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La dynastie britannique derrière Primark mise à l’épreuve

Londres, Royaume Uni – Dans le jeu impitoyable de la vente au détail, la famille Weston s’est depuis longtemps montrée agile.

Au cours d’une bonne partie du siècle, ils ont transformé une boulangerie canadienne en un empire transatlantique qui vend tout, de l’épicerie aux sacs à main Gucci à 1 600 $. En chemin, ils ont amassé l’une des plus grandes fortunes du monde et se sont liés d’amitié avec un autre clan influent – la famille royale britannique.

Mais maintenant, les Westons, qui ont passé quatre générations à maîtriser les vicissitudes de la vente au détail, sont mis à l’épreuve par Covid-19.

Il reste à voir si les clients reviendront vers Selfridges & Co. et Fortnum & Mason, les emporiums de luxe de la famille à Londres. Et la décision des Weston de suspendre les ventes en ligne dans leur chaîne de valeur, Primark, une source majeure de leur richesse, pourrait se retourner si la distanciation sociale modifie de manière permanente le comportement des consommateurs.

Cette approche à contre-courant a aidé Primark à réduire ses concurrents et à devenir l’une des chaînes de vêtements à la croissance la plus rapide au monde, avec des ventes en hausse de 46% de 2015 à 2019. Elle compte 79 000 employés et 380 sites dans 12 pays, dont un méga-magasin à Brooklyn, New York. . Au cours des fermetures de cette année, les revenus mensuels de Primark sont tombés à presque zéro, passant de 650 millions de livres sterling (806 millions de dollars).

La pandémie a fait plus que des revenus intestinaux chez les détaillants. Cela a perturbé le flux de marchandises vers les planchers de vente et forcé l’annulation de défilés de mode haut de gamme qui influencent les styles que les consommateurs achèteront l’année prochaine.

« La chaîne d’approvisionnement est rompue, le calendrier de la mode n’est plus en place, et qui veut acheter des marques de créateurs avec toutes les questions sociales que nous nous posons en ce moment? » a déclaré Thomai Serdari, qui enseigne la marque et le marketing de luxe à la Stern School of Business de l’Université de New York. «Il se passe trop de choses en même temps. Nous devons repenser cette industrie. »

Jeudi, la société mère de Primark, Associated British Foods Plc, qui produit également du sucre, des produits agricoles et des denrées alimentaires, devrait publier ses dernières données de vente. L’année dernière, Primark a généré la moitié des revenus de l’entreprise et près des deux tiers de son bénéfice d’exploitation ajusté.

Les Westons, une famille tentaculaire avec un penchant pour nommer leurs enfants mâles avec la lettre G, sont divisés en deux branches. La partie canadienne a assumé un rôle plus public, la matriarche Hilary Weston occupant le poste de lieutenant-gouverneur de l’Ontario à la fin des années 1990. Loblaw Cos., Une chaîne de supermarchés et de pharmacies cotée en bourse comptant 200 000 employés et 2 400 succursales, fait partie depuis longtemps des centres commerciaux canadiens.

Il se passe trop de choses en même temps. Nous devons repenser cette industrie.

W.Galen Weston, le petit-fils de 79 ans du fondateur de la dynastie George Weston, tire une grande partie de sa richesse d’une participation majoritaire dans George Weston Ltd., une entreprise de transformation alimentaire basée à Toronto qui contrôle Loblaw. Sa richesse a chuté de 15% cette année, à 7,8 milliards de dollars, selon le Bloomberg Billionaires Index.

Le côté britannique du clan a préféré garder un profil si bas que son nom n’apparaît même pas dans l’histoire en ligne de Fortnum & Mason, une marque emblématique qu’ils possèdent depuis des décennies. Leur holding, Wittington Investments Ltd., détient 54,5% d’ABF. La branche philanthropique de la famille, la Fondation Garfield Weston, détient 79,2% de Wittington et des membres individuels contrôlent le reste. L’année dernière, l’organisme de bienfaisance a décaissé plus de 88 millions de livres sterling de subventions.

«Il existe une relation symbiotique entre l’entreprise et la fondation caritative», a déclaré Philippa Charles, directrice de la fondation. «Nous devons vendre beaucoup de pantalons, de chaussettes et de pain pour donner plus d’argent, et nous ne prenons pas cette responsabilité à la légère.»

Les représentants des deux côtés de la famille et de ses entreprises ont refusé de commenter.

Galen et sa femme Hilary ont adopté un mode de vie qui aurait pu résulter d’un épisode de «The Crown».

Ce sont des amis de la reine Elizabeth II et du prince Philip. Lorsque des membres de l’armée républicaine irlandaise ont tenté en vain d’enlever Galen en 1983, il jouait au polo avec le prince Charles. Pendant des décennies, lui et sa femme d’origine irlandaise Hilary, un modèle ancien, ont tenu la cour à Fort Belvedere, un manoir anglais du XVIIIe siècle loué par le couple au Crown Estate. Le couple était tellement épris de sa place en Angleterre que lorsqu’ils ont développé une communauté résidentielle haut de gamme en Floride, ils l’ont baptisée Windsor. Un magazine canadien l’a qualifié de «terrain de jeu des ploutocrates».

Les Westons remontent à 1882, lorsque George Weston, 18 ans, fils d’immigrants britanniques d’origine américaine, a raccroché le tablier de son apprenti et ouvert une boulangerie à Toronto. Son fils, W. Garfield Weston, s’est étendu au Royaume-Uni en 1935, jetant les bases d’ABF.

Au fil des décennies, il a ajouté des marques domestiques telles que le thé Twinings et Ovaltine, ainsi que Fortnum & Mason. Il a créé la structure de propriété avec la fondation en 1958. Elle a ensuite soutenu les efforts d’éducation et de conservation et a aidé à financer la construction de la Grande Cour au British Museum, une vaste place entourée de verre et d’acier. Avertissant ses enfants que de grandes richesses peuvent détruire aussi bien que créer, il imprègne le clan d’une éthique de rectitude, selon une chronique publiée par l’association caritative.

À ce jour, la famille maintient une approche pratique de ses projets. La fille de Galen et Hilary, Alannah, 48 ans, est la présidente du groupe Selfridges, et son frère cadet, Galen G. Weston, 47 ans, est chef de la direction de Loblaw et de sa société mère. Un cousin, George G. Weston, 56 ans, dirige ABF. Un étranger, Ewan Venters, est le PDG de Fortnum & Mason, et il a étendu la marque à Hong Kong, à l’aéroport d’Heathrow et à la gare de St. Pancras à Londres.

Situé près de Piccadilly Circus, le magasin d’alimentation de Fortnum & Mason a longtemps attiré les acheteurs désireux de déguster du caviar, du foie gras ou des œufs écossais, une sphère frite de porc haché pané avec un œuf au centre qui, selon certains, a été inventé dans la boutique il y a des siècles. Le 17 juin, la seule chose que les visiteurs pouvaient essayer était le désinfectant pour les mains au romarin de Fortnum & Mason. Le magasin, généralement bondé à l’heure du déjeuner, était relativement calme.

Les choses étaient différentes dans un magasin Primark à Wood Green, un quartier ouvrier diversifié du nord de Londres. Les acheteurs ont fait la queue pendant plus de 30 minutes dans une scène qui s’est répétée à divers endroits au Royaume-Uni.

Tout comme une autre chaîne de «fast fashion», Zara d’Inditex SA, Primark prend des styles inspirés des podiums de Milan et d’autres capitales de la mode et les transforme rapidement en vêtements abordables pour les masses. Avec plus de 10,3 millions d’abonnés sur Instagram, Primark stimule le buzz pour les nouvelles lignes avec un contenu de médias sociaux avisé.

Alors qu’Inditex, contrôlé par le milliardaire espagnol Amancio Ortega, investit massivement dans ses capacités de commerce électronique, George G. Weston reste réticent à apporter de grands changements à ce qu’il a appelé un «événement centenaire».

Alors que les inquiétudes croissent que de nouvelles flambées de coronavirus arrivent, il devra peut-être repenser cette position dans les semaines à venir.

«Dans un monde Covid-19, il ne fait aucun doute que les détaillants dotés de capacités en ligne avancées sont mieux positionnés que ceux sans eux, mais en ajouter un ne serait pas facile», a déclaré l’analyste de Morningstar Ioannis Pontikis. « C’est en effet une de ces grandes décisions. »

Par Edward Robinson et Deirdre Hipwell.

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Written by SasukE

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