L’auteur australien est un Jackie de tous les métiers

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Ce n’est pas comme ça que Jackie French a imaginé le trajet jusqu’en 2020.

« Chirurgie, paralysie, infection, feu de brousse, puis pandémie. La pandémie a été la partie la plus facile de l’année », explique l’auteur à succès, historien et écologiste de 66 ans.

Jackie est plus occupée que jamais. Et pas avec son propre travail. L’auteur internationale de plus de 200 livres pour enfants et adultes est probablement mieux connue pour son livre d’images, Journal d’un Wombat.

Jackie répond quotidiennement aux demandes de lecture de livres dans les salles de classe en ligne et est invitée à renforcer un programme chaotique COVID-19 depuis chez elle.

« J’ai eu plus de contacts avec les gens au quotidien que jamais », dit-elle.

« Avec toutes les écoles et entreprises fermées à clé, les gens ont désespérément besoin de lire des livres ou de répondre aux questions des élèves. Tout le monde, de l’UNESCO à la classe de troisième année de Mme Smith, voulait du contenu vidéo ou audio. »

Il y a quelques mois à peine, la maison en pierre qu’elle a minutieusement construite à la main dans la vingtaine, dans la vallée d’Araluen en Nouvelle-Galles du Sud, près de Braidwood, a été de peu épargnée lors des pires feux de brousse de l’histoire de l’Australie.

La maison de Jackie French depuis près de 50 ans dans la vallée d’Araluen en Nouvelle-Galles du Sud a été épargnée par les feux de brousse de l’été, mais tout simplement. Photo: Contribué.

Trois fronts d’incendie ont brûlé autour de la propriété. Elle a évacué trois fois. Le vent était la seule chose qui éloignait les feux. Dans un cas, cela aurait pu changer.

Jackie est allée dans les feux de brousse se remettre d’une arthroplastie du genou infectée. Non seulement son genou a été remplacé, mais une partie de sa jambe aussi.

« J’ai eu une infection rénale après la chirurgie et je me suis réveillée d’une manière ou d’une autre après l’opération, qui s’est bien passée, avec un dos fracturé qui m’a paralysée de la taille pendant une courte période », dit-elle.

Jackie et son mari Bryan Sullivan se sont relayés à la montre de braises, changeant de main à 2 heures du matin.

Des centaines d’animaux se sont réfugiés chez eux, où ils ont établi des postes d’alimentation.

C’était aux premières heures d’une matinée alors que Jackie était assise, les yeux fatigués devant sa maison, lorsqu’un wombat noirci s’est effondré devant elle. Ce wombat inspirerait Jackie à stylo T il Fire Wombat, un livre d’images qui sortira en septembre.

« Quand elle est arrivée, son manteau était complètement noir de suie », dit Jackie.

« Ses pattes ont été brûlées, elle était épuisée. Elle est arrivée à 10 mètres de l’eau et n’a pas pu aller plus loin. Je lui ai pris de l’eau et elle a bu, puis a réussi à marcher encore. »

Ce qui s’est passé ensuite est quelque chose que Jackie n’avait jamais vu depuis 40 ans qu’elle étudie les wombats.

« Ce qui était étonnant, ce sont les autres animaux », dit-elle.

« Ils ont pris du recul pour elle, même Wild Whiskers qui est l’un des wombats les plus méchants que j’ai jamais rencontrés. Tous les animaux pendant cette période se sont tolérés les uns les autres.

« Tous ont réalisé cette nuit-là que c’était un animal au bout de ses forces. Ils se sont reculés et l’ont laissée se rendre à la partie la plus proche de la nourriture. »

Les wombats ne font pas de berger, dit-elle, mais ils partagent.

« Bien que les wombats laissent une trace de parfum très forte, la pire nuit des incendies, les autres animaux se sont abrités dans les trous du wombat – wallabies, antechinus, serpents, quolls, tous ensemble. C’était extraordinaire. »

Diary of a Wombat s’est vendu à des millions d’exemplaires depuis sa première publication en 2003.

Wild Whiskers est la petite-fille de Mothball, le très wombat qui a inspiré Jackie pour écrire le classique pour enfants de 2003, Journal d’un Wombat, qui a imprimé des millions d’exemplaires et a trouvé le succès international de l’auteur dyslexique.

Jackie et Bryan partagent leur arrière-cour avec une douzaine de wombats qu’ils connaissent par leur prénom. Pendant près de 50 ans, Jackie a vécu sur la propriété au sommet d’une gorge où elle a planté un verger d’environ 800 arbres fruitiers. Bryan a construit une roue hydraulique au large de la maison pour alimenter leur maison en pierre.

