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La pandémie pourrait faire dérailler une génération de jeunes scientifiques

Lorsque Covid-19 a frappé Seattle, Anzela Niraula s’est inquiété pour le bus. Le transport public pendant une pandémie virale est loin d’être idéal. Comment, se demandait la chercheuse postdoctorale de 32 ans, pourrait-elle travailler à l’Université de Washington, à plusieurs kilomètres de là? Elle n’avait ni voiture ni vélo, alors elle marchait, ajoutant une heure à son trajet aller-retour.

Ensuite, Niraula s’inquiétait pour ses souris. Pour étudier comment le cerveau contrôle l’alimentation et le métabolisme chez les humains, sa recherche s’est appuyée sur le soin d’une cohorte de 150 souris, qu’elle a nourries avec un régime particulièrement gras pendant cinq mois avant de collecter leurs cellules cérébrales et de les étudier au microscope. Pourtant, au début du mois de mars, il est devenu clair que dans quelques jours, son laboratoire, comme la plupart des autres laboratoires de l’université et d’autres comme celui-ci à travers le pays, serait fermé pendant des semaines, voire des mois. Qui entretiendrait les souris? Dans la précipitation, Niraula a dû sacrifier un cinquième de sa cohorte et geler leur cerveau, ruinant les cellules dont elle avait besoin pour étudier. Le reste a été conservé pour être utilisé dans d’autres études. Cinq mois de recherche, à l’égout.

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Cela la fit s’inquiéter pour son financement. En y réfléchissant bien, elle n’était pas sûre de savoir ce qu’allait devenir l’argent qui payait son salaire et maintenait sa recherche postdoctorale à flot. Une grande organisation de santé à but non lucratif, et non l’Université de Washington, finançait ses recherches sur l’obésité et les maladies vasculaires. Elle avait entendu dire que des chercheurs avaient perdu un financement similaire depuis que Covid-19 a frappé, mais elle ne savait rien de l’état de son argent pour 2021. «Habituellement, le processus est une boucle de feed-forward», dit-elle. « Vous obtenez une subvention, générez des données, puis postulez pour une autre subvention en utilisant les données que vous avez collectées. » Sans subventions, les dominos ne peuvent pas tomber de la manière dont les jeunes chercheurs en ont besoin: pas de financement, pas de papiers, pas de nouvelles subventions, pas de carrière.

Puis elle a lu la nouvelle selon laquelle les étudiants internationaux pourraient être forcés de quitter le pays. En juin, le président Donald Trump a temporairement suspendu les nouveaux visas H-1B, empêchant des centaines de milliers de travailleurs internationaux, y compris des universitaires et des chercheurs, d’entrer dans le pays au moins jusqu’à la fin de l’année. (Certains chercheurs postdoctoraux utilisent le visa H-1B, qui est un visa de travail, pour vivre et faire des recherches aux États-Unis après avoir obtenu leur doctorat.) En juillet, les responsables de l’immigration et des douanes ont annoncé qu’ils interdiraient aux étudiants internationaux pays s’ils choisissent de participer uniquement à des cours en ligne, ce que proposent de nombreuses universités pendant une pandémie qui a tué plus de 170 000 personnes aux États-Unis. Cette directive a été retirée après une contestation judiciaire réussie par Harvard et le MIT. Mais la suspension H-1B demeure, et Niraula, qui est née au Népal et est venue aux États-Unis pour l’université, s’inquiète du statut de son visa de formation pratique facultative (OPT), une extension du visa d’étudiant F-1. Serait-ce le prochain type à être suspendu? «La principale peur vient de toute l’incertitude», dit-elle.

Covid-19 n’aurait pas pu arriver à un pire moment pour une génération de jeunes scientifiques comme Niraula. Cet automne, alors que des dizaines de milliers de doctorants et de chercheurs postdoctoraux entrent dans une fenêtre étroite et à enjeux élevés pour acquérir des compétences pratiques, obtenir un financement, établir des relations durables avec leurs mentors et établir des carrières à long terme, ils se retrouvent plutôt mise en quarantaine à la maison sans aucune idée de ce que l’avenir nous réserve. Leurs situations varient selon l’université, le diplôme et le programme, mais leurs préoccupations sont partagées. Le financement est fragile. L’accès aux laboratoires où ils seront encadrés et feront leurs preuves est rare. Le marché du travail est difficile. Les post-doctorants qui ont déjà trouvé un laboratoire où ils poursuivront leurs recherches s’inquiètent de la sécurité de l’emploi. Les étudiants et universitaires internationaux, qui, selon le National Science Board, représentent environ la moitié des universitaires et un tiers des travailleurs des sciences et de l’ingénierie aux États-Unis, s’inquiètent de leur statut de visa. Les écarts entre les sexes sont plus grands que jamais. Le stress et la peur sont élevés.

«Tous les post-doctorants et étudiants diplômés de mon laboratoire sont des personnes fantastiques et des scientifiques fantastiques», déclare Anna Mapp, professeure de biologie chimique à l’Université du Michigan et doyenne associée de la Rackham Graduate School de l’université, qui offre plus de 180 diplômes programmes. «Mais, en tant que mentor, je m’inquiète de ce qui les attend.»

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Written by Naruto Uzumaki

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