Pourquoi est-il si difficile d’étudier la perte d’odeurs liée à Covid?

En mars, des scientifiques du Royaume-Uni ont commencé à remarquer un phénomène inattendu. Parallèlement à une fièvre, une toux sèche et un malaise général, les patients de Covid-19 ont également signalé un symptôme soudain et alarmant: ils ne pouvaient rien sentir. Des preuves anecdotiques partagées sur des babillards médicaux par des médecins en Iran, en France, en Italie et aux États-Unis décrivaient toutes une forte augmentation de l’anosmie ou l’incapacité de sentir. En Allemagne à cette époque, plus de deux cas positifs sur trois étaient anosmiques.

Compte tenu de tous ces rapports, ENT UK, le groupe professionnel qui représente les spécialistes des oreilles, du nez et de la gorge au Royaume-Uni, a recommandé aux personnes qui perdent soudainement leur odorat de s’isoler pendant sept jours. Dans une lettre conjointe, Claire Hopkins, présidente de la British Rhinological Society, et Nirmal Kumar, président d’ENT UK, ont écrit que l’anosmie «pourrait potentiellement être utilisée comme un outil de dépistage pour aider à identifier des patients autrement asymptomatiques, qui pourraient alors être mieux informés sur auto-isolement. »

Fin avril, les Centers for Disease Control avaient ajouté l’anosmie à la liste des symptômes de Covid-19, et à la fin juillet, les scientifiques ont identifié les cellules du système olfactif affectées par le virus SARS-CoV-2. Mais les outils de dépistage des odeurs ne sont pas encore répandus et les chercheurs tentent toujours de comprendre à quel point l’anosmie est prévalente chez les patients atteints de Covid-19 et pourquoi elle ne dure que quelques semaines chez certaines personnes et des mois chez d’autres. Il n’est pas clair si certains patients retrouveront un jour leur odorat ou s’il existe des thérapies qui peuvent les aider.

Alors que la recherche sur les vaccins, les anticorps monoclonaux et les traitements contre Covid-19 a progressé, la pandémie a rendu d’autres types de recherche beaucoup plus compliqués. Pour l’olfaction, c’est particulièrement vrai. Comment étudiez-vous l’odorat d’une personne ou regardez-vous au fond de son nez lorsqu’elle a une maladie respiratoire très contagieuse? Alors même que ce domaine est devenu plus important que jamais, déterminer comment faire le travail en toute sécurité et avec une rigueur scientifique ajoute une dimension supplémentaire de difficulté pour les chercheurs. «Jamais dans un million d’années je n’aurais deviné que j’aurais des compétences qui seraient pertinentes pendant une pandémie mondiale», déclare John Hayes, directeur du Sensory Evaluation Center de la Pennsylvania State University. « Il y a tout un niveau d’urgence qui n’existe pas dans mon travail normal. »

L’anosmie n’est pas unique à Covid-19. Il est associé à d’autres conditions comme le vieillissement et les traumatismes crâniens. Les gens souffrent parfois d’anosmie persistante après des infections virales comme la grippe et, bien sûr, il est courant que les gens perdent leur odorat lorsqu’ils attrapent un rhume. Habituellement, personne ne s’inquiète parce que son nez est bouché: il est logique que vous ne sentiez rien lorsque le mucus empêche les molécules de remonter les voies nasales jusqu’aux neurones olfactifs qui vivent tout en haut du nez, directement l’autre côté du crâne du cerveau. Habituellement, une fois que votre congestion est partie, vos pouvoirs olfactifs sont restaurés.

Mais l’anosmie Covid-19 est remarquable car elle est immédiate et arrive souvent sans aucune congestion. «La perte d’odeur chez Covid n’est pas nuancée pour la plupart des gens», déclare Danielle Reed, directrice associée du Monell Chemical Senses Center, où les chercheurs travaillent sur des questions liées à l’odorat et au goût. «Les gens qui ne sont pas hyper-attentifs à leur monde sensoriel, remarquent-ils. Au moins, finalement.

Traditionnellement, les chercheurs amenaient leurs sujets dans le laboratoire et mesuraient leurs pouvoirs olfactifs à l’aide d’outils scientifiquement validés comme un olfactomètre, un appareil qui délivre des quantités précises de parfums au nez du sujet ou un livret à gratter et renifler appelé University of Pennsylvania Smell. Test d’identification (UPSIT) qui oblige les sujets à sentir un parfum et à l’identifier correctement parmi quatre choix.

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Written by Naruto Uzumaki

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