Bryan, un ingénieur en informatique à la retraite et le deuxième mari de Jackie, a travaillé sur le programme Apollo Moon à Honeysuckle Creek, près de Canberra, où lui et ses collègues ont été les premiers à voir les premiers pas de l’homme sur la lune. Jackie a co-écrit un livre avec Bryan à ce sujet, intitulé La lune et le dos en 2004.

Le réconfort de Jackie est les 6000 kilomètres carrés de brousse autour de sa maison.

« Mon idée de vacances est de marcher jusqu’au sommet des crêtes, sans aller dans une station balnéaire en Thaïlande », dit-elle en riant.

« Même l’hôtel le plus luxueux dans lequel j’ai séjourné est beaucoup moins confortable et intéressant que ma maison.

« Je pourrais marcher ici et explorer ici toute ma vie. »

Jackie trouve un réconfort à explorer dans la brousse autour de sa maison qu’elle partage avec au moins 12 wombats résidents.

Jackie est née à Sydney, mais a passé la majeure partie de son enfance dans la banlieue de Brisbane à Carina.

« Mon enfance a été 45% d’ennui, 45% de terreur et les 10% restants étaient des livres … et ma grand-mère. Les moments passés avec grand-mère étaient une magie pure, totale et glorieuse. »

À l’âge de trois ans, Jackie savait lire.

« Les livres pour moi étaient une échappatoire à l’ennui, ils étaient une échappatoire à la terreur. Ils ont donné des connaissances. Ils étaient un tapis magique. Ils étaient toujours là.

« J’ai aussi grandi dans les années 1950, quand beaucoup de mauvaises choses se sont produites, mais les gens n’en ont pas parlé très attentivement. C’était une époque où beaucoup d’hommes sont revenus de la Seconde Guerre mondiale, en particulier des camps de prisonniers, et tout le monde a dit «n’en parle pas».

« Une maison sur deux avait un enfant qui était mort ou était paralysé par la polio. Il y avait le sentiment que l’homme était le chef de la maison et qu’il pouvait faire ce qu’il voulait. La police n’a pas interféré avec tout ce qui s’est passé dans une maison. »  »

Jackie ne déterre pas le passé qui a vu le divorce de ses parents ou ce qui a suivi, mais elle rappelle les libertés.

« Depuis que j’ai quatre ans, la règle était que je devais être de retour dans l’obscurité. J’ai exigé de savoir ce que signifiait l’obscurité et on m’a dit la première étoile dans le ciel ou quand les lampadaires s’allument. C’était la seule règle. »

Ses passions pour l’autosuffisance proviennent probablement d’un jardinier chinois qui vivait à côté de sa famille à Brisbane. Bien qu’il ne puisse pas parler un mot d’anglais, il a appris à Jackie comment cultiver divers légumes.

« M. Doo a tout cultivé sur son grand terrain de banlieue, y compris son propre tabac », se souvient Jackie.

« Lui et son frère étaient venus de Chine pour aller à la mine d’or de Mount Isa à Brisbane. Ils savaient qu’ils ne pouvaient pas se permettre de se marier et d’élever des enfants pour avoir une bonne éducation, alors M. Doo a choisi d’être celui qui serait l’oncle.

« Il a travaillé toute sa vie pour envoyer ses nièces et neveux à l’école et à l’université. Il a vécu toute sa vie pour la famille de son frère. »

C’est la gentillesse qu’elle a reçue des autres dans sa vie qu’elle attribue comme sa plus grande leçon de vie: « Soyez gentils, si possible. C’est presque toujours possible. »

Jackie a écrit son premier livre à l’âge de six ans quand elle « n’avait plus de livres à lire ».

« Mes professeurs n’ont découvert que je savais lire que lorsqu’ils m’ont trouvé illégalement dans la bibliothèque une heure de déjeuner, presque fini Black Beauty. »

Jackie French était adulte lorsqu’elle a découvert qu’elle souffrait d’une dyslexie sévère.

Jackie pouvait accélérer la lecture de blocs de texte mais avait du mal à lire des mots simples sur le tableau noir. C’est des décennies plus tard que Jackie a été officiellement diagnostiquée avec une dyslexie sévère.

« Plusieurs années après avoir quitté l’école, j’ai réalisé combien de travail j’étais pour mes professeurs. L’un d’eux, qui est devenu professeur d’histoire à Monash, a dit » Mme French à tous les niveaux dans toute ma carrière, vous … « à l’époque Je pensais qu’il allait dire « vous êtes un brillant historien ». Il a dit: « vous avez la pire écriture que j’aie jamais vue ». Il me donnerait toujours 100%.  »

À la fin de l’année 12, Jackie s’est donné pour tâche de gagner une bourse d’études à l’Université du Queensland.

