Le changement climatique a conduit le mastodonte américain à l’extinction

Cette histoire est apparue à l’origine dans Le gardien et fait partie de la collaboration Climate Desk.

La diversité génétique pourrait diminuer à mesure que les animaux s’aventureraient dans de nouveaux territoires à cause du réchauffement climatique, les laissant vulnérables à l’extinction, ont averti les scientifiques après avoir suivi l’impact du changement climatique sur le mastodonte américain.

Énormes, poilus et avec une paire de défenses redoutables, les mastodontes ressemblaient à des éléphants trapus et hirsutes. Les premiers fossiles de mastodontes américains datent d’il y a environ 3,5 à 4 millions d’années avec les créatures couramment trouvées dans les zones boisées et marécageuses où ils broutaient les arbres et les arbustes.

Mais il y a 11 000 ans, ils avaient disparu – probablement, disent les experts, à cause d’une combinaison du changement climatique et de la chasse humaine.

Aujourd’hui, les chercheurs affirment qu’une analyse de l’ancien ADN mitochondrial a jeté un nouvel éclairage sur l’impact du réchauffement et du refroidissement globaux sur les bêtes.

«À mesure que la température se réchauffait, ils ont suivi l’expansion des forêts et des niches marécageuses en se déplaçant vers le nord», a déclaré Hendrik Poinar, co-auteur de la recherche de l’Université McMaster au Canada.

Mais leur fortune s’est inversée avec le climat. «Au fur et à mesure que le climat changeait, se refroidissant à nouveau, ils sont devenus restreints dans le nord et n’ont finalement pas pu gérer le changement environnemental et se sont éteints localement», a-t-il déclaré.

Surtout, l’équipe a découvert que la diversité génétique était plus faible parmi les animaux qui se sont déplacés vers le nord. Avec des espèces telles que l’orignal et le castor qui se déplacent vers le nord aujourd’hui en raison du réchauffement climatique, l’équipe affirme que la découverte est importante, car elle suggère que ces espèces pourraient devenir moins résistantes à de nouvelles pressions.

« Bien que cela n’ait peut-être pas été un trop gros problème pour les mastodontes américains, cela pourrait ne pas être de bon augure pour les espèces existantes si les mêmes schémas sont vrais et qu’ils échangent leurs populations et leurs aires de répartition du sud contre de nouvelles dans le nord », a déclaré Emil Karpinski, un autre auteur de la recherche de l’Université McMaster.

Ecrire dans le journal Communications de la nature, Poinar et ses collègues rapportent comment ils ont analysé l’ancien ADN mitochondrial extrait des restes de 35 mastodontes américains de partout en Amérique du Nord.

En comparant les génomes mitochondriaux, l’équipe a découvert que les animaux se répartissaient en cinq groupes principaux, tandis que l’un en formait un sixième à lui seul. Deux des cinq groupes principaux englobaient en grande partie des mastodontes d’Alaska et du Yukon. Les mastodontes de l’un de ces groupes étaient datés d’une période interglaciaire s’étalant entre 130 000 et 80 000 ans. Cependant, les mastodontes de l’autre groupe étaient beaucoup plus âgés, ce qui suggère qu’ils faisaient partie de migrations séparées au cours d’une période interglaciaire antérieure.

L’équipe affirme que les résultats suggèrent que les mastodontes se sont déplacés vers le nord en petit nombre à plusieurs reprises alors que les calottes glaciaires se retiraient, mais se sont éteints dans la région lorsque le climat s’est refroidi et que la glace est revenue – une théorie étayée par une diversité génétique réduite dans ces deux groupes.

De telles migrations, ajoute l’équipe, peuvent avoir été un phénomène répandu, affectant d’autres animaux en Amérique du Nord à l’époque, comme le chameau de l’Ouest.

«Des processus similaires se sont vraisemblablement produits en Eurasie, avec des espèces adaptées à la chaleur telles que les hippopotames et les hyènes, étendant épisodiquement leurs aires de répartition vers le nord lors d’interglaciations antérieures dans des zones auparavant dominées par les glaces comme les îles britanniques et la Scandinavie», écrivent-ils.

Love Dalén, du Centre de paléogénétique de Suède, qui n’a pas participé aux travaux, a salué la recherche. «Il s’agit d’une étude étonnante qui utilise un ADN ancien pour voyager dans le temps jusqu’à la dernière fois où la Terre était dans une période de réchauffement climatique, il y a plus de cent mille ans», a-t-il déclaré.

Dalén a déclaré que la découverte selon laquelle les mastodontes du nord n’étaient pas en mesure de retourner au sud lorsque le climat est devenu froid est également une leçon.

«C’est important, car cela implique que lorsque le changement climatique entraîne la réduction de l’aire de répartition d’une espèce, cela se caractérise par l’extinction de populations à la marge de l’aire de répartition plutôt que par des populations migrant vers des habitats plus favorables.»

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