La tranquillité pandémique aide les humains à surveiller les dauphins rares

La tranquillité pandémique aide les humains à surveiller les dauphins rares

Cette histoire est apparue à l’origine sur Atlas Obscura et fait partie de la collaboration Climate Desk.

Les eaux calmes des lacs Gippsland près de Melbourne, en Australie, sont interrompues par une nageoire, puis l’après-midi tranquille est transpercé par un sifflet aigu. Un dauphin du Burrunan a percé la surface avant de plonger et d’émettre le son qui, normalement, ne serait reçu que par d’autres animaux aquatiques. Cette fois, cependant, le signal du dauphin est capté par une équipe de scientifiques, pour qui la pandémie de coronavirus a eu une doublure argentée.

Dans le passé, leurs enregistrements de communication avec les dauphins ont été occultés par les tourbillons, les claquements et les éclaboussures de la circulation des bateaux dans ce réseau de lacs, qui se trouve à quelques heures de voiture d’une ville de cinq millions d’habitants. Mais ces derniers temps, à la fois au-dessus et sous l’eau, il y a eu un silence inhabituel.

Alors que Melbourne s’efforce toujours de se sortir d’un long et strict verrouillage, l’activité humaine a chuté dans ce groupe de lacs, de lagunes et d’estuaires immaculés, qui s’étend le long de la côte victorienne sur plus de 40 miles, partiellement séparée de la mer de Tasman par le sable. dunes.

La réduction du bruit a offert aux scientifiques de la Marine Mammal Foundation (MMF) une rare tranquillité sous-marine et une occasion inhabituelle d’enregistrer et d’interpréter efficacement la langue des dauphins du Burrunan en voie de disparition pour la première fois. La directrice fondatrice de cette organisation à but non lucratif australienne, Kate Robb, était responsable de la classification du Burrunan comme espèce unique de goulot d’étranglement en 2011. (Un article récent a contesté le fait que le Burrunan est une espèce distincte, bien que Robb dit que c’est «très largement acceptée »comme sa propre espèce parmi ses pairs.)

Auparavant, il n’y avait que deux espèces connues de goulot d’étranglement dans le monde: le goulot commun et le goulot Indo-Pacifique plus petit et plus clair. Robb a analysé des échantillons génétiques de certains des 185 dauphins du Burrunan dans les lacs Gippsland et Port Phillip Bay, qui bordent Melbourne, et a constaté qu’ils ne correspondent à aucune de ces deux espèces identifiées.

Les scientifiques de MMF étudient les Burrunans depuis plus d’une décennie, mais le calme pandémique vient tout juste de permettre, via 3000 heures d’enregistrements clairs des bruits de l’animal, de commencer à comprendre ce que disent les mammifères aquatiques. Robb dit que les enregistrements révèlent que chaque Burrunan a un «sifflet de signature» – une salutation unique à d’autres dauphins, semblable à eux en disant leurs propres noms. Les enregistrements commencent également à révéler des relations complexes entre les membres du groupe, dont certains étaient des amis proches depuis jusqu’à 14 ans.

Le décodage de la communication animale a longtemps fasciné les humains et les dauphins, en tant que l’une des créatures les plus intelligentes du monde, ont fait l’objet de nombreuses études de ce type. Un objectif central de ce travail a longtemps été d’identifier enfin les contours et la complexité de la communication avec les dauphins – et de déterminer s’il s’agit d’un langage que les humains peuvent comprendre.

La communication et la langue sont, bien entendu, deux choses très différentes. Le premier fait généralement référence à la transmission d’informations, qui peut être aussi simple qu’un animal qui montre ses dents pour exprimer son agressivité. La langue, par comparaison, est une communication utilisant des systèmes complexes de symboles, de mots ou d’autres signaux.

Depuis des décennies, les scientifiques savent que les dauphins émettent des sons selon des schémas sophistiqués. Ils émettent des sifflets aigus pour envoyer des messages aux autres dauphins, émettent des signaux d’impulsion en rafale lorsqu’ils socialisent et émettent des cliquetis pour l’écholocation.

Selon Laela Sayigh, de la Woods Hole Oceanographic Institution dans le Massachusetts, qui n’est pas impliquée dans la recherche du Burrunan, identifier quel dauphin dans un pod est en train de vocaliser à un moment donné est la clé pour déchiffrer leurs systèmes de communication. «Sans savoir qui est l’expéditeur ou le destinataire prévu, il est très difficile d’interpréter leurs signaux de communication à un niveau fin», dit-elle. «Il y a aussi des défis dans la classification de leurs types de sons, car il n’y a pas de système partagé par tous les chercheurs. Nous en savons beaucoup sur les sifflets de signature individuels de dauphins, grâce à un programme de recherche à long terme à Sarasota, en Floride. Mais nous en savons très peu sur la plupart de leurs autres signaux. »

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Written by SasukE

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