« J’étais désespérément inquiet, car pour pouvoir entrer à l’université à l’époque, il fallait avoir passé la 12e année avec une langue. J’ai dû obtenir une bourse, sinon je ne pourrais pas aller à l’université. Tout ce dont j’avais besoin était 100 fautes d’orthographe à l’examen écrit d’allemand et j’étais sûr que j’allais échouer. Environ 40% du score était un discours oral.  »

Ce qui se passa ensuite revint à la gentillesse d’un autre enseignant qui vit la pure détermination de Jackie.

« L’oral était à l’Université du Queensland. Je ne l’oublierai jamais en fait.

« Je parlais assez bien l’allemand, mais pas tant que ça. Il a posé les questions habituelles, comme qu’avez-vous pris pour le petit déjeuner?

« J’ai dit une pomme.

« Seulement ça? Il a demandé.

« A ce stade, on m’a donné loin de chez moi. Je n’avais eu qu’une pomme parce que c’était tout ce que j’avais. Je l’avais trouvée dans un caniveau. C’était tout ce que j’avais à manger. Je ne voulais pas le dire alors j’ai a dit: «J’étais trop gros» et il a ri.

« Il m’a demandé ce que je voulais étudier à l’université. On nous avait tous dit de dire allemand pour qu’ils nous donnent des notes élevées, mais je savais que mon allemand était bien trop mauvais pour ça. J’ai dit que je voulais étudier la psychologie, la philosophie et linguistique et il a ri et a dit « pas allemand? Tout le monde l’a dit ».

« Je lui ai dit que je voulais pouvoir lire Goethe dans sa forme originale. Nous avons discuté pendant un moment de la philosophie et de la littérature allemandes. Croyez-moi, je n’avais pas assez d’allemand pour discuter de philosophie. C’était du pigeon allemand et beaucoup de gestes.

« J’ai découvert par la suite qu’une personne de l’école avait reçu 100% pour l’oral, et je suis presque sûr que c’était moi. J’ai réussi.

« J’ai eu une gentillesse incroyable tout au long de mon éducation. J’ai eu une chance extraordinaire d’être frappée par les enseignants dont j’avais besoin. »

Jackie French. Photo: Kelly Sturgiss

Jackie a toujours voulu être écrivaine, mais ses parents, ses enseignants et ses conseillers d’orientation lui ont dit avec la meilleure intention qu’elle ne pouvait pas gagner sa vie en Australie. Ils ont dit que le mieux qu’elle pouvait faire était d’écrire comme passe-temps.

« Lors de mon premier mariage, on m’a dit que mon écriture était une perte de temps et que je devais faire quelque chose de productif. J’ai donc écrit des livres en secret. »

Jackie a déménagé à Canberra lorsqu’elle a obtenu son diplôme universitaire, puis dans la vallée d’Araluen un an plus tard en 1974.

«Au cours de ma première année ici, j’ai vécu dans une tente, puis un hangar», dit-elle. « Je prendrais le petit déjeuner dehors sur la rive tôt. Au fil du temps, un wombat se rapprochait de plus en plus, évidemment curieux. Nous sommes devenus amis. Je ne sais toujours pas comment cela s’est passé. Je n’avais pas vécu avec la faune, je ne l’ai pas fait » Je ne sais pas comment la faune s’est comportée et je ne savais pas à quel point c’était inhabituel.

« Il a réalisé que je savais très peu de choses sur la brousse. Je l’ai suivi. Il a fait comprendre qu’il voulait que je le suive. Il m’a montré des sièges de wombat, des trous de wombat, des trous d’eau. Je passerais la plupart des nuits à le suivre. »

Jackie jouerait du violon à Smudge.

« Il était probablement la seule créature de la planète à apprécier mon jeu de violon. Il s’asseyait sur le pas de la porte chaque fois que je jouais ou si je mettais de la musique classique sur le magnétophone. Il n’aimait pas la musique rock.

« Je ne l’ai jamais nourri. Je ne l’ai jamais caressé. Il était l’ami dominant dans la relation. Je n’ai jamais eu d’amitié comme ça depuis et je ne pense pas que cela se reproduira non plus. »

Elle décrit le temps qu’elle vit seule dans la vallée comme magique.

« Mon premier mari descendait le week-end, il travaillait à Canberra. J’ai passé les semaines ici tout seul. »

L’autosuffisance a toujours été le plan.

« Au début des années 70, il y avait une notion radicale appelée » simplicité volontaire « . À l’époque, un potager était quelque chose dont vous aviez un peu honte. Un jardin potager signifiait que vous étiez pauvre ou qu’il y avait une guerre.

« La simplicité volontaire était l’énorme satisfaction que l’on pouvait avoir de faire quelque chose soi-même, qu’il s’agisse de cuisiner un repas ou de construire une maison ou un jardin. Vous pourriez avoir un travail bien rémunéré ailleurs mais au lieu de cela vous choisissez la simplicité. C’est toujours une philosophie que je suis aujourd’hui. Il y a tellement d’accomplissement à vivre une vie aussi simple.  »

Puis, âgée de 30 ans et divorcée de son premier mari, Jackie s’est retrouvée désespérée.

« Je n’avais que 7,20 $ et la voiture de course était d’environ 144 $ », dit-elle.

« J’avais un bébé. Je vivais dans un hangar dans la brousse sans lumière électrique. C’était très primitif. Si je ne le cultivais pas ou ne le récoltais pas dans la brousse, nous nous en allions sans. Un ami était un journaliste indépendant et savait que j’aimais écrire. Il a dit, pourquoi n’essayez-vous pas d’envoyer une partie de votre écriture?  »

Le premier roman de Jackie était Pierres de pluie.

« J’ai écrit compulsivement. J’ai envoyé une histoire à Canberra Times, J’ai envoyé un article sur le contrôle biologique de l’échelle à Agriculteur amateur et un autre article à Jardin de la Terre magazine et dans les trois semaines Pierres de pluie avait été accepté et on m’avait proposé des chroniques régulières dans les trois publications.

« Je gagnais soudain ma vie en tant qu’écrivain. Pas bien, mais c’était plus d’argent que je ne l’avais jamais rêvé et c’était régulier. »

Encore une fois, Jackie décrit ce moment comme une « pure chance ». Son éditeur a dit Pierres de pluie était le manuscrit le plus salissant qu’elle ait jamais vu.

«Il a été tapé sur une machine à écrire que j’avais trouvée au dépotoir. Un wombat avait laissé ses excréments sur la lettre« e », donc la clé squishy. Tous les e étaient écrits en biro et c’était sur du papier très jauni. avoir l’air professionnel.  »

Angus et Robertson ont offert à Jackie une avance pour publier Pierres de pluie. Il a été sélectionné pour le NSW Premiers Award et le Children’s Book Council of Australia Award.

« Je ne savais même pas que c’était un livre pour enfants, mais ils ont dit que c’était le cas.

« Je pense qu’Angus et Robertson ont fait la promesse irréfléchie qu’ils aimeraient publier tout ce que j’aurais écrit après cela. Je pense qu’ils n’avaient absolument aucune idée du nombre de livres qui allaient s’étaler sur un certain nombre d’années. »

C’était en 1991. Maintenant, 29 ans plus tard, Angus et Robertson, une empreinte de HarperCollins, a publié son dernier livre, La fille du maître d’école, qui est basé sur la vie des arrière-grands-parents et grands-mères de Jackie qui ont enseigné et se sont battus pour l’égalité des droits à l’éducation de tous les Australiens.

Jackie French, lauréate en littérature pour enfants et auteurs, a un nouveau livre intitulé The Schoolmaster’s Daughter. Elle a écrit un livre pour enfants sur son expérience avec les feux de brousse, intitulé The Fire Wombat. Il sortira en septembre. Photo: Bob Barker.

Jackie est mécène de programmes d’alphabétisation en Australie. Elle a été lauréate australienne pour enfants 2014-2015 et australienne senior de l’année 2015 et une ardente défenseure de l’égalité des chances en matière d’éducation. Elle a fait traduire son travail en 36 langues et a remporté plus de 60 prix. Pourtant, elle admet qu’elle ne peut toujours pas épeler.

Le plus grand défi de Jackie avec la dyslexie est qu’elle transpose ses chiffres

« Je n’ai découvert au début de cette année que j’avais 10 fois plus de super que ce que je pensais. Ce n’est toujours pas beaucoup, mais j’ai laissé un zéro il y a trois ans, ce qui fait une différence », dit-elle en riant.

« J’ai été vraiment soulagé après un coronavirus et une opération chirurgicale majeure. J’ai dû le revérifier au moins 30 fois. »

Comme son enfance, Jackie trouve son évasion dans les livres.

« La plupart des livres sont ennuyeux », dit-elle.

« La dernière fois que je suis entré dans une librairie, je ne voulais acheter que deux livres et j’ai un livre par jour. Je ne veux pas lire sur la vie sexuelle des joueurs de cricket. Je ne veux pas lire sur les politiciens à moins qu’ils ne soient morts depuis au moins 20 ans.

«Si j’ai du mal à trouver des livres que j’aime, c’est encore plus difficile pour les enfants. Alors bien sûr, la plupart des enfants pensent que les livres sont ennuyeux. Jusqu’à ce que vous trouviez les livres que vous aimez.

« Une des choses merveilleuses au sujet des librairies et des librairies en ligne est que vous pouvez demander ou être proposé par voie électronique. Vous avez aimé ce livre, donc vous pourriez l’aimer. C’était drôle, je cherchais un livre vendredi soir et je on m’a proposé électroniquement quelques-uns de mes livres. Cet algorithme fonctionne très bien « , dit-elle en riant.

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