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Le voyage épique de Sibérie pour résoudre un mystère d’extinction de masse

«Je voulais vraiment trouver cet endroit dont la rumeur disait qu’il y avait beaucoup de roches résultant d’éruptions volcaniques explosives», dit Elkins-Tanton, «parce que c’est la seule façon dont nous savons que vous pouvez efficacement transporter des produits chimiques vers le haut atmosphère où ils vont tourner autour de la planète entière.  » Elle se rapprochait des signaux géologiques du changement climatique apocalyptique.

Avant que cette région de Sibérie n’essaye de détruire toute la vie multicellulaire de la planète, c’était une mer intérieure paisible, qui s’est asséchée et a laissé un «bassin d’évaporite». L’évaporation de l’eau a déposé une couche de calcaire et de minéraux riches en chlore et en brome. Considérez-la comme la crasse qui reste lorsque vous oubliez le café ou le thé dans une tasse. Finalement, un marécage s’est développé au-dessus de cette couche minérale. À mesure que les plantes et les animaux se décomposaient, ils déposaient des couches de charbon, de pétrole et de gaz. « Donc, fondamentalement, toute la région de la Sibérie centrale est comme un gâteau de couches de matières toxiques, toutes créées par Mère Nature », explique Elkins-Tanton.

L’ingrédient secret de ce gâteau de couches est le magma, qui coulait des profondeurs inférieures et s’injectait entre des couches de roche sédimentaire toxique, formées de la mer asséchée. «Le charbon était la dernière chose au sommet, mais nous savons que le charbon couvrait tout le bassin», explique Elkins-Tanton.

Pour provoquer une extinction de masse qui s’est déroulée sur quelques dizaines de milliers d’années, tout ce carbone a dû brusquement brûler et réchauffer rapidement la planète entière. «Il n’y a que peu de choses qui provoquent un changement mondial comme celui-ci», explique Elkins-Tanton. «L’un est une grève de météores géante, qui — il n’y a aucune preuve pour cela. Il faudrait que ce soit vraiment important et que les preuves soient là. Un autre est une guerre nucléaire – je suis sûr que cela ne s’est pas produit. »

Une troisième option, poursuit Elkins-Tanton, est «vous devez trouver un moyen de changer toute l’atmosphère. Et la façon de changer toute l’atmosphère est de faire monter des produits chimiques dans la stratosphère. » Pour cela, vous avez besoin d’une éruption volcanique explosive et, critique pour Elkins-Tanton, vous avez besoin des roches pour le prouver.

Mais tous les volcans ne sont pas si désagréables. Par exemple, pour le moment, Kilauea n’est pas explosif parce que son magma (ce que vous appelez la substance gluante alors qu’il est encore sous terre – il devient lave quand il émerge) est relativement mince et liquide. Lorsque le magma de Kilauea bouillonne à la surface, il libère ses gaz de manière ordonnée.

Le mont St. Helens, en revanche, regorgeait de magma relativement épais, qui emprisonne mieux les gaz. Au fur et à mesure qu’il monte, la masse de magma devient soudainement plus flottante et elle se dilate. Et cela signifie une éruption plus importante. «Si vous avez suffisamment de gaz dans le magma, au lieu de bouillonner comme de la soupe, il explose comme une bouteille de soda secouée», explique Elkins-Tanton. «Le dioxyde de carbone dans la soude est en solution. Ce n’est pas sous forme de bulles jusqu’à ce que vous le secouiez ou l’ouvriez. Et cela revient à relâcher la pression lorsque le magma se rapproche de la surface et que tous les volatils forment des bulles. »

«C’est comme Pinatubo ou le mont St. Helens, mais à une échelle beaucoup plus grande», poursuit-elle. « Et ces choses ont suffisamment de chaleur et de gaz pour qu’elles montent tout le long et pénètrent à travers la tropopause dans la stratosphère. » La tropopause est une couche limite entre la troposphère – le morceau de l’atmosphère que nous appelons la maison – et la stratosphère, qui commence à environ 6 miles. La troposphère est relativement chaotique, remplie de toutes sortes de nuages, de vents et de systèmes météorologiques, tandis que la stratosphère est relativement calme. (Les avions volent dans cette zone pour éviter les turbulences, en fait.)

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Written by Naruto Uzumaki

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