Les poissons forment des réseaux sociaux – et ils sont vraiment bons

La caractérisation de ces dynamiques subtiles s’écarte de la façon dont les écologistes modélisent généralement les écosystèmes, tendant à considérer la prise de décision sur le moment comme sans conséquence sur de longues échelles de temps. «En vertu de cette convention, nous avons tendance à traiter les animaux sauvages comme un peu idiots», dit Gil. «Nous sommes vraiment une sorte de tradition de contournement. Et nous avons constaté que cette convention pourrait être très éloignée.

En utilisant les données qu’ils ont recueillies sur le récif, Gil et ses collègues ont créé des simulations mathématiques – des jeux vidéo très précis, en fait – pour montrer comment ces interactions apparemment sans importance ont en fait de graves conséquences sur la santé du récif sur de longues échelles de temps. «Vous pouvez jouer avec cet écosystème comme vous le feriez avec un jeu», dit Gil. «Vous pouvez lui imposer différentes pressions anthropiques et voir comment il réagit. Ces modèles d’écosystèmes sont extrêmement précieux, car ils nous permettent de comprendre comment ces écosystèmes gigantesques et complexes se développent et évoluent sur des échelles de temps très longues, de plusieurs décennies à des siècles, voire des millénaires. »

Les résultats sont à la fois inquiétants et prometteurs. Dans leurs simulations, les chercheurs ont constaté que ce n’est pas seulement l’ampleur d’une menace telle que la surpêche qui endommage un écosystème récifal, mais taux. Lorsque les gens enlèvent des poissons, ils enlèvent un contrôleur inestimable des algues qui peuvent devenir incontrôlables, recouvrant les coraux et les tuant. «Mais nous supprimons également l’influence sociale que ces poissons avaient sur les autres poissons de leur réseau social», dit Gil. «Et donc, ces poissons se retrouvent alors avec moins d’informations sur le moment où il est sécuritaire de sortir et de manger et de contrôler ces algues. Et ce retour d’information a ces conséquences au niveau de l’écosystème. »

La modélisation des chercheurs révèle que ces conséquences incluent l’effondrement écologique si la surpêche se produit rapidement. «D’un autre côté, vous pouvez approcher exactement le même niveau cible, mais plus lentement, et même dans certains cas légèrement plus lent – et vous pouvez en fait préserver l’ensemble du système », déclare Gil. «L’ensemble du système peut être maintenu pendant des siècles, en l’absence d’autres facteurs comme le changement climatique. Tout ce phénomène se reproduit à cause de la simple prise de décision individuelle par ces poissons.

En termes simples, la sécurité passe par le nombre. Si vous perdez ces chiffres rapidement, vous perdez rapidement cette sécurité. «Pour les herbivores, plus il y a d’individus, plus ils sont audacieux et plus ils se nourrissent», explique Luiz Rocha, conservateur des poissons à la California Academy of Sciences, qui étudie les écosystèmes récifaux mais n’a pas participé à cette recherche. «Donc, si vous enlevez un groupe d’individus – par la pêche ou quoi que ce soit d’autre – les poissons qui restent seront plus timides et se nourriront moins, ce qui conduira éventuellement l’écosystème à s’effondrer plus rapidement que si nous ne prenions en compte que les chiffres de la population.

Cette nouvelle recherche pourrait donc aider à créer des pêcheries plus durables, ce qui est bon pour tout le monde: si les écosystèmes sont préservés, tout comme les espèces qui y vivent, vous n’effacez pas une source essentielle de protéines pour de nombreuses personnes dans le monde. «Dans le domaine de la pêche, l’un des défis est que nos modèles font des hypothèses à long terme sur les populations de poissons qui ne correspondent pas bien aux délais plus courts des mesures de gestion ou aux nombreuses échelles de temps de l’écologie et de la biologie des poissons», explique Meredith Moore, directrice des poissons conservation à l’Ocean Conservancy, qui n’était pas impliqué dans ce nouveau travail. «Cette étude intègre le comportement social des poissons à court terme dans des modèles, ce qui est un pas en avant encourageant vers une meilleure compréhension de la façon dont les populations de poissons et l’écosystème réagissent à des pressions comme la pêche, et pourrait finalement améliorer les décisions sur la façon de maintenir les populations de poissons en bonne santé.

Donc Bruce le requin de Le monde de nemo avait à moitié raison: «Les poissons sont des amis, pas de la nourriture.» Les poissons sont par nécessité amis les uns avec les autres, mais uniquement pour former un réseau social qui les protège des requins comme Bruce. Gardez ces réseaux sociaux intacts et nous pourrions également protéger les poissons des humains.

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