Le «  Challenger  » de Netflix est un regard saisissant sur la NASA en crise

Avant le lancement, McAullife a été traité comme une célébrité mineure qui semblait capable de charmer sans effort les animateurs de talk-shows. Et selon le documentaire, c’était exactement l’effet que les responsables de la NASA espéraient obtenir avec le programme d’astronautes civils. Ils voulaient dépeindre la navette spatiale comme un mode d’exploration spatiale humaine fiable qui n’était pas beaucoup plus risqué que de voler sur un avion de ligne commercial. Si c’était sans danger pour un enseignant après seulement quelques semaines de formation, c’était assez sûr pour tout le monde. Mais selon le témoignage de plusieurs personnes présentées dans le document, le message public de la NASA était en conflit avec ce que beaucoup de ses propres ingénieurs savaient être vrai: chaque vol de la navette spatiale était risqué, et les circonstances entourant ce vol particulier rendaient le lancement dangereux. .

«Je pense que l’impact le plus fondamental de la Challenger Le désastre rejetait le mythe selon lequel la navette était suffisamment sûre pour embarquer des citoyens ordinaires », déclare John Logsdon, historien de l’espace à l’Université George Washington qui n’était pas impliqué dans le documentaire. « Il y avait une opinion de groupe omniprésente dans l’organisation que c’est ce que nous avons promis, et même si nous savons que ce véhicule n’est pas capable de cela, nous n’allons pas le dire. »

Les montagnes russes émotionnelles de faire la connaissance de McAullife et des autres astronautes dont vous savez qu’ils sont condamnés sont un clin d’œil critique au drame d’ingénierie relativement sec qui mijotait en arrière-plan. La cause de la Challenger Le désastre a finalement été déterminé comme étant un joint torique défectueux, une bande élastique géante qui a été utilisée pour sceller des sections des deux propulseurs de fusée solides de la navette spatiale. Les ingénieurs de Morton-Thiokol, l’entrepreneur qui a fabriqué les boosters pour la NASA, avaient remarqué une tendance inquiétante pour les joints toriques à échouer pendant les tests si les températures étaient inférieures à environ 50 degrés Fahrenheit. Et quand une vague de froid a frappé la Floride quelques jours avant le Challenger mission, le temps devait être compris entre les 30 et 30 secondes lors du lancement.

«Nos ingénieurs craignaient que les joints toriques soient plus froids que tous ceux que nous avions jamais lancés et que cela pourrait être pire cette fois que nous n’avions jamais vu», Joseph Kilminster, vice-président de la fusée solide de Morton-Thiokol programme de rappel, dit dans le film. Brian Russell, un ingénieur de l’entreprise, est d’accord. «Nous pensions que le risque était plus élevé, mais nous ne savions pas à quel point», dit-il dans le document. « Nous ne connaissions pas le point de l’échec. » Mais malgré ces inquiétudes, les responsables de Morton-Thiokol et de la NASA ont quand même décidé d’aller de l’avant.

La question, bien sûr, est pourquoi? Pourquoi la NASA et l’un de ses sous-traitants iraient-ils à l’encontre des conseils d’ingénieurs qui craignaient que le temps froid ne provoque une panne catastrophique? Au lendemain de la catastrophe, une enquête menée par une commission présidentielle a révélé que les dirigeants de Morton-Thiokol «recommandaient le lancement… contrairement aux vues de ses ingénieurs afin d’accueillir un client majeur».

C’est aussi la conclusion à laquelle arrivent Junge et Leckart dans leur film. «Les décideurs ultimes ont exercé des pressions qui ont probablement eu un effet indu sur la prise de ce qui était, en fin de compte, une décision terrible», déclare Junge, s’adressant à WIRED.

Les représentants de la presse de la NASA n’ont pas immédiatement répondu à la demande de commentaires de WIRED sur cette évaluation. Mais dans le documentaire, William Lucas, le directeur du Marshall Space Center de la NASA, qui a reçu le poids des critiques pour la catastrophe, dit qu’il prendrait toujours la même décision aujourd’hui avec les données qu’il avait reçues de Morton-Thiokol. «J’ai fait ce que je pensais être juste à la lumière des informations dont je disposais», dit-il dans le documentaire.

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Written by Naruto Uzumaki

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