Le fondateur de TikTok fait des courses pour enregistrer l’application avant l’interdiction de Trump

NEW YORK, États-Unis – Zhang Yiming est l’entrepreneur chinois peu connu qui a fait de TikTok l’une des franchises les plus prometteuses sur Internet. Maintenant, le fondateur intelligent et combatif est sous pression pour sauver l’entreprise des menaces de l’administration Trump.

Les investisseurs en capital-risque de la société mère de TikTok, ByteDance Ltd. Ils incluent la vente d’une participation majoritaire dans TikTok à des intérêts américains, peut-être à des investisseurs stratégiques ou aux sociétés de capital-risque elles-mêmes, ont déclaré les gens, demandant à ne pas être identifiés car les pourparlers sont privés.

Zhang, qui contrôle l’entreprise, a jusqu’à présent résisté. Il a essayé de développer les opérations de TikTok aux États-Unis, en embauchant un directeur général américain et en rassurant les régulateurs que les données des utilisateurs ne seront pas partagées en dehors du pays. TikTok a également intensifié son lobbying à Washington, DC et a annoncé qu’il créerait 10000 emplois dans le pays.

Cela n’a pas été suffisant. Ce mois-ci, Donald Trump a déclaré qu’il envisageait d’interdire l’application aux États-Unis, tandis que le conseiller Peter Navarro a déclaré que l’application ferait face à des sanctions pour «guerre de l’information» contre les États-Unis. Une décision devrait intervenir avant les élections de novembre, le temps presse donc pour Zhang.

«Nous empruntons la voie du techno-nationalisme», déclare Samm Sacks, chercheur sur la politique de cybersécurité et l’économie numérique chinoise au sein du groupe de réflexion New America.

Trump a le pouvoir de paralyser l’entreprise. Le président pourrait ajouter TikTok à la liste des entités américaines, ce qui obligerait des entreprises américaines telles que Apple Inc. et Google d’Alphabet Inc. à abandonner le service de leurs magasins d’applications. En outre, le Comité américain sur l’investissement étranger aux États-Unis, mieux connu sous le nom de CFIUS, examine l’achat par ByteDance en 2017 de l’entreprise devenue TikTok et pourrait entraîner une scission. L’un ou l’autre de ces mouvements augmenterait la valeur de l’entreprise.

Cela a amené des proches de Zhang à intensifier leurs efforts pour une action rapide afin de préserver la valeur de la franchise. Voici un aperçu des scénarios que Zhang, ByteDance et ses investisseurs envisagent de sauver TikTok.

Vendre TikTok aux investisseurs américains

Les investisseurs en capital-risque de ByteDance, dont Sequoia Capital, ont exhorté Zhang à vendre une participation majoritaire dans TikTok. L’idée est que TikTok pourrait devenir une société américaine, tandis que ByteDance conserve une participation minoritaire. Ce scénario a été discuté pendant des mois avec diverses itérations, y compris un groupe de sociétés de capital-risque ou des partenaires stratégiques achetant le capital supplémentaire, selon une personne impliquée dans les discussions.

Les discussions sont suffisamment détaillées pour se demander si ByteDance devrait continuer à occuper des sièges au conseil d’administration et si les autorités américaines reculeraient probablement, a déclaré la personne. Neil Shen, le chef de Sequoia China qui a soutenu la startup très tôt, a soutenu cette idée. Sequoia a refusé de commenter.

« Depuis que nous avons annoncé publiquement il y a deux semaines que nous évaluons les changements dans la structure d’entreprise de l’entreprise TikTok, de nombreuses suggestions ont été faites par des personnes externes non impliquées dans les discussions internes de l’entreprise », a déclaré TikTok dans un communiqué. «Nous ne commentons pas les rumeurs ou les spéculations. Nous sommes très confiants dans le succès à long terme de TikTok et rendrons nos projets publics lorsque nous aurons quelque chose à annoncer.

Le plus grand obstacle à un tel accord est le désir de Zhang de garder le contrôle de TikTok. Il a résisté parce qu’il pense que le service est en train de devenir l’une des rares grandes entreprises de publicité en ligne, aux côtés de Facebook Inc. et de Google. Il a déjà subi une interdiction de TikTok en Inde, son plus grand marché d’utilisateurs. Son instinct est de se battre. Il a rompu avec les autorités de Pékin pour des contenus politiquement sensibles et avec des éditeurs chinois pour des allégations de violation du droit d’auteur.

Le prix est un autre défi. La valeur de TikTok est en hausse, avec des estimations allant de 20 à 40 milliards de dollars. La vraie promesse est dans le futur si elle peut suivre le chemin de croissance de Facebook ou de Google. Il n’est pas clair que les investisseurs en capital-risque, qui incluent également General Atlantic et SoftBank Group Corp., pourraient lever suffisamment de capital pour acheter une participation majoritaire à un prix qui satisferait Zhang, a déclaré une personne.

Tout accord serait également confronté à d’énormes risques car le temps presse. Les acheteurs devront peut-être conclure un accord avec ByteDance sans savoir si le gouvernement américain renoncerait alors à une interdiction. Un investisseur en capital-risque a déclaré qu’il était pratiquement impossible de conclure une transaction à temps.

Vendre l’entreprise américaine de Just TikTok

Un scénario plus modeste en cours de discussion sépare les opérations américaines de TikTok, tandis que ByteDance conserve la pleine propriété dans le reste du monde, a déclaré la personne. Cela rendrait l’accord plus abordable pour les entreprises à risque et permettrait à Zhang de conserver le contrôle de la plupart des opérations. Cela peut également apaiser les régulateurs américains, car les données des utilisateurs seraient sous le contrôle d’une entreprise locale.

Les États-Unis représentent une part relativement modeste de l’activité globale de ByteDance. L’application TikTok a été téléchargée plus de 165 millions de fois dans le pays, selon les estimations de Sensor Tower, contre plus de 2 milliards de fois dans le monde, y compris son équivalent chinois.

L’inconvénient d’un TikTok américain est que l’opération perdrait les synergies d’une entreprise mondiale. Les annonceurs qui ont afflué vers le service devraient traiter avec deux entités différentes. Les ingénieurs travaillant sur le logiciel de TikTok peuvent également avoir du mal à gérer des bases d’utilisateurs segmentées en différentes régions géographiques. Si l’entreprise américaine continue d’utiliser les algorithmes et la propriété intellectuelle du siège de Pékin, les politiciens américains peuvent encore avoir des inquiétudes quant à la sécurité.

Split ByteDance en Chine et partout ailleurs

Une alternative plus dramatique serait pour Zhang de séparer ByteDance en Chine et à l’étranger. En théorie, il pourrait installer un siège social mondial aux États-Unis ou au Royaume-Uni pour gérer toutes les entreprises de ByteDance en dehors de son pays d’origine. Bien que son entreprise soit surtout connue pour TikTok, il s’agit d’un développeur de logiciels ambitieux, avec des applications de smartphone populaires pour les nouvelles, le divertissement et plus encore. Une telle séparation répondrait de manière proactive aux préoccupations concernant le contrôle chinois sur toute la famille d’applications de ByteDance.

L’activité de la société en Chine, déjà importante, se développe rapidement. La version nationale de TikTok, Douyin, est une activité plus importante que le service de courtes vidéos en dehors du pays. ByteDance se développe également dans le pays dans de nouveaux services, y compris l’éducation.

Faire de ByteDance une société américaine

L’option la plus improbable serait peut-être que Zhang déménage aux États-Unis et exécute ByteDance à partir de là. Le natif de Longyan a passé de plus en plus de temps en Californie ces dernières années alors que ByteDance s’est développé à l’étranger. Les programmes de visa américains pour les travailleurs exceptionnels couvriraient presque certainement le fondateur, ce qui signifie qu’il pourrait devenir citoyen en moins d’un an, a déclaré une personne. Les parallèles seraient Rupert Murdoch ou Elon Musk, a déclaré la personne.

Une telle décision serait très controversée dans son pays d’origine. Les Chinois qui déménagent à l’étranger gardent généralement un profil bas pour éviter de devenir un paratonnerre.

TikTok a déjà embauché l’ancien cadre de Walt Disney Co., Kevin Mayer, en tant que directeur général et il est également directeur de l’exploitation de ByteDance.

«TikTok est dirigé par un PDG américain, avec des centaines d’employés et des leaders clés dans les domaines de la sûreté, de la sécurité, des produits et de la politique publique ici aux États-Unis», a déclaré un porte-parole de l’entreprise. «Nous n’avons jamais fourni de données utilisateur au gouvernement chinois, et nous ne le ferions pas non plus si on le lui demandait.»

En fin de compte, Zhang peut choisir de ne rien faire et de gérer la décision de Trump une fois qu’elle a été prise. ByteDance est déjà la startup la plus précieuse au monde, selon CB Insights. Sa valorisation, 75 milliards de dollars lors de sa dernière levée de fonds officielle, a atteint jusqu’à 140 milliards de dollars en transactions d’actions privées plus tôt cette année, selon une personne proche du dossier.

Alors qu’une interdiction américaine de TikTok nuirait à ce montant élevé, la valorisation de ByteDance resterait probablement supérieure à 100 milliards de dollars, a déclaré la personne. La clarté permettrait également au PDG de se concentrer sur la construction du prochain grand concurrent sur Internet en Chine, aux côtés de Tencent Holdings Ltd. et d’Alibaba Group Holding Ltd.Les banquiers d’investissement ont lancé Zhang pendant des mois sur une offre publique initiale, malgré les menaces américaines, car les investisseurs sont tellement avide de nouvelles offres. C’est un signe de la stabilité de l’entreprise, même si l’entreprise a déclaré qu’elle n’était pas pressée d’entrer en bourse.

Par Zheping Huang et Katie Roof.

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Written by SasukE

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