Que mangeaient les ptérosaures? Regardez de très près leurs dents

Que mangeaient les ptérosaures?  Regardez de très près leurs dents

Les ptérosaures n’avaient aucun moyen de le savoir, mais ils deviendraient un jour un casse-tête pour les scientifiques. Les reptiles volants vivaient aux côtés des dinosaures il y a entre 210 millions et 66 millions d’années, allant de la taille d’un moineau à la hauteur d’une fichue girafe dans le cas de Quetzalcoatlus northropi, dont les ailes s’étiraient sur 33 pieds.

S’ils volaient comme des oiseaux mais étaient en fait des reptiles, quel groupe suivaient-ils en matière de régime alimentaire? Les paléobiologistes se tournent souvent vers les animaux vivants pour trouver des indices: un dragon de Komodo, par exemple, a des dents dentelées pour couper la chair, tandis que les crocodiliens utilisent leurs dents de cheville pour saisir une proie et l’avaler entière. Ainsi, même si les ptérosaures ont disparu depuis longtemps, les scientifiques peuvent aujourd’hui analyser les formes de leurs crânes et de leurs dents pour suggérer si une certaine espèce était susceptible de chasser des insectes, des poissons ou la chair d’animaux terrestres.

Maintenant, un groupe de chercheurs a un outil novateur pour deviner non seulement ce qu’un ptérosaure a mangé, mais comment cette proie, en un sens, mordre en arrière. Il s’avère que la mastication de différents matériaux crée des motifs caractéristiques de «micro-usure» sur la dent, à l’échelle du millionième de mètre. (La même chose arrive également à vos dents et aux reptiles modernes comme les crocodiles et les varans.) Ces modèles offrent des indices sur les habitudes alimentaires d’un animal.

Ecrire aujourd’hui dans le journal Communications de la nature, les chercheurs décrivent comment ils ont imagé les dents de ptérosaures à l’aide d’une technologie sophistiquée appelée microscopie à mise au point infinie, qui mesure en trois dimensions. Ensuite, ils ont comparé les dents à celles des bêtes modernes, dont nous connaissons en détail les régimes. Ils ont découvert que parmi toutes les espèces de ptérosaures qu’ils ont examinées, il n’y avait pas grand-chose que les animaux anciens n’a pas manger, donnant aux scientifiques de nouvelles perspectives que la morphologie du crâne et des dents à elle seule ne pourrait jamais fournir. «Nous avons trouvé des carnivores, nous avons trouvé des piscivores – des mangeurs de poissons – et aussi des mangeurs d’invertébrés», explique le paléobiologiste Jordan Bestwick de l’Université de Leicester et de l’Université de Birmingham, auteur principal du nouvel article. «Nous avons trouvé des ptérosaures qui auraient pu manger des insectes légèrement plus mous, donc une dureté similaire à celle des libellules et des grillons, puis à ceux qui auraient pu manger des articles plus croustillants le long de la veine des crabes, des coléoptères et des escargots.

Ils ont également pu voir comment les préférences alimentaires du groupe ont changé au cours de dizaines de millions d’années d’évolution, brossant un tableau plus vivant des rôles joués par les ptérosaures dans les écosystèmes du monde entier. Les chercheurs ont même dévoilé des indices sur la façon dont le régime alimentaire d’un ptérosaure individuel peut avoir changé en grandissant.

Avant ce nouveau travail, les paléobiologistes avaient quelques moyens de résoudre le régime alimentaire des ptérosaures. D’une part, quelques fossiles rares ont des tissus mous préservés, de sorte que les scientifiques peuvent rechercher à l’intérieur de leur estomac des os et des écailles de poisson. Les excréments de ptérosaures fossiles, connus sous le nom de coprolites, aident également. Et le fait que tant de fossiles de ptérosaures se trouvent dans ce qui était autrefois des environnements côtiers est un indice solide qu’ils ont mangé du poisson et d’autres fruits de mer.

Mais Bestwick et ses collègues ont pu distinguer le régime des ptérosaures comme jamais auparavant grâce au microscope à mise au point infinie, qui bombardait chaque dent de ptérosaure avec des photons et mesurait le temps qu’il leur fallait pour revenir à l’appareil. Un photon frappant le fond d’une rainure dans la texture de la dent prend un peu plus de temps que celui frappant un pic. Ils ont ensuite fait passer ces données à l’aide d’un logiciel que les ingénieurs utilisent pour déterminer la douceur des pièces usinées, leur donnant une mesure quantitative de la rugosité des dents de ptérosaure.

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Written by SasukE

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