrophysicienne moléculaire au MIT et l’un des auteurs de l’étude. Le bord. «À un moment donné, vous ne pouvez plus l’expliquer. Sauf que nous connaissons une étrange façon de fabriquer de la phosphine sur les planètes terrestres – et c’est la vie.

L’idée de trouver la vie sur Vénus peut sembler absurde, car la planète incarne la définition d’un paysage infernal. Vénus est une friche stérile, entourée d’une épaisse atmosphère de dioxyde de carbone. Les températures peuvent monter à près de 900 degrés Fahrenheit en surface, suffisamment chaudes pour faire fondre le plomb (et la plupart des vaisseaux spatiaux). De lourds nuages ​​tourbillonnant autour de la planète sont constitués de gouttelettes d’acide sulfurique alors acides, nous ne pouvons même pas les mesurer sur notre propre échelle de pH. «Il est littéralement des milliards de fois plus acide que l’environnement le plus acide de la Terre», déclare Janusz Petkowski, astrobiologiste au MIT et auteur de l’étude. Le bord.

Pourtant, les astronomes ont envisagé la possibilité que des formes de vie survivent dans cet endroit impitoyable, en particulier au sommet des nuages ​​de la planète. L’astronome célèbre Carl Sagan et le biologiste Harold Morowitz ont proposé l’idée en 1967, et les astronomes ont spéculé là-dessus depuis. Les scientifiques se sont concentrés sur les taches sombres dans les nuages ​​de Vénus, des régions qui absorbent plus de lumière ultraviolette que d’autres zones. Une explication possible de ces imperfections? De grandes bandes de micro-organismes baignant la lumière qui gonflent et rétrécissent avec le temps, comme des proliférations massives d’algues. «L’idée a existé, mais personne ne l’avait vraiment examinée sérieusement jusqu’à ce que nous ayons proposé un cycle de vie pour la bactérie», Sanjay Limaye, un planétologue à l’Université du Wisconsin qui a proposé une explication de la vie sur Vénus et n’a pas fait partie de cette étude , raconte Le bord.

La planète incarne la définition d’un paysage de l’enfer

Trouver des preuves tangibles de la vie dans un monde difficile comme Vénus pose un défi particulier. Certaines sondes envoyées sur Vénus ont en fait fondu en plongeant à la surface, et aucune n’a encore trouvé de preuves de la vie. Sur Terre, les astronomes peuvent étudier l’atmosphère de la planète de loin pour déterminer si des molécules ont été pétées par quelque chose de biologique. La chasse à ces gaz – les soi-disant biosignatures – est l’une des meilleures méthodes dont disposent les astronomes pour déterminer si la vie se cache sur une autre planète.

La phosphine est devenue un gaz fascinant à surveiller. Récemment, Sousa-Silva et certains des chercheurs sur cette découverte ont présenté la phosphine comme une biosignature possible en raison de son association avec une certaine vie terrestre. Cette association est encore quelque peu mystérieuse. Nous ne savons toujours pas exactement quelles bactéries produisent de la phosphine sur Terre, mais certaines études en laboratoire suggèrent que des communautés microbiennes complexes engendrent la substance. De plus, il faut beaucoup d’énergie pour fabriquer de la phosphine, et la vie est une source particulièrement énergétique. «Nous ne savons pas pourquoi la vie sur Terre le fait, mais il est logique que seule la vie le fasse», dit Sousa-Silva. « Parce que spontanément, cela ne serait tout simplement pas fait dans un environnement comme la Terre. »

Le télescope James Clerk Maxwell à Hawaï, l’un des deux télescopes utilisés pour effectuer la détection de phosphine sur Vénus.Image: Will Montgomerie / EAO / JCMT

Avec la phosphine à l’esprit, une équipe internationale de chercheurs a utilisé deux télescopes au sol – le télescope James Clerk Maxwell à Hawaï et l’Atacama Large Millimeter Array au Chili – pour rechercher toutes les signatures possibles de la phosphine dans l’atmosphère de Vénus. Effectivement, ils ont trouvé le gaz à une concentration de cinq à 20 parties par milliard dans l’atmosphère. C’est beaucoup quand on le compare à la quantité trouvée sur Terre, où le gaz est concentré en parties par billion et en parties par quadrillion. «Ce sont toutes des preuves qui poussent vers cette explication exotique de quelque chose qui le reconstitue et de quelque chose qui le produit en grande quantité», explique Sousa-Silva.

Le potentiel est certainement là pour que cette détection soit extraordinaire, mais personne ne crie encore à des «extraterrestres». La communauté de l’astronomie a déjà emprunté cette voie, où une découverte est saluée comme étant finalement celle qui s’est effondrée un peu plus tard. L’exemple le plus célèbre a peut-être été la découverte supposée de bactéries fossilisées dans une météorite martienne en 1996, qui a suscité un discours du président de l’époque, Bill Clinton. Au fil du temps, la revendication n’a pas résisté à un examen minutieux. «Je ne saute peut-être pas ici», raconte Victoria Meadows, astrobiologiste à l’université de Washington qui n’a pas participé à l’étude. Le bord. «Nous sommes dans une situation du genre« Attendons et voyons ». Je pense que c’est une découverte très intrigante, mais elle doit certainement être explorée davantage. « 

personne ne crie « extraterrestres » pour l’instant

Premièrement, nous devons nous assurer que le gaz est bien de la phosphine. La détection n’est pas très forte, et même les chercheurs admettent la possibilité que ce signal puisse être expliqué par un autre gaz, le dioxyde de soufre. D’autres observations de l’atmosphère vénusienne sont nécessaires pour vraiment confirmer que la phosphine est là.

Si la détection de la phosphine est confirmée, les gens se mettront au travail pour déterminer d’où elle vient. Il se peut que la vie ne soit même pas la meilleure explication. La phosphine a peut-être été trouvée dans des nuages ​​à températures modérées, mais la région est toujours un endroit horrible pour la vie, même pour les micro-organismes les plus résistants. «Il n’ya rien de définitif à dire que c’est de la biologie», explique Rakesh Mogul, chimiste biologique à la California State Polytechnic University, qui se concentre sur la vie microbienne extrême, qui n’est pas impliqué dans l’étude. Le bord. «Il y a encore beaucoup d’inconnues. Et c’est bien de mettre la biologie comme réponse, mais vraiment, en tant que scientifiques, nous devons la soutenir et nous assurer d’étudier de manière exhaustive toutes les autres possibilités. »

Un rendu artistique du vaisseau spatial Veritas, une mission proposée à Vénus depuis le Jet Propulsion Laboratory de la NASA.Image: NASA / JPL-Caltech

S’il s’avère que la vie est une bonne explication, cette découverte pourrait sérieusement augmenter l’influence de Vénus en tant que lieu à visiter à l’avenir. Malgré sa proximité avec la Terre, Vénus est restée largement inexplorée au cours des dernières décennies, tandis que notre autre voisin Mars a reçu beaucoup plus d’attention. Confirmer la phosphine sur Vénus pourrait inciter à la création de nouvelles missions de chasse aux microbes sur la planète nuageuse. Les exigences pour ces types de missions devront probablement être beaucoup plus strictes qu’auparavant pour éviter la contamination de l’environnement vénusien. « Il faudra une conversation mondiale sur ce que sont l’éthique des futures observations de Vénus », explique Sarah Rugheimer, astrobiologiste au Jesus College d’Oxford, qui n’a pas participé à l’étude. Le bord. «Si vous parlez d’entrer et de récupérer l’atmosphère vénusienne et de potentiellement perturber l’habitat, je pense que nous devons avoir une conversation à ce sujet.»

«Les réclamations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires.»

Trouver des preuves solides de la vie sur Vénus changerait complètement notre compréhension de ce qui fait une planète habitable. Au cours de notre recherche de la vie hors de la Terre, nous nous sommes concentrés sur des planètes qui ressemblent beaucoup à la nôtre. Mais Vénus peut nous dire que nous devons élargir nos critères. «S’il s’agit de microbes, alors la vie est vraiment différente et peut créer des créatures dans des environnements auxquels nous ne nous attendrions peut-être jamais», dit Rugheimer.

Au final, tout revient à une question: sommes-nous seuls? Les microbes sur Vénus peuvent ne pas sembler aussi impressionnants, mais si la vie peut se former sur deux mondes juste à côté l’un de l’autre, cela ouvre la possibilité que la vie soit beaucoup plus abondante dans l’Univers qu’on ne le pense.

Quoi qu’il en soit, cette détection n’est que le début d’un long voyage pour en savoir plus sur Vénus et son potentiel d’habitabilité. Pour le moment, il n’ya pas de réponse définitive. Il n’y en aura peut-être jamais. «Comme on dit, les réclamations extraordinaires nécessitent des preuves extraordinaires», déclare Clements de l’Imperial College de Londres. « Nous avons de très bonnes preuves, je ne dirais pas que c’est encore extraordinaire. »

Pour approfondir cette découverte, The Verge a produit une vidéo sur la détection de la phosphine, que vous pouvez consulter en haut de l’article. Dites-nous ce que vous pensez de la découverte dans les commentaires.

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Written by SasukE

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