Un insecte génétiquement modifié peut-il combattre une peste agricole mondiale?

Tessnow dit qu’il est important d’en savoir plus sur la structure génétique de la chenille légionnaire d’automne, un projet sur lequel elle travaille pendant sa thèse de doctorat. «Il sera intéressant de voir à quel point les légionnaires d’automne génétiquement modifiés d’Oxitec réduisent efficacement la population de cet insecte», écrit-elle.

Oxitec a une certaine expérience dans la production d’insectes génétiquement modifiés. La société a commencé à développer un moustique génétiquement modifié, à l’origine en utilisant la technologie du forçage génétique, en 2009 pour contrôler Zika, un virus transmis par les piqûres de moustiques, qui peut provoquer des anomalies congénitales chez les enfants qui se développent in utero. Les chercheurs d’Oxitec ont ensuite développé un moustique de deuxième génération avec le gène létal autolimitant qui ne durerait que quelques générations. Ce moustique a été approuvé par l’Agence de protection de l’environnement pour être libéré cette année dans les Keys de Floride, malgré l’opposition de certains groupes environnementaux et de résidents locaux, qui ont fait valoir que l’agence n’avait pas pleinement pris en compte les effets sur la santé humaine et l’environnement.

Après son approbation par les régulateurs de l’EPA, le PDG d’Oxitec, Gray Frandsen, a déclaré que l’utilisation du moustique GM serait à la fois plus sûre et moins chère que la pulvérisation de produits chimiques pour tuer les moustiques immatures qui peuvent transmettre la dengue, le Zika et d’autres maladies transmises par le sang. «Notre objectif est de donner aux gouvernements et aux communautés de toutes tailles les moyens de lutter efficacement et durablement contre ces moustiques qui propagent des maladies sans impact néfaste sur l’environnement et sans opérations complexes et coûteuses», a déclaré Frandsen dans un communiqué de presse publié en mai. «Le potentiel de notre technologie pour y parvenir est inégalé, et cette approbation de l’EPA nous permettra de faire les premiers pas pour la rendre disponible aux États-Unis.»

Oxitec a également mis au point une teigne du diamant génétiquement modifiée et a effectué des essais sur le terrain dans le nord de l’État de New York en 2017, qui ont utilisé une technologie de modification génétique autolimitante similaire pour réduire la population d’une chenille qui mange des cultures crucifères comme le chou, le chou-fleur et le brocoli. Ce projet a été achevé et a donné des résultats prometteurs, mais la société a décidé de passer à la légionnaire d’automne, dit Morrison.

Pourtant, tout le monde ne pense pas que l’introduction d’un insecte modifié est le moyen de lutter contre les ravageurs agricoles, y compris Jaydee Hanson, directeur des politiques au Center for Food Safety, un groupe de défense basé à Washington qui s’était auparavant opposé à la décision de l’EPA de libérer le moustique modifié d’Oxitec. Après tout, dit Hanson, le programme Oxitec ne tuerait que l’un des nombreux insectes auxquels sont confrontés les agriculteurs des pays en développement, laissant les autres s’installer. va tuer, de manière durable, les autres ravageurs », dit-il.

Anthony Shelton, professeur d’entomologie à l’Université Cornell, a travaillé avec Oxitec sur la dissémination expérimentale de la teigne du diamant en 2017. Il convient que la bataille entre les agriculteurs et les ravageurs peut ressembler à un tapis roulant sans fin d’innovations technologiques par reproduire des insectes qui évoluent pour éviter ce que la science leur jette, par exemple en développant une résistance aux pesticides. «Nous devons constamment modifier nos stratégies, car c’est un système biologique», dit Shelton. «Ce que nous devons faire, c’est trouver des stratégies plus durables et plus respectueuses de l’environnement.»

Shelton et Tessnow disent que tout organisme génétiquement modifié doit faire partie d’un système appelé lutte intégrée contre les ravageurs, qui comprend la rotation des cultures pour empêcher toute accumulation d’insectes sur une plante particulière, en encourageant la croissance des prédateurs naturels du ravageur et en utilisant des quantités limitées de les pesticides afin que les insectes qui survivent aux produits chimiques n’aient pas la possibilité de développer une résistance à eux.

Le succès potentiel d’une solution sans produits chimiques à l’explosion de la chenille légionnaire d’automne qui a fermé les fermes dans les zones tropicales du monde est très important. «C’est un ravageur mondial vraiment sérieux», dit Shelton. «Nous devons examiner toutes les technologies pour déterminer ce qui fonctionnera afin d’éviter cette catastrophe agricole.»